Eles podem não ter os músculos e os reflexos do reino animal, mas isso não significa que as plantas simplesmente ficam passivas quando algo começa a mastigá-las.

Sabemos que o dano desencadeia um sinal que se espalha pela planta, aumentando sua resposta defensiva. E sabemos que parte dessa resposta é a liberação de compostos orgânicos voláteis e fedorentos.

Agora, novas pesquisas lançaram uma nova luz sobre o que esses compostos fazem. Eles sinalizam para outras plantas próximas que uma ameaça é iminente, permitindo que eles também fiquem na defensiva. Em outras palavras, eles são efetivamente um grito de aviso fedorento.

De fato, este novo estudo sobre o goldenrod do Canadá (Solidago altissima) até descobriram que os compostos químicos liberados são mais semelhantes em plantas com histórico de ataques, independentemente de estarem ou não relacionadas.

Em outras palavras, parece que as plantas desenvolvem uma 'linguagem' universal em áreas onde estão sob pressão de predação, para permitir que avisem melhor os outros sobre danos.

"Eles meio que convergem para o mesmo idioma, ou os mesmos sinais de alerta, para compartilhar as informações livremente", disse o biólogo André Kessler, da Universidade Cornell.

"A troca de informações se torna independente de quão intimamente relacionada a planta está com seu vizinho".

Os pesquisadores conduziram seus experimentos no ambiente pure das plantas, um campo, usando plantas individuais em vasos. No centro de cada grupo, uma única planta foi danificada por um besouro herbívoro de folha que come goldenrods, Trirhabda virgata.

A planta danificada foi coberta com uma manga de tecido; os vasos e a manga permitiram aos pesquisadores eliminar a comunicação tátil e radicular.

Como controle, o mesmo experimento foi montado com plantas não danificadas no centro.

Após várias semanas as plantas sendo mastigadas por insetos herbívoros, a equipe coletou os danos e controlou as emissões de compostos das plantas, cobrindo-as em uma manga de polietileno, puxando o ar sobre elas por seis horas e filtrando o ar através de armadilhas de carvão.

Os pesquisadores também procuraram compostos nas plantas receptoras em torno das plantas danificadas e de controle que poderiam significar uma reação defensiva.

Eles descobriram que as plantas no grupo de dano estavam mais protegidas dos herbívoros do que as do grupo controle – confirmando que os compostos emitidos resultaram nas plantas receptoras preparando suas defesas.

Ainda não temos certeza de como as plantas receptoras recebem a mensagem, mas os pesquisadores acreditam que os sinais químicos emitidos podem interagir de alguma maneira com as membranas celulares.

O authorized é que já sabemos os efeitos de algumas dessas defesas. Por exemplo, o cheiro emitido pela grama danificada pode atrair vespas parasitas. Se essa grama está sendo mastigada por insetos, essas vespas parasitas podem ajudar a defendê-la colocando seus ovos nos insetos.

E algumas plantas emitem compostos que repelem ativamente predadores – como o planta de tabaco, que repele mariposas fêmeas, impedindo-a de botar seus ovos (que então eclodem em lagartas com muita fome procurando folhas para arrebentar).

"O que vemos frequentemente quando as plantas são atacadas por patógenos ou herbívoros é que elas mudam seu metabolismo". Kessler disse.

"Mas não é uma mudança aleatória – de fato, essas mudanças químicas e metabólicas também estão ajudando-os a lidar com esses agressores. É muito parecido com o nosso sistema imunológico: embora as plantas não possuam anticorpos como o nosso, elas podem lutar contra química desagradável ".

Curiosamente, porém, esse movimento em direção a uma linguagem comum de "perigo imediato" parece indicar que as plantas estão dispostas a compartilhar informações amplamente quando a ameaça pode ser atenuada ao compartilhar o ônus.

Nas áreas em que tudo é bom e elegante, a linguagem química que eles usam para induzir resistência a ameaças só é compreendida por seus parentes mais próximos.

"Codificamos nossa linguagem se queremos mantê-la em sigilo, e é exatamente isso que acontece lá, mas em nível químico", Kessler disse. "Essa analogia é impressionante e não é o que esperávamos".

Mas as descobertas podem ser úteis. Descobrir os produtos químicos perigosos de uma espécie em express e o que eles fazem pode ajudar a desenvolver compostos para manter os insetos afastados, o que seria muito útil para a agricultura orgânica e reduzir o uso nocivo de pesticidas.

A pesquisa foi publicada em Biologia Atual.

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