Um grupo de conservação chegou a um acordo de US $ 15,65 milhões para comprar o maior bosque de sequóias gigante de propriedade privada que resta na Terra, uma floresta antiga com centenas de sequóias ameaçadas de extinção, que podem viver por 3.000 anos e subir quase tão alto quanto a Estátua da Liberdade. Devido ao seu tamanho, diversidade de saúde e idade – com sequóias que variam de mudas a Matusalém -, este bosque representa "o mais importante projeto de conservação de sequóias gigantes da nossa vida", segundo o presidente do grupo.

Conhecido como Alder Creek, o bosque cobre uns aparentemente modestos 530 acres (2 quilômetros quadrados), mas isso é um grande negócio para sequóias gigantes. As árvores icônicas já viveram em todo o Hemisfério Norte, mas agora existem em apenas 73 bosques isolados, todos localizados nas encostas ocidentais das montanhas da Sierra Nevada na Califórnia. Esse bosque em particular envolve muito seus 530 acres, incluindo 483 sequóias com troncos de pelo menos 1,8 metro de diâmetro, além de algumas centenas de sequóias menores de idades variadas.

Essa faixa etária é uma grande razão pela qual esse bosque é tão valioso, de acordo com Sam Hodder, presidente e CEO da Save the Redwoods League (SRL), uma organização sem fins lucrativos centenária da Califórnia que trabalha para adquirir Alder Creek há mais de 20 anos.

"Muitos bosques de sequóias gigantes são apenas uma classe etária, geralmente na casa dos milhares", diz Hodder à MNN. "Neste, uma indicação real de sua saúde e resiliência é que existem sequóias gigantes de todas as faixas etárias". Embora qualquer sequoia gigante restante seja uma raridade, ele acrescenta: "é mais raro ainda ter várias faixas etárias e um ecossistema florestal saudável".

O SRL anunciou nesta semana que assinou um contrato de compra com a família Rouch, proprietária do bosque desde os anos 1940. Esse é um grande passo após duas décadas, mas a venda ainda não é oficial. Ainda há a pequena questão de US $ 15,65 milhões, que o SRL deve levantar até 31 de dezembro antes que possa tomar posse. O grupo planeja fazer isso com um público unidade de captação de recursos em seu site, que já levantou mais de US $ 7 milhões, diz Hodder. Um doador anônimo também se ofereceu para combinar todas as doações de até US $ 500.000.

'Um processo pensativo'

Stagg Tree, uma sequóia gigante no bosque de Alder Creek
A Stagg Tree, localizada em Alder Creek, é a quinta maior árvore do mundo. (Foto: Max Forster / Save the Redwoods League)

Alder Creek é uma ilha de propriedade privada cercada pelo Monumento Nacional da Sequoia Gigante, que mede 1.327 km2 (328.000 acres) e se conecta à ainda maior Floresta Nacional das Sequoia. A família Rouch há muito tempo usa o bosque para exploração comercial, diz Hodder, e até mesmo mata sequóias gigantes nos primeiros dias, embora desde os anos 60 eles tenham registrado apenas espécies não sequóias, como o pinheiro-do-açúcar e o abeto branco. Se a venda for bem-sucedida, o SRL planeja transferir a propriedade para o Serviço Florestal dos EUA, para que as sequóias possam se juntar ao deserto protegido federalmente ao seu redor.

Isso não aconteceria por um tempo, no entanto, já que o SRL espera manter a propriedade por cinco a 10 anos. Isso ocorre em parte porque esse tipo de processo de aquisição pública se move lentamente, diz Hodder, mas também porque o SRL quer tempo para estudar o bosque e implementar um plano de boa administração, garantindo que as árvores estejam saudáveis ​​e prontas antes de entregá-las ao público.

Como parte dessa preparação, o grupo planeja abrir Alder Creek para acesso público antes mesmo de entregá-lo ao Serviço Florestal, na esperança de ajudar o ecossistema a se transformar em um papel desconhecido como anfitrião de visitantes humanos. "Esta propriedade pertence a particulares e nunca teve acesso público", diz Hodder. "Queremos passar por um processo criterioso para planejar o acesso do público; assim, quando ele for transportado para o monumento nacional, estará pronto para seu objetivo público".

Julgamento por fogo

pôr do sol através de sequóias gigantes em Alder Creek
"Nosso foco será proteger a magnífica floresta que já existe em Alder Creek", diz Hodder, juntamente com o planejamento do acesso público. (Foto: Max Forster / Save the Redwoods League)

Embora as pessoas tenham explorado alguns bosques gigantes de sequóias no final do século XIX e início do século XX, o declínio moderno da espécie se deve em grande parte a esforços equivocados do século passado para suprimir incêndios florestais naturais. Sequóias gigantes são adaptadas a incêndios regulares e de baixa queima, que ajudam suas mudas gerando solo rico em nutrientes, afinando o dossel para permitir que mais luz solar chegue ao chão da floresta e criando áreas abertas com menos concorrência de plantas de crescimento mais rápido. Desde então, os cientistas perceberam a loucura de suprimir incêndios naturais, mas, apesar de eliminar essa prática, o legado da supressão de fogo ainda assombra a gigantesca sequóia.

"Como suprimimos incêndios florestais que costumavam ocorrer regularmente nesta paisagem, todas as espécies que seriam meio abatidas por um fogo natural e de baixa queima foram deixadas crescer até a maturidade de uma maneira não natural, "Hodder diz. "Então, um dos desafios na administração de sequóias gigantes é encontrar uma maneira de lidar com o acúmulo não natural de combustíveis combustíveis".

O desmatamento de outras espécies em Alder Creek pode ter ajudado inadvertidamente a sequóia gigante, acrescenta Hodder, replicando o efeito que os incêndios naturais teriam se não fossem suprimidos. "Eles eliminaram parte da concorrência das sequóias e, como resultado, as próprias sequóias são notavelmente saudáveis, e a propriedade tem cargas de combustível mais baixas do que a paisagem ao redor".

Isso pode ser uma vantagem significativa para as sequóias de Alder Creek, já que mesmo essas espécies adaptadas ao fogo parecem estar cada vez mais em risco de grandes infernos. À medida que as mudanças climáticas aumentam as temperaturas e pioram as secas na Califórnia, incluindo o declínio do manto de neve da Sierra Nevada, os efeitos persistentes da supressão de incêndios no passado deixaram muitas florestas prontas para entrar em erupção.

Embora essa compra possa garantir que a Alder Creek não seja vendida a um desenvolvedor, será muito mais difícil proteger essas ou quaisquer sequóias dos efeitos das mudanças climáticas. Ainda assim, além de reduzir outros riscos e, geralmente, nutrir a saúde da floresta, Hodder espera que o bosque possa servir como uma espécie de laboratório vivo, ajudando-nos a aprender o que pudermos para ajudar essas árvores antigas a sobreviver.

"Isso nos dá a oportunidade de entender o que está acontecendo com essas novas ameaças e exposições e fazer o manejo florestal que precisa ser feito", diz ele. "Manejo florestal orientado pela ciência para reduzir a carga de combustível de uma maneira que restaure o equilíbrio natural da sequóia gigante. Para ajudar a preparar esses bosques para os incêndios mais quentes e secos que estão por vir".



Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.