A tribo que trouxe uma costa danificada de volta à vida

A praia da Reserva Indiana Shinnecock em Long Island, Nova York. Foto: Anuradha Varanasi

Em uma tarde ensolarada de segunda-feira em agosto, a praia da Reserva Indiana Shinnecock em Long Island, Nova York, parecia uma das praias perfeitas para cartões postais nos Hamptons nas proximidades. Exceto que não havia turistas tomando banho de sol por perto. O litoral era calmo e sereno, com várias enseadas fluindo para um lago próximo, cercado por uma vegetação luxuriante e uma floresta densa. Em meio a isso, havia um cemitério onde os membros das tribos foram enterrados por séculos. Os únicos sinais visíveis de atividade humana na praia eram cinzas e flores secas deixadas na areia macia de uma cerimônia de casamento recente.

Após o furacão Sandy, esta área costeira estava longe de ser uma fonte de orgulho ou um lugar para comemorar os membros da tribo Shinnecock Indian Nation. A tempestade de Sandy e os ventos destrutivos deixaram a costa completamente estéril e irregular. O lago havia se transformado em um corpo estagnado de água para que as larvas de mosquitos prosperassem. Nos dois anos seguintes, o fedor da praia devastada pelos furacões tornou-se insuportável. Mesmo durante o dia, os habitantes locais eram forçados a evitar a praia por causa das hordas de mosquitos que os atacavam.

Enquanto a água do mar continuava invadindo a terra da tribo Shinnecock, várias árvores na floresta à beira da costa começaram a murchar. Durante a maré alta, os nativos americanos viviam com medo e ansiedade constantes de que o Oceano Atlântico engoliria o cemitério de seus antepassados, que foi construído ao lado da praia.

Após o furacão Sandy, a praia se transformou em um trecho desolado de terra. Foto: Departamento Ambiental de Shinnecock, Matthew Ballard.

“Era um lixo fedido. Nossa linhagem de árvores estava diminuindo à medida que os níveis de água chegavam a um metro e meio de profundidade nas margens externas da floresta, muito depois do furacão Sandy ter diminuído ”, disse Viola Cause, gerente de recursos naturais do Departamento Ambiental da Nação Shinnecock. Até os cedros da cidade, que são conhecidos por serem tolerantes à água salgada, começaram a morrer.

Viola Cause, gerente de recursos naturais do Departamento Ambiental da Nação Shinnecock e sua colega observam a costa do cemitério de seus ancestrais, onde a fotografia é estritamente proibida. Foto: Anuradha Varanasi

A tribo Shinnecock é uma comunidade de 650 famílias multigeracionais que historicamente são conhecidas como “pessoas da costa pedregosa” – baleeiros, pescadores, caçadores e coletores. Eles se recusaram a testemunhar desamparadamente a rápida deterioração de sua costa de 3.000 pés de comprimento. Então, Shavonne Smith, diretora ambiental da tribo Shinnecock Indian Nation, e seus colegas decidiram reviver todos os habitats costeiros de volta ao seu estado anterior, sobre o qual os anciãos da tribo eram profundamente nostálgicos.

Shavonne Smith, diretora do Departamento Ambiental de Shinnecock, na conferência de Retiro Gerenciado do Instituto Terra na Universidade de Columbia. Foto: Instituto da Terra

Como outras cidades costeiras dos EUA estavam pensando em construir paredes marinhas caras para se adaptar à elevação do nível do mar, esses funcionários e administradores tribais decidiram explorar soluções alternativas. Depois de participar de várias conferências e consultar vários especialistas, Smith e seus colegas começaram gradualmente a elaborar um plano. A determinação deles em encontrar a experiência certa e os fundos adequados para restaurar sua costa e proteger suas terras do surto do Oceano Atlântico valeu a pena depois de dois anos.

Em 2014, eles colaboraram com o USGS (Estados Unidos Geological Survey) e com biólogos marinhos da Extensão Cooperativa Cornell do Condado de Suffolk para elaborar uma proposta de subsídio de ajuda ao furacão Sandy. Alguns meses depois, eles receberam US $ 3,75 milhões pela National Fish and Wildlife Foundation.

“Ficamos emocionados. Foi a parceria com o USGS e Cornell que ajudou a montar um plano concreto de adaptação às mudanças climáticas ”, disse Smith.

