Nos últimos anos, escritoras e cientistas ter maravilhado no potencial para edição de genes para permitir que os agricultores cultivar mais comida em menos terra e permitir que mais da terra cresça sucção de carbono florestas e savanas.

A principal vantagem da edição de genes é a precisão. Está bem ali no nome: em vez de lidar com a aleatoriedade da criação, ou o trabalho duro de ferramenta elétrica implícito no termo "engenharia genética", a "edição" sugere que os cientistas agora podem mudar as letras do código genético com o mesmo facilidade que um escritor corrige erros de digitação.

Mas no closing de julho, Cientistas da FDA encontraram um pedaço de DNA bacteriano em bezerros editados por genes, levando as pessoas a se perguntarem se essa ferramenta de precisão não period tão precisa quanto a anunciada. Essa visão esperançosa de um futuro editado por genes – verdejante com culturas livres de pesticidas e seqüestradoras de carbono – cintilou.

Na segunda-feira, os cientistas estudando esses bovinos editados por genes publicou um artigo na revista Nature Biotechnology explicando o que aconteceu. Essencialmente, este novo artigo nos diz que a edição de genes alterou precisamente letras específicas do DNA, exatamente o que deveria fazer. Mas os cientistas também usaram ferramentas mais antigas e mais cruéis, e uma delas causou o erro genético. Mesmo assim, o resultado closing pode ser que a edição de genes caia na polêmica sobre os OGM.

Para ficar claro, as vacas no centro deste estudo não têm nada a ver com a criação de alimentos mais produtivos e resistentes a pragas. Os cientistas editaram seus genes em células-tronco, que cresceram em bezerros sem chifres. Os fazendeiros geralmente removem os chifres para impedir que o gado se machuque – o sacrifício é um perigo exact.

Quando visitei a Universidade da Califórnia em Davis, em 2015, vi um par desses bezerros em preto e branco em pé e mastigando uma caneta ao ar livre, como bovinos comuns, mas adoráveis. Ao contrário de outros bezerros, no entanto, eles não precisariam sofrer uma dolorosa operação de descoramento, na qual um veterinário queima seus gomos.

Algumas vacas são naturalmente sem chifres: as raças Angus e Hereford, por exemplo. Mas esses são bovinos de corte. Para laticínios, você quer Holsteins ou Jerseys, e esses produtores campeões de leite são criados com mais cuidado do que os vencedores da exposição de cães de Westminster. Se você começasse a atravessar Herefords musculosos com Holsteins em preto e branco, levaria décadas de criação para mover a característica sem chifres para a linha de laticínios e eliminar todas as características carnudas.

E se você pegasse um único gene e o mudasse para vacas leiteiras? Com a edição de genes, você pode ajustar vacas leiteiras sem estragar o DNA de produção de leite, afinado para que elas não precisem mais suportar a descornação. A empresa Recombinetics, de Minnesota, tentou isso usando uma técnica chamada TALENS (você deve ter ouvido falar do CRISPR – esta é apenas uma versão diferente da mesma coisa).

Para rodar com a metáfora da edição, a Recombinetics basicamente pegou o DNA que apresentava instruções para "HORN" e o substituiu por 202 letras de DNA que diziam "HORNLESS". Mas primeiro, eles o anexaram a um plasmídeo bacteriano – pense nisso como uma copiadora subcelular – que reproduzia esse fio repetidamente (SEM CAVALO, SEM CAVALO, SEM CAVALO!). Em seguida, eles injetaram todas essas cópias em uma célula de vaca – o que deu a uma dessas cópias uma likelihood muito maior de esbarrar no único ponto do DNA que dizia HORN. Foi aqui que as coisas deram errado. Em vez de simplesmente substituir o HORNLESS por HORNLESS, o plasmídeo também se dobrou no DNA da célula para ler algo como HORNLESS-COPYMACHINE-HORNLESS. Essa informação genética foi para um ovo, que foi para o útero de uma vaca e, em 2015, cresceu para um bezerro sem chifres. Ninguém percebeu até anos depois.

Os bezerros que vi em Davis estavam lá para serem estudados por Alison Van Eenennaam, uma geneticista animal. Financiada por um programa do Departamento de Agricultura dos EUA para avaliar os riscos da biotecnologia, sua equipe verificou primeiro que o traço sem chifres estava sendo transmitido por gerações de gado. "Basicamente, descobrimos que Mendel conhecia sua merda", disse Van Eenennaam (Gregor Mendel, o cientista de 1800 que descreveu como as características são herdadas).

Com este novo artigo, a equipe de Van Eenennaam mostrou que o plasmídeo bacteriano também havia sido passado para alguns dos bezerros, seguindo novamente as regras da genética 101. Não parece estar causando um problema – é bastante regular para o DNA de germes e vírus para entrar nos genomas (o genoma humano é sobre 8% de DNA do vírus), e os bichos geralmente podem apenas rolar com ele. Mas como esses bovinos tinham DNA de uma bactéria, isso significava que eram organismos geneticamente modificados, ou OGM aos olhos dos reguladores do governo. Isso, por sua vez, significava que eles teriam que passar por anos de testes. Uma empresa gigante como a Bayer poderia pagar por isso, mas não uma pequena startup como a Recombinetics. O FDA agora está tratando animais editados por genes como novos medicamentos, exigindo várias rodadas de testes de segurança, o que efetivamente põe fim à busca de produzir vacas leiteiras sem chifres. Os oponentes de longa information da biotecnologia pensam que isso seria uma coisa boa. Amigos da Terra lançou recentemente um relatório com Janet Cotter, que dirige a consultoria Logos Environmental, condenando animais editados por genes.

"As evidências científicas mostram que a edição de genes, particularmente em animais, está longe de ser precisa", disse Cotter em comunicado. “Em vez disso, pode produzir alterações não intencionais no supplies genético e interromper os processos genéticos. Tais efeitos podem ter conseqüências de longo alcance para a segurança alimentar, portanto, essas aplicações exigirão uma avaliação rigorosa para serem usadas na agricultura. ”

Seria fácil o suficiente para filtrar plasmídeos antes de colocar ovos editados por genes no útero de uma vaca. Esse é um procedimento de rotina, disse Van Eenennaam. Mas ela teme que isso não acalme os medos de que a edição de genes seja mais desleixada do que o esperado. Tratar animais editados por genes como drogas não é proporcional ao risco, disse Van Eenennaam, e impediria descobertas que podem nos ajudar a enfrentar o desafio das mudanças climáticas, sejam vacas que não arrotem metano ou corais que possam sobreviver ao calor., Van Eenennaam disse.

“O debate praticamente bloqueou a tecnologia em animais durante toda a minha carreira. Eu esperava que a edição de genes fosse diferente ”, disse ela. "Eu tenho estudantes que estão entusiasmados com a edição de genes para resistência a doenças – mas agora sinto que é o Dia da Consciência". Aqui vamos nós novamente."



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