Esta história é segmento de uma colaboração com The Texas Observer, invencível por Pulitzer Center.

Amy Townsend-Small tem perseguido metano durante toda a sua vida profissional. A pesquisa o levou das rodovias do sul da Califórnia às usinas de esgoto para alimentar os parques. farejar o potente gás de efeito estufa, que retém 86 vezes mais calor do que dióxido de carbono depois de emiti-lo na atmosfera, forçou as vacas a respirar e fazer medições químicas em grandes tanques de esterco. Quando o fraturamento hidráulico começou por volta de 2010, a Townsend-Small mudou seu foco para um problema novo e crescente: vazamentos de metano da atividade de petróleo e gás.

O gás oriundo, que é constituído principalmente de metano, foi lançado uma vez que um combustível que poderia transitar nos Estados Unidos, em energias renováveis, pois queima de forma mais limpa que o carvão e é naturalmente rico e, graças ao fraturamento hidráulico, sua extração recentemente é barata. Mas o pensamento do tempo perdeu um pormenor importante: os milhares de poços perfurados, o milhões de milhas de tubo que transportava o gás oriundo e as refinarias que o processavam filtravam o metano. As usinas de gás oriundo emitem tapume de metade do dióxido de carbono das usinas movidas a carvão, mas sem saber quantos vazamentos de metano são extraídos e movem o gás oriundo, os efeitos climáticos reais não podem ser avaliados. Quando os reguladores e legisladores captaram esse vestuário, o trabalho de Townsend-Small começou a comprar uma novidade preço.

“Este tipo de catalisador catalisou um impulso gigante para mais pesquisas sobre as emissões de metano em toda a ergástulo de fornecimento”, disse Townsend-Small.

Amy Townsend-Small e seu assistente de pesquisa, Jacob Hoschouer, examinaram 40 poços no oeste do Texas e descobriram que vários estavam expelindo metano silenciosamente. Christopher Collins

Townsend-Small começou a tentar quantificar a quantidade de metano que vazava de poços e tubulações. Ele investigou se o metano de locais de fraturamento hidráulico pode ter contaminado as águas subterrâneas na zona rústico de Ohio e coletou dados sobre vazamentos de tubos e estações de compressão no Colorado. O trabalho de Townsend-Small e outros cientistas ambientais no monitoramento de gases de efeito estufa culminou em um estudo de 2018 que descobriu isso 2,3 por cento do gás oriundo tirado no país seja filtrado ou lançado diretamente no ar, o equivalente ao dióxido de carbono emitido por todas as usinas movidas a carvão em operação naquela idade.

Curiosamente, um volume pequeno, mas ignoto, dessas emissões vem de poços que não produzem mais combustíveis fósseis, pois as empresas responsáveis ​​por eles se desviaram de sua obrigação lícito de selá-los com cimento em seguida o uso. uma vez que resultado, centenas de milhares de buracos no solo são canais diretos entre a atmosfera e as vastas reservas de combustível fóssil no subsolo, permitindo que eles extraiam metano silenciosamente por anos sem ninguém ser o mais sábio.

Em 2016, Townsend-Small descobriu 40% dos poços desconectados testado no Colorado, Wyoming, Ohio e Utah que emitiu metano. Em média, cada poço desconectado vazava tapume de 10 gramas de metano por hora, o que fornecia o equivalente em carbono anual da queima de mais de 2.400 libras de carvão por ano. Ele EPA usou sua investigação estimou que os aproximadamente 3,1 milhões de poços abandonados do país emitiram emissões de gases de efeito estufa equivalentes à queima de mais de 16 milhões de barris de petróleo.

Essas tentativas de quantificar as emissões de metano em todo o país têm uma margem de erro bastante grande, principalmente porque as pesquisas nesta frente são escassas e o que existe é fundamentado em pesquisas na Bacia dos Apalaches. Não existem duas formações geológicas iguais, portanto, sem dados mais detalhados dos principais estados produtores de petróleo e gás, é impossível expressar com precisão os danos que poços abandonados podem estar causando ao planeta. É por isso que Townsend-Small começou recentemente a preencher um buraco do tamanho do Texas em pesquisas: The Lone Star State é o maior produtor de petróleo e gás do país e tem milhares de poços abandonados, mas suas emissões de metano não. Eles nunca foram medidos sistematicamente. .

No ano pretérito, depois que Grist e Texas Observer apresentaram Townsend-Small e um assistente de pesquisa para proprietários de terras no oeste do Texas com poços inativos em suas propriedades, os pesquisadores usaram uma bolsa do Departamento de Segurança Interna dos EUA. Estados Unidos para realizar o que consideram ser o primeiro estudo acadêmico sobre as emissões de metano de poços abandonados no Texas. Suas descobertas, que eram recentes Publicados na revista científica Environmental Research Letters, eles sugerem que poços inativos do Texas poderiam enunciar metano suficiente para alimentar mais de 15.000 residências por ano. Suas descobertas fornecem dados mais detalhados para os quais a EPA e os reguladores estaduais podem ser apoiados na avaliação da imposto da indústria de petróleo e gás para as mudanças climáticas.

