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Mundo da água: até 50% da atmosfera de K2-18b pode ser composta de água

Os astrônomos descobriram pela primeira vez água na atmosfera de um planeta que orbita dentro da zona habitável de uma estrela distante.

A descoberta faz do mundo – chamado K2-18b – um candidato plausível na