Depois de trabalhar em estreita colaboração com os biólogos marinhos, eles elaboraram um plano abrangente que envolvia sete componentes principais para reduzir o impacto das ondas implacáveis ​​que atingiam as margens da península de Shinnecock. O Projeto de Restauração de Habitat Costeiro finalmente começou um ano depois, em 2015, com 12 pessoas da tribo dedicadas a trabalhar no projeto em período integral.

A primeira etapa envolveu o plantio de vários tipos diferentes de gramíneas, incluindo Phragmites e Spartina, ou cordames que crescem em pântanos costeiros. Essas gramíneas manteriam a areia no lugar, impedindo mais erosões e melhorando os habitats da vida selvagem ao redor da costa. Para evitar que as mudas de grama sejam pisadas, a equipe instalou cercas ao redor da praia. As cercas foram deixadas no local durante os próximos quatro anos, juntamente com sinais que alertaram os moradores contra o ciclismo de terra ou o uso de outros veículos na praia.

grama do Projeto de Restauração de Habitat Costeiro

Os galhos de grama recém-plantados pela comunidade começaram a crescer em 2017. Foto: Departamento Ambiental de Shinnecock, Matthew Ballard

"Nossa comunidade veio nos apoiar e plantou manualmente todas as sementes e raminhos de grama para trazer de volta o que perdemos", disse Cause.

O próximo passo foi criar mais barreiras para interromper a energia das ondas e impedir a ocorrência de mais erosões. Isso poderia ser possível com a reabertura do incubatório de ostras há muito fechado da tribo. Infelizmente para a comunidade Shinnecock, eles perderam todos os seus recifes de ostras em meados da década de 1980, após um surto maciço de maré marrom ou flores de algas prejudiciais e décadas de super colheita. Depois disso, o incubatório foi fechado. Os recifes de ostras começaram a se recuperar desse ataque apenas após duas longas décadas.

À medida que a frequência de tempestades muito mais intensas como Sandy aumenta devido às mudanças climáticas, especialistas descobriram que a reconstrução de recifes de ostras em áreas costeiras protege as margens da erosão naturalmente. Eles agem como os speedbumps da natureza absorvendo a energia das ondas antes de atingirem a costa.

A concessão permitiu que o Shinnecock reconstruísse um incubatório movido a energia solar. Aqui, eles criavam cuidadosamente larvas de ostras em tanques, alimentando-as com algas frescas que foram cultivadas no incubatório. Nas proximidades, em uma estufa, a tribo cultivava a grama e os arbustos que continuariam plantando nas margens da praia, para restaurar habitats naturais e combater a erosão.

Eles começaram a criar recifes de ostras a partir do zero usando conchas calcificadas. Os biólogos marinhos os plantaram no fundo do mar. Depois disso, eles lançaram larvas de ostras no recife, onde deveriam crescer depois de se prenderem àquelas conchas.

Vista aérea dos recifes de ostras durante a maré baixa. Foto: Departamento Ambiental de Shinnecock, Matthew Ballard

Enquanto as primeiras coisas estavam indo como planejadas, a equipe do Coastal Habitat Restoration Project enfrentou um enorme desafio: as larvas se recusavam a se prender às conchas. "Durante as diferentes etapas do projeto nos últimos quatro anos, tivemos que passar por muitas tentativas e erros", disse Cause, enquanto apontava para os locais onde os recifes de ostras agora estão florescendo.

“Foi somente após vários testes que descobrimos como fazer com que as larvas de ostras se conectassem e crescessem com sucesso. Enfrentamos desafios semelhantes ao plantar ervas e arbustos, mas conseguimos acertar as coisas depois de algumas tentativas ”, acrescentou.

Mantendo-se fiel à reputação de seus ancestrais como o "povo da costa pedregosa", a equipe do Departamento Ambiental de Shinnecock também colocou pedregulhos pesados ​​ao longo dos 3.000 pés de costa. Os membros da tribo se juntaram por várias semanas e ajudaram a colocar pedras e também a atirar pedras menores em volta das pedras, para adicionar uma camada extra de proteção contra as ondas implacáveis.