Para conduzir sua pesquisa, Townsend-Small dirigiu de Ohio para o condado de Pecos, Texas, onde agora é professora assistente na Universidade de Cincinnati, e passou três dias inspecionando 40 poços, quase metade dos quais filtravam metano ativamente. A maioria dos locais, que são conectados por estreitas estradas de terreno largas o suficiente para passar por um caminhão, são aberturas abertas em uma mesquita densa. Lá, Townsend-Small e seu assistente se ajoelharam na areia para instalar seu equipamento: um instrumento computadorizado instalado dentro de uma pasta que se conecta a uma mangueira de vácuo. A mangueira é conectada a uma seção do poço de petróleo ocasião para a atmosfera e o computador explica aos pesquisadores quanto metano o ar mostrado contém. Eles coletaram os espécimes com uma seringa e os colocaram em um frasco de vidro. Às vezes, eles tinham que usar tiras de plástico e faixas elásticas para tomar o gás da cabeça do poço o suficiente para medir.

Dos 17 poços onde vazamentos de metano foram detectados, as taxas de emissão variaram de 0,2 a 132 gramas por hora. unicamente três poços na extremidade superior dessa fita foram responsáveis ​​por 94 por cento de todas as emissões. O fenômeno – no qual um punhado de poços mormente filtrados que Townsend-Small e outros pesquisadores chamam de “superemissores” são responsáveis ​​pela grande maioria das emissões – é um padrão que também tem sido observado na Bacia dos Apalaches e em outros campos. óleo.

“Se você quer fomentar um grande impacto, você unicamente precisa consertar os grandes”, Townsend-Small disse a Grist e ao Texas Observer.

Se aproximadamente 102.000 poços adormecidos e abandonados do Texas vazassem a uma taxa semelhante à protótipo do poço Townsend-Small, eles poderiam enunciar mais de 5,5 milhões de quilos de metano na atmosfera a cada ano. Isso equivale a queimar mais de 150 milhões de libras de carvão.

Um subconjunto dos poços examinados pela pesquisa de Townsend-Small são os chamados poços fechados, que não são tecnicamente abandonados porque seus operadores afirmam que um dia eles podem reanimá-los, mas ainda permanecem inativos por vários anos quando os preços do petróleo estão baixos . Dos 26 poços fechados pesquisados, 12 emitiram metano. Os três poços “superemissores” foram fechados. No ano pretérito, uma vez que a queda da demanda global derrubou os preços do petróleo, um grande número de poços herdados foram deixados para trás.

“Há um número recorde de poços fechados nos Estados Unidos no momento, mormente os poços convencionais mais antigos, que já produziam uma quantidade muito pequena”, disse Townsend-Small.

Townsend-Small disse que mais pesquisas são necessárias para entender o volume de produtos químicos mormente tóxicos, uma vez que benzeno e tolueno, que podem trespassar de poços abandonados e permanecer ociosos ao lado do metano. A pesquisa mostrou que morar perto de locais ativos de petróleo e gás leva a piores resultados de saúde, incluindo um maior risco de cancro, maiores chances de bebês com grave peso ao nascer e uma maior verosimilhança de promanação prematuro. Mas se essas tendências são verdadeiras para aqueles que vivem perto de poços abandonados é uma questão em cândido. UMA Estudo 2020 por um grupo da Universidade da Califórnia, Berkeley, os pesquisadores descobriram que as mulheres que viviam perto de poços dormentes eram mais propensas a dar à luz bebês prematuros e de grave peso. Suas descobertas são inconclusivas, mas eles levantaram a hipótese de que uma série de produtos químicos tóxicos que são freqüentemente liberados junto com o metano podem estar causando efeitos na saúde. (Nota do editor: um dos co-autores do item é Rachel Morello-Frosch, que é membro do recomendação de Grist).

Em alguns dos lugares visitados por Townsend-Small, o odor de sulfeto de hidrogênio, um gás mortal para os humanos em grandes quantidades, pairava pesadamente no ar. Ele descreveu estar oprimido pelo cheiro por pelo menos seis visitas ao sítio. Esses poços filtraram metano e liberaram chuva carregada de produtos químicos. em seguida essas visitas, Townsend-Small e seu assistente sentiram náuseas por várias horas, acordando várias vezes por noite. Os poços ficam a poucos quilômetros do escola Buena Vista e do Rio Pecos, manadeira de chuva de regadura da região.

“Isso precisa ser mais investigado”, disse ele.


Esta história faz segmento do projeto “Waves of Abandonment”, uma colaboração entre Grist e The Texas Observer, uma organização de notícias sem fins lucrativos com sede em Austin que se esforça para tornar o Texas um lugar mais justo, expondo a injustiça por meio do jornalismo investigativo, narração de histórias narrativas e cobertura cultural. O projeto foi invencível por Pulitzer Center.


Este item foi reescrito, traduzido de uma publicação em inglês. Clique cá para acessar a material original (em inglês)!