A NASA está monitorando ativamente uma estranha anomalia no campo magnético da Terra: a região gigante de menor intensidade magnética no céu sobre o planeta, que se estende entre a América do Sul e o sudoeste da África.

Este fenômeno extenso e em desenvolvimento foi chamado Anomalia do Atlântico Sul, intrigou e preocupou cientistas por anos, e talvez nada mais do que pesquisadores da NASA. Os satélites e espaçonaves da agência espacial são particularmente vulneráveis ​​à fraqueza da força do campo magnético dentro da anomalia e à exposição resultante a partículas carregadas do sol.

Anomalia do Atlântico Sul (SAA) – comparado pela NASA a um “dente” no campo magnético da Terra, ou uma espécie de “buraco no espaço” – geralmente não afeta a vida na Terra, mas o mesmo não pode ser dito para espaçonaves orbitais (incluindo o Estação Espacial Internacional), que passam diretamente pela anomalia enquanto orbitam o planeta em baixas altitudes orbitais da Terra.

Durante esses encontros, a redução na intensidade do campo magnético dentro da anomalia significa que os sistemas tecnológicos a bordo dos satélites podem entrar em curto-circuito e funcionar mal se forem afetados por prótons de alta energia vindos do sol.

Esses choques aleatórios muitas vezes produzem falhas de baixo nível, mas trazem o risco de causar perda significativa de dados, ou mesmo danos permanentes aos componentes principais, ameaças que obrigam os operadores de satélite a desligar rotineiramente os sistemas das espaçonaves antes nave espacial entra na zona de anomalia.

Mitigar esses perigos no espaço é uma das razões pelas quais a NASA monitora os SAAs; outra é que o mistério da anomalia representa uma grande oportunidade para investigar um fenômeno complexo e difícil de entender e que os extensos recursos e grupos de pesquisa da NASA são perfeitamente bem projetados para estudar a ocorrência.

“O campo magnético é na verdade uma sobreposição de campos de muitas fontes atuais” explicar geofísico Terry Sabaka do Centro Espacial Goddard da NASA em Greenbelt, Maryland.

A fonte primária é considerada hidromassagem oceano ferro fundido dentro do núcleo externo da Terra, milhares de milhas abaixo da terra. Aparentemente, o movimento dessa massa gera correntes elétricas que criam o campo magnético da Terra, mas não necessariamente de maneira uniforme.

Um enorme reservatório de rocha densa chamado de Província africana de baixo cisalhamento de alta velocidade, localizado a cerca de 2.900 quilômetros (1.800 milhas) abaixo do continente africano, interrompe a geração do campo e resulta no efeito dramático de enfraquecimento, que é auxiliado pela inclinação do eixo magnético do planeta.

“A SAA observada também pode ser interpretada como uma consequência do enfraquecimento da dominância do campo dipolo na região.” ele diz Geofísico e matemático Goddard da NASA, Weijia Kuang.

“Mais especificamente, um campo localizado com polaridade invertida cresce fortemente na região SAA, de modo que a intensidade do campo é muito fraca, mais fraca do que nas regiões vizinhas.”

Dados de satélite sugerindo que o SAA está dividido. (Divisão de Geomagnetismo, Espaço DTU)

Embora ainda existam muitos cientistas que não entendem completamente a anomalia e suas implicações, novos insights continuam a lançar luz sobre esse estranho fenômeno.

Por exemplo, um estudo liderado pelo heliofísico da NASA Ashley Greeley em 2016, revelou que o SAA está vagando lentamente na direção noroeste.

Não apenas se transfer, no entanto. Ainda mais notável, o fenômeno parece estar se dividindo em dois, e os pesquisadores deste ano descobriram que o SAA parece se dividir em duas células diferentes, cada um representando um centro separado de intensidade magnética mínima dentro da anomalia principal.

O que isso significa para o futuro da SAA permanece desconhecido, mas em qualquer caso, há evidências que sugerem que a anomalia não é uma nova aparência.

Um estudo publicado no mês passado sugeriu que o fenômeno não é um fato recente, mas um evento magnético recorrente que pode ter afetado a Terra. desde até 11 milhões de anos atrás.

Se assim for, isso pode indicar que a anomalia do Atlântico Sul não é um gatilho ou precursor para o todo o planeta de todo o campo magnético, que é algo que realmente acontece, senão por centenas de milhares de anos de cada vez.

Obviamente, grandes questões permanecem, mas mesmo com tanto magnetismo estranho, é bom saber que a agência espacial mais poderosa do mundo olha para isso tão de perto quanto eles.

“Embora o SAA seja lento, ele está passando por uma mudança na morfologia, por isso também é importante que continuemos a observá-lo com missões em andamento,” diz Sabaka.

“Porque é isso que nos ajuda a fazer modelos e previsões.”

Este artigo foi reescrito, traduzido de uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar a matéria original (em inglês)!