A hora chegou. Vamos esmagar uma nave espacial em um asteróide.

O asteróide é Didymos B, o menor dos dois objetos no Didymos asteróide binário sistema. A sonda é o Teste de Redirecionamento Duplo de Asteróides da NASA (DARDO) O motivo: testar se o impacto de uma nave espacial pode desviar a trajetória de um asteróide, como um meio de proteger a Terra de rochas espaciais desonestos.

O projeto conjunto de avaliação de impacto e deflexão de asteróides (AIDA) da Agência Espacial Europeia (ESA) e da NASA foi anunciado em 2015, mas descobertas surpreendentes recentes de missões subsequentes de asteróides podem ter implicações para o teste.

Por exemplo, quando o Hayabusa2 da JAXA bombardeou o asteróide Ryugu em abril deste ano, fez uma cratera muito maior do que o esperado. Além disso, o material na superfície do asteróide se comporta muito como areia; isso poderia influenciar a eficácia da deflexão cinética do impacto.

"O impacto com Hayabusa2 mostrou que não havia coesão na superfície e o regolito se comportou como areia pura. A gravidade estava dominando o processo, em vez da força intrínseca do material do qual o asteróide é produzido". explicou o cientista planetário Patrick Michel do CNRS.

"Se a gravidade também for dominante em Didymos B, embora seja muito menor, poderíamos acabar com uma cratera muito maior do que nossos modelos e experimentos realizados em laboratório até o momento mostraram. Por fim, muito pouco se sabe sobre o comportamento desses pequenos corpos durante os impactos e isso pode ter grandes consequências para a defesa planetária ".

Após uma Workshop AIDA Na semana passada, em Roma, os cientistas se reuniram na Reunião Conjunta EPS-DPS 2019, em Genebra, para discutir o projeto.

"Hoje, somos os primeiros seres humanos da história a ter a tecnologia para desviar potencialmente um asteróide do impacto na Terra", afirmou o astrônomo Ian Carnelli, da ESA. disse Technology Review.

"A principal questão que resta ser respondida é: quais são as tecnologias e modelos que temos bons o suficiente para realmente funcionar? Antes de dirigir um carro, você precisa ter uma apólice de seguro. Bem, AIDA é a apólice de seguro para o planeta Terra. "

O sistema Didymos também é a base de testes perfeita. É um objeto próximo à Terra – portanto, não muito distante – que não está em rota de colisão com a Terra, o que significa que é improvável que nossos testes saiam pela culatra.

"O alvo do DART, Didymos, é um candidato ideal para o primeiro experimento de defesa planetária da humanidade", disse a cientista planetária Nancy Chabot do Laboratório de Física Aplicada da Universidade Johns Hopkins.

"Não está no caminho de colidir com a Terra e, portanto, não representa uma ameaça atual para o planeta. No entanto, sua natureza binária permite ao DART testar e avaliar os efeitos de um impactador cinético".

Neste asteróide binay, o objeto maior, Didymos A, tem cerca de 780 metros de diâmetro; o menor, Didymos B, tem 160 metros e às vezes é chamado de "Didymoon". Ele orbita o asteróide maior a cada 11,92 horas.

Quando o DART atinge o Didymos B a uma velocidade de 23.760 quilômetros por hora (14.760 milhas por hora), ele altera apenas a velocidade do asteróide apenas um pouco – apenas um centímetro por segundo.

dardoMais como Didyboom! (NASA / Johns Hopkins APL)

Em um único asteróide, talvez não consigamos detectar isso; mas no sistema Didymos, espera-se que o impacto mude ligeiramente o período orbital. Em vez de 11,92 horas, o Didymos B pode levar mais alguns minutos para percorrer o Didymos B.

Isso não parece muito, mas se pudermos interceptar um asteróide ligado à Terra cedo o suficiente, essa pequena mudança de velocidade poderá fazer toda a diferença.

O DART está programado para ser lançado em julho de 2021, com impacto em setembro de 2022. Um pequeno cubesat chamado LICIAcube irá se desprender da espaçonave imediatamente antes de tirar fotos do impacto para retornar à Terra. E telescópios baseados na Terra observarão Didymos posteriormente para ver se os tempos de trânsito mudam com base em quedas regulares na curva de luz do sistema.

A segunda parte da missão é a Hera da ESA. Esta é uma pequena nave espacial de observação que será lançada em 2023 e chegará para fazer observações de Didymos B em 2027. Como não podemos realmente ver o sistema de asteróides claramente da Terra, Hera será capaz de nos contar todos os detalhes – como como, por exemplo, se o impacto do DART fizer o Didymos B balançar longitudinalmente.

A Hera passou na revisão de requisitos do sistema e agora está avançando no estágio de desenvolvimento.

"A defesa planetária é realmente um empreendimento mundial" Carnelli disse à Technology Review.

"Além da tecnologia e da ciência, o AIDA também é um experimento muito bom em termos de colaboração entre cientistas e agências em todo o mundo. É o tipo de coisa que seria necessário se um asteróide estivesse em rota de colisão com a Terra".

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