Uma vista aérea do litoral e dos habitats vizinhos que levou anos para se recuperar após o início do projeto de restauração de habitats costeiros, em 2015. Foto: Departamento Ambiental de Shinnecock, Matthew Ballard

Embora Cause admita que eles poderiam ter construído um paredão, eles estavam preocupados com a possibilidade de acelerar ainda mais a erosão e afetar a biodiversidade da área. "Queríamos provar que existem estratégias eficazes de adaptação natural, mesmo que demore muito tempo e paciência", disse ela.

Depois de colocar com sucesso todos esses mecanismos naturais para manter a areia no lugar, mesmo durante fortes chuvas, a próxima etapa foi reabastecer a praia.

A equipe – incluindo os membros da tribo, biólogos marinhos e outros especialistas do condado de Suffolk – usou 20 enormes tubos para escavar areia do fundo de um canal próximo. Eles então bombearam cerca de 30.000 jardas cúbicas de areia na praia sem vida.

"O maior desafio para concluir este projeto foi a escala e complexidade geral dele", disse Christopher Pickerell, diretor de programa marítimo da Cornell Cooperative Extension.

Logo depois, os biólogos marinhos mergulharam novamente para plantar capim-enguia na água ao longo de toda a costa, não apenas para melhorar o escopo de nidificação de peixes, mas também para adicionar outro mecanismo natural conhecido por reduzir o impacto das ondas.

Hoje, a tribo se orgulha de observar a costa curvando-se e observar as ondas recuando para as margens da praia onde plantaram as ervas. "Agora, estamos vendo o pântano se movendo para a água, o que é incrível, porque o pós-furacão Sandy estava acontecendo o contrário", explicou Cause. “Hoje, nossos idosos olham para a praia e dizem que isso os lembra de sua infância quando a praia era naturalmente curvada.”

A Viola Cause continua a monitorar a praia com seus colegas regularmente. Foto: Anuradha Varanasi

Ver a praia sendo transformada em sua glória anterior não apenas aumentou o moral da tribo, mas também ajudou a recuperar seus habitats locais. No ano passado, enquanto os funcionários do Departamento Ambiental da Nação Shinnecock estavam trabalhando na praia para desviar o fluxo de água para as enseadas que levavam ao lago, eles ouviram um som vibrante. Curiosos para ver a fonte, eles pararam para olhar para cima. Para sua admiração, o grupo testemunhou um caleidoscópio de borboletas-monarca pousando nas flores dos arbustos que haviam plantado há vários meses.

Alguns anos após o início do projeto de restauração de habitat costeiro em 2015, a tribo notou mais libélulas e pássaros do pantanal visitando a costa. Até os perus estão voltando para pousar nas árvores da floresta. Desde que os recifes de ostras começaram a florescer e a tribo se livrou da água estagnada na lagoa, também houve um aumento na população de tartarugas marinhas, que prosperam em água doce e gostam de se deliciar com ostras.

pântano após o Projeto de Restauração de Habitat Costeiro

A lagoa e a área pantanosa ao redor, que antes eram refúgios de mosquitos, agora abrigam tartarugas e outros habitats. Foto: Anuradha Varanasi

"Um dos componentes do trabalho que mais me satisfez foi o fato de termos conseguido reduzir bastante o problema de criação de mosquitos que estava presente antes do início do projeto", disse Pickerell. "Ao abrir e melhorar a descarga em uma das lagoas das marés, também conseguimos trazer mais peixes para se alimentar das larvas dos mosquitos".

Enquanto a tribo criou com sucesso um amortecedor entre o mar e a Reserva Indiana de Shinnecock para proteger os cemitérios de seus ancestrais, Pickerell alerta que a comunidade de Shinnecock continuará a enfrentar ameaças do aumento do nível do mar no futuro.

“Independentemente da largura da praia, ela nunca será alta o suficiente para impedir inundações durante tempestades e outros eventos significativos. A água entrará na reserva de todos os lados. Será um desafio a longo prazo para eles ", acrescentou Pickerell.

Um vídeo de drone que foi tirado em 2016 após a conclusão de vários componentes do Projeto de Restauração de Habitat Costeiro. Vídeo: Departamento Ambiental de Shinnecock, Matthew Ballard

A realocação é mais do que um novo endereço

Para Smith, o projeto tem sido um sucesso e está efetivamente protegendo sua península por enquanto, principalmente por causa do incansável trabalho duro e esforço com os quais a comunidade tribal se comprometeu há quatro anos. "Nosso projeto era sobre reunir conhecimento científico e tradicional", disse ela.

