E os pesquisadores estimam que existem outros 3 trilhões de peças em sedimentos de superfície.

Durante anos, o cientista marinho David Hastings levou os estudantes da Eckerd College em cruzeiros de pesquisa anual em Tampa Bay para coletar amostras de água e plâncton. Juntamente com as coisas que se esperaria encontrar em um grande porto natural, Hastings e seus alunos também encontravam outra coisa: Pequenos pedaços de plástico.

"Estávamos olhando o plâncton, que forma a base da cadeia alimentar marinha", relata Hastings. "Mas quando colocamos as amostras embaixo do microscópio, ficamos surpresos ao encontrar muitos pedaços de microplástico de cores vivas."

Querendo aprender mais, Hastings se uniu para uma estude com Kinsley McEachern, um estudante de pós-graduação em Ciência e Política Ambiental da Universidade do Sul da Flórida em São Petersburgo (USF). A pequena tarefa em mãos? Contando os microplásticos da baía.

Baía de TampaImagem de satélite de Tampa Bay. (Robert Simmon, baseado nos dados do Landsat fornecidos pelo UMD Global Land Cover Facility) / Wikimedia Commons / Public Domain

A equipe criou 24 estações de coleta na baía, o maior estuário de águas abertas da Flórida, que se estende por mais de 400 quilômetros quadrados. As estações estavam localizadas na foz dos principais rios, perto de instalações industriais e em manguezais costeiros relativamente intocados. Partículas que se acredita serem de plástico foram sondadas com uma agulha quente de dissecação. Se o material derretia ou desfigurava rapidamente, a amostra era classificada como microplástica, explica a Universidade

O que eles descobriram é o seguinte: em média, quatro pedaços de microplástico por galão de água e mais de 600 pedaços de microplástico por quilo de sedimento seco. Calculando esses números para todo o estuário de Tampa Bay, eles estimaram que existam aproximadamente quatro bilhões de partículas de microplásticos na água e mais de 3 trilhões de peças em sedimentos de superfície.

E eles dizem que os números podem ser muito mais altos, já que a coleta na baía foi realizada apenas alguns metros abaixo da superfície da água, o que significa que eles teriam perdido microplásticos flutuantes na superfície.

"Pouco se sabe sobre a quantidade de microplásticos existentes e as consequências plenas dessas partículas na vida marinha", disse McEachern, o primeiro autor do estudo. "Mas pesquisas emergentes indicam uma ampla gama de impactos nos ecossistemas marinhos da grande acumulação de microplásticos".

microplásticoMicroplástico visto sob um microscópio. (Foto: Cypress Hansen) /CC BY 2.0

A Universidade explica que os plásticos do tamanho de plâncton são consumidos por alimentadores de filtro, como ostras, amêijoas, muitos peixes e algumas aves, permitindo que eles entrem na cadeia alimentar. "Poluentes orgânicos persistentes, incluindo pesticidas tóxicos e metais, podem grudar em suas superfícies, tornando a ingestão potencialmente muito mais prejudicial. Os efeitos incluem danos celulares, interrupção reprodutiva e até morte".

Quando os pesquisadores analisaram que tipo de plástico havia na água e nos sedimentos de Tampa, descobriram que eram predominantemente de fibras semelhantes a fios lançadas em linhas de pesca, redes e roupas lavadas feitas de fibras sintéticas. A próxima fonte mais comum foram os fragmentos quebrados de pedaços maiores de plástico.

"Esses plásticos permanecerão na baía, no golfo e no oceano por mais de uma vida, enquanto usamos a maioria dos sacos e garrafas de plástico por menos de uma hora", disse Hastings. "Embora seja tentador limpar a bagunça, não é possível remover essas partículas da coluna de água ou separá-las dos sedimentos".

"Somente removendo as fontes de plástico e partículas microplásticas podemos reduzir com sucesso os riscos potenciais de plásticos no ambiente marinho", acrescentou McEachern.

Esta foi a primeira vez que os cientistas mediram a abundância e distribuição de microplásticos na baía. A equipe espera que as descobertas forneçam dados necessários para alimentar o diálogo sobre políticas para reduzir o plástico no ambiente marinho.

O estudo foi publicado no Boletim de Poluição Marinha.

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