De sua superfície vermelha e áspera, Marte parece um planeta sem vida, seco e desolado. Mas nem sempre foi esse o caso.

O Curiosity Rover da NASA agora coletou ainda mais evidências de um antigo lago salgado que uma vez atingiu as margens da cratera Gale há cerca de 3,7 bilhões de anos.

Analisando amostras de solo coletadas no leito rochoso da cratera, pesquisadores da Caltech descobriram uma gama diversificada de sais não observados em outras rochas em Marte.

Datado há cerca de 3,3 a 3,7 bilhões de anos atrás, a equipe propõe que esses sulfatos sejam remanescentes da água evaporada, indicando a existência de salmoura antiga, ou piscinas salgadas, que poderia ter realizado pequenas formas de vidae.

As observações de satélite do Planeta Vermelho certamente sugerem que, durante esse período de tempo, conhecido como Hesperian período, ocorreu algum tipo de transição climática. E agora, a descoberta de sais evaporados também indica uma mudança para um clima mais árido em uma linha do tempo semelhante.

Prevê-se que os sulfatos de cálcio e magnésio descobertos sejam provenientes de basaltos marcianos, produzindo solos ricos em sulfato e cloreto e pobres em ferro.

"A solubilidade relativamente baixa dos minerais de sulfato de cálcio resulta em sua ampla produção durante a evaporação", os autores explicar, "embora os minerais menos comuns de sulfato e cloreto de magnésio representem evaporação terminal".

Outros exemplos desses lagos hipersalinos são conhecidos por abrigar tolerante ao sal ou biota 'halotolerante' na Terra, portanto, após esses resultados, a busca pela vida na cratera Gale, sem dúvida, continuará.

Formado por um meteoro há cerca de 3,5 a 3,8 bilhões de anos atrás, Cratera Gale foi escolhido como o native de desembarque do Curiosity porque os cientistas suspeitavam, mesmo de longe, que period um leito de lago seco.

Acontece que não foi um palpite tão ruim. Desde que aterrissou, as descobertas do Curiosity apoiaram fortemente a hipótese do lago. Em 2013, a NASA anunciado aquela cratera Gale continha um lago antigo de água doce que poderia ter vida microbiana. E nos anos seguintes, os cientistas notaram ainda mais pistas de lagos e córregos no Planeta Vermelho.

No entanto, é a primeira vez que um leito rochoso enriquecido com sulfato é descoberto no registro sedimentar da cratera. Como tal, ele nos fornece algumas pistas necessárias sobre como Marte pode ter perdido sua água há muito, muito tempo.

Os autores discutir os sulfatos, encontrados em vários leitos discretos, provavelmente foram depositados ao longo das margens rasas do lago, com o "potencial de segmentação do lago Gale em lagoas discretas, incluindo aquelas onde se formariam salmouras extremamente concentradas em evapo".

Pesquisadores da Universidade de Chicago e a Universidade da Pensilvânia também usaram dados recentes do leito da cratera para propor algo semelhante.

À medida que o veículo espacial percorre as margens da cratera, avançando em direção a rochas cada vez mais jovens, os cientistas serão capazes de rastrear as origens desse lago ainda mais completamente.

Se os sais continuarem a ocorrer, os pesquisadores da Caltech dizem que isso provavelmente indica que eles foram depositados em vários estágios diferentes, de natureza cíclica ou episódica. Considerando que, se o leito enriquecido com sulfato começar a diminuir, isso poderia implicar uma secagem mais longa do Planeta Vermelho todos esses bilhões de anos atrás.

A pesquisa foi publicada em Nature Geoscience.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o website original.