Outras tribos que vivem ao longo da costa podem não ter tanta sorte. Na maioria dessas comunidades, a conversa não se concentra em como reconstruir e adaptar-se ao aumento do mar; em vez disso, existe o medo de realocação forçada. Para os povos indígenas que vivem nos EUA, a própria idéia de ser forçada a deixar a terra de seus ancestrais mais uma vez é assustadora e imensamente dolorosa.

Durante um conferência de retiro gerenciado hospedado pelo Instituto da Terra na Universidade de Columbia em junho, Smith fez uma palestra intitulada "A realocação é mais do que um novo endereço".

“Sua localização é qual é a sua cultura. Quando você pede que as pessoas tribais se mudem, está mudando mais do que um endereço. Você também está mudando partes da nossa cultura ", disse ela.

De acordo com a Administração Nacional Oceânica e Atmosférica, os impactos das mudanças climáticas afetarão severamente 567 tribos reconhecidas federalmente nos EUA. Quase metade dessas tribos reside nas comunidades nativas do Alasca, que são as mais vulneráveis ​​ao derretimento do permafrost, gelo marinho e geleiras. Vários outros que vivem em áreas costeiras enfrentam a realidade assustadora de serem forçados a se mudar devido ao aumento do nível do mar.

Veja, por exemplo, a tribo Ilha de Jean Charles Biloxi-Chitimacha-Choctaw (IDJC) no litoral da Louisiana. Em 2016, a tribo passou a ser conhecida como "primeiros refugiados climáticos”Nos EUA, depois que foi relatado que eles perderam 98% de suas terras devido ao aumento do nível do mar, à erosão costeira e a uma série de furacões. De ser uma ilha com 22.400 acres de terra na década de 1950, apenas 320 acres estão acima da água hoje.

Vista aérea da ilha Isle de Jean Charles, localizada a 130 quilômetros de Nova Orleans. Foto: O site oficial da Ilha de Jean Charles, Louisiana

A maioria da tribo concordou em trabalhar com o estado para realocar sua comunidade. No entanto, em janeiro de 2019, o estado da Louisiana anunciou que havia comprado terras mais para o interior para a tribo viver – sem a aprovação da própria tribo. Os membros da tribo ficaram se sentindo cegos; eles descobriram a aquisição e o fechamento completos da compra pelo estado depois de ver o comunicado de imprensa afirmando que o projeto de reassentamento foi “liderado pela tribo do IDJC”.

Durante a conferência de retiros administrados, Albert Naquin, chefe da tribo do IDJC, expressou sua decepção e descontentamento por perder a propriedade de suas casas que ainda existem na ilha de Jean Charles. Atualmente, apenas 34 famílias ainda vivem na ilha – uma faixa estreita de terra – que fica a 128 quilômetros de Nova Orleans.

Nos EUA, a maior parte do financiamento para lidar com o aumento do nível do mar vai para programas de compra voluntária, e esses fundos são concedidos principalmente a comunidades predominantemente brancas. Kevin Loughran, um pós-doutorado da Rice University, afirmou que, desde 2000, a Agência Federal de Gerenciamento de Emergências comprou 3.000 casas na área metropolitana de Houston que pertenciam a proprietários brancos e ricos. Não surpreendentemente, essas famílias se mudaram para bairros ainda mais ricos e brancos no Texas.

No entanto, para as comunidades indígenas, isso não é uma opção. Durante uma discussão acalorada na conferência, o reverendo Tyrone Edwards, que pertence a uma comunidade tribal no litoral da Louisiana, afirmou que é importante que outros respeitem as decisões das comunidades indígenas – mesmo que decidam permanecer em terras vulneráveis. pelas mudanças climáticas.

"Não podemos sair e nos desconectar de nossa terra que tem o sangue de nossas famílias no solo. Somos as primeiras pessoas desta região e temos direito ao nosso modo de vida. Se nos mudarmos, isso não pode ser replicado ", disse ele. “As comunidades indígenas podem salvar suas terras. Nós apenas não temos os recursos. "


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