Há pouco menos de 13.000 anos, o clima esfriou por um curto período em muitas partes do mundo, especialmente no hemisfério norte. Sabemos disso por causa do que foi encontrado em núcleos de gelo perfurados na Groenlândia, bem como em oceanos ao redor do mundo.

Grãos de pólen de várias plantas também podem nos contar sobre esse período mais frio, que as pessoas que estudam a pré-história climática as Dryas mais jovens e que interrompeu uma tendência de aquecimento após a última period do Gelo. O termo recebe o nome de uma flor silvestre, Dryas octopetala.

Pode tolerar condições de frio e period comum em partes da Europa há 12.800 anos. Por volta dessa época, vários animais foram extintos. Estes incluíam mamutes na Europa, grandes bisontes na América do Norte e preguiças gigantes na América do Sul.

A causa desse evento de resfriamento foi bastante debatida. Uma possibilidade, por exemplo, é que ela esteja relacionada a mudanças nos sistemas de circulação oceânica. Em 2007, Richard Firestone e outros cientistas americanos apresentaram uma nova hipótese: que a causa foi um impacto cósmico como um asteróide ou cometa.

O impacto poderia ter injetado muita poeira no ar, o que poderia ter reduzido a quantidade de luz photo voltaic que atravessa a atmosfera da Terra. Isso pode ter afetado o crescimento de plantas e animais na cadeia alimentar.

Pesquisa que acabamos de publicar lança nova luz nesta hipótese de impacto de Dryas mais jovem. Nós nos concentramos no que a platina pode nos dizer sobre isso.

Como a platina se encaixa na imagem

Sabe-se que a platina está concentrada em meteoritos; portanto, quando grande parte dela é encontrada em um native de cada vez, pode ser um sinal de um impacto cósmico. Picos de platina foram descobertos em um núcleo de gelo na Groenlândia assim como em áreas tão distantes quanto a Europa, Ásia Ocidental, América do Norte e até a Patagônia na América do Sul. Todos esses picos datam de o mesmo período de tempo.

Até agora, não havia tais evidências da África. Mas trabalhando com dois colegas, o professor Louis Scott (Universidade do Estado Livre) e Philip Pieterse (Universidade de Joanesburgo), acredito existe evidência da província de Limpopo, na África do Sul, que apóia parcialmente a controversa hipótese de impacto de youthful Dryas.

As novas informações foram obtidas de Wonderkrater, um sítio arqueológico com depósitos de turfa em uma nascente situada fora de uma pequena cidade ao norte de Pretória. Em uma amostra de turfa, identificamos um pico de platina que poderia pelo menos estar potencialmente relacionado à poeira associada a um impacto de meteorito em algum lugar da Terra 12.800 anos atrás.

O pico de platina no Wonderkrater contrasta acentuadamente com as concentrações quase constantemente baixas (quase zero) desse elemento em níveis adjacentes. Após esse pico de platina, os grãos de pólen indicam uma queda de temperatura. Essas descobertas são inteiramente consistentes com a hipótese de impacto de Dryas mais jovens.

O Wonderkrater é o primeiro native na África onde foi detectado um pico de platina de youthful Dryas, complementando as evidências do sul do Chile, além de picos de platina em 28 locais no hemisfério norte.

Agora estamos fazendo uma pergunta que precisa ser levada a sério: certamente poeira rica em platina associada ao impacto de um meteorito muito grande pode ter contribuído, em certa medida, para grandes mudanças e extinções climáticas?

Uma cratera de meteorito na Groenlândia

Muito recentemente, uma grande cratera de meteorito com 31 km de diâmetro foi descoberto no norte da Groenlândia, sob o gelo da geleira Hiawatha. Não é certo que knowledge da época das Dryas mais jovens, mas a borda da cratera é fresca e falta gelo com mais de 12.800 anos.

Parece possível (mas ainda não é certo) que essa cratera em express se relacione com o meteorito hipotético que atingiu a Terra na época dos Dryas mais novos, com consequências globais.

Os efeitos do impacto de um meteorito podem ter potencialmente contribuído para extinções em muitas regiões do mundo. Não há dúvida de que os picos de platina na América do Norte coincidem estreitamente com a extinção de animais em grande escala, cerca de 12.800 anos atrás.

Extinções na África

Em um contexto sul-africano, minha equipe está sugerindo que a poeira cósmica rica em platina e seus efeitos ambientais associados podem ter contribuído para a extinção de animais de grande porte que comiam capim. Estes foram documentado em locais como Boomplaas, perto das cavernas de Cango, no sul da África do Sul, onde importantes escavações foram realizadas.

Pelo menos três espécies foram extintas no subcontinente africano. Estes incluíram um búfalo gigante (Syncerus antiquus), uma zebra grande (Equus capensis) e um grande GNU (Megalotragus priscus) Cada um pesava cerca de 500 kg a mais que seu equivalente moderno.

Pode ter havido mais de uma causa dessas extinções. Caçar por humanos poderia ter sido um fator. E os grandes búfalos, zebras e gnus já haviam sido afetados por mudanças de habitat no ultimate da última period Glacial, que period mais fria há cerca de 18.000 anos.

E as populações humanas? Um impacto cósmico pode ter afetado indiretamente as pessoas como resultado de mudanças locais no ambiente e da disponibilidade de recursos alimentares, associados a mudanças climáticas repentinas. As ferramentas de pedra estão relacionadas à identidade cultural das pessoas que viveram no passado. Cerca de 12.800 anos atrás, em pelo menos algumas partes da África do Sul lá é evidência de uma terminação aparentemente abrupta da tecnologia "Robberg" representada por ferramentas de pedra encontradas, por exemplo, na caverna Boomplaas.

Por coincidência, os sítios arqueológicos norte-americanos indicam o fim repentino de uma tecnologia de ferramentas de pedra chamada Clovis.

Mas é muito cedo para dizer se essas mudanças culturais se relacionam com um fator causal comum.

Verificação da realidade

A hipótese do impacto de Dryas mais jovem, e a evidência para apoiá-la, é um lembrete de quanto pode mudar quando um objeto rochoso atinge a Terra. Muitos asteróides estão situados entre Marte e Júpiter e, às vezes, alguns chegam muito perto de Nosso planeta.

A probabilidade de uma grande Terra atingir a Terra pode parecer baixa. Mas não é impossível.

Veja o Apophis 99942. É classificado como um asteróide potencialmente perigoso. Tem 340 metros de largura e chegará excepcionalmente perto da Terra (em relação a uma Unidade Astronômica, a distância entre nós e o sol) na sexta-feira, 13 de abril de 2029.

A probabilidade de nos atingir daqui a dez anos é de apenas um em 100.000. Mas a probabilidade de um impacto pode ser ainda maior em algum momento no futuro remoto.

Além disso, os cometas associados ao Complexo Taurid se aproximam da Terra relativamente de perto em intervalos de séculos. Portanto, um grande asteróide ou cometa pode cair na Terra em um futuro próximo.

A hipótese de impacto de Dryas mais nova é altamente controversa. Mas as evidências sugerem que não é improvável que um grande meteorito tenha atingido a Terra há 12.800 anos, com conseqüências generalizadas.A conversa

Francis Thackeray, Associado Honorário de Pesquisa, Instituto de Estudos Evolucionários, Universidade de Witwatersrand

Este artigo é republicado em A conversa sob uma licença inventive Commons. Leia o artigo original.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o website original.