Quando você pensa em animais velozes, provavelmente é algo como chitas ou galgos. Mas, ao medir comprimentos corporais por segundo, o mundo dos artrópodes é incomparável. E agora temos um novo recordista – a velocidade mais rápida já medida em uma formiga.

O vencedor é a formiga prateada do Saara (Cataglyphis bombycina) e a velocidade é de 855 milímetros (33,66 polegadas) por segundo.

Isso pode não parecer muito para você, mas é 108 vezes o comprimento do corpo do inseto por segundo. Até o guepardo só pode gerenciar 16 comprimentos de corpo por segundo. A velocidade máxima de Usain Bolt é 6,2; se ele pudesse viajar na velocidade saariana das formigas de prata, sua velocidade máxima seria de 800 quilômetros por hora.

Para velocidade de corrida (velocidades de vôo ficar ainda mais intenso), isso coloca a formiga em terceiro lugar, atrás do ácaro costeiro da Califórnia (Paratarsotomus macropalpis) em 322 comprimentos de corpo por segundoe o besouro-tigre australiano (Cicindela eburneola) em 170 comprimentos de corpo por segundo.

Essas formigas minúsculas são incríveis. No deserto do Saara, onde a maioria das criaturas evita sair no meio do dia para evitar temperaturas acima de 50 graus Celsius, a formiga prateada do Saara desenvolveu várias adaptações para fazer exatamente isso.

Eles têm pernas mais longas que as outras formigas, para manter seus corpos mais afastados da areia abrasadora. Seus corpos produzem proteínas de choque térmico não em resposta ao calor, mas antes mesmo de sair do ninho, para máxima resistência ao calor.

Eles seguem o Sol para sempre estar atentos ao caminho mais curto de volta ao ninho. Eles estão cobertos de pelos únicos, com uma seção transversal triangular que mantém o corpo fresco, refletindo a radiação do Sol e descarregando o excesso de radiação térmica.

E eles se movem extremamente rápido, para que possam entrar e sair do calor o mais rápido possível. Eles passam apenas alguns minutos do lado de fora do ninho, vasculhando as carcaças de criaturas caídas do deserto antes de aumentar o zoom novamente.

Para descobrir não exatamente com que rapidez, mas como as formigas atingem essas velocidades, biólogos da Universidade de Ulm, na Alemanha, decidiram filma-las em alta velocidade.

Primeiro, eles tiveram que localizar um ninho – não é tarefa fácil, pois as formigas passam tão pouco tempo fora. Mas então, quando isso foi realizado, a próxima parte foi muito mais simples. Eles prenderam um canal de alumínio na entrada, com um alimentador no final para atraí-los para fora do ninho.

"Depois que as formigas encontram a comida – elas adoram larvas de farinha – elas se deslocam de um lado para o outro no canal e montamos nossa câmera para filmá-las de cima" disse a bióloga Sarah Pfeffer.

Além disso, a equipe escavou cuidadosamente um ninho e o trouxe de volta à Alemanha, para ver como as formigas se moviam em temperaturas mais baixas.

rastreamento de formiga de prata(Sarah Pfeffer / Universidade de Ulm)

No intenso calor do deserto, as formigas estão em máxima eficiência. A velocidade máxima registrada foi de 855 milímetros por segundo. De volta ao laboratório na Alemanha, a temperaturas de apenas 10 graus Celsius, eles eram muito mais lentos – apenas 57 milímetros (2,24 polegadas) por segundo.

A equipe também comparou a velocidade máxima com a maior Cataglyphis fortis, que também vive no deserto do Saara e mantém um estilo de vida semelhante ao C. bombycina. C. fortis tem uma velocidade máxima de 620 milímetros por segundo – apenas 50 comprimentos de corpo.

No entanto, comparado ao seu corpo, C. bombycinaas pernas são 20% mais curtas que as de C. fortis – então como se transfer tão rápido?

O vídeo de alta velocidade também ajudou a resolver isso – está tudo na velocidade e no controle da marcha. A formiga prateada saariana pode balançar as pernas a velocidades de até 1.300 milímetros por segundo, estendendo seu passo de 4,7 mm para 20,8 mm à medida que atinge velocidades mais altas.

Quando está rodando a mais de 300 milímetros por segundo, atinge um galope completo, com todos os seis pés do chão de uma só vez, com os pés sincronizados firmemente, cada pé fazendo contato com o solo por apenas 7 milissegundos. Isso poderia ajudar a minimizar o afundamento na areia.

O próximo passo na pesquisa é tentar descobrir como a musculatura das formigas permite que elas se movam a velocidades tão surpreendentes.

A pesquisa foi publicada no Jornal de Biologia Experimental.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o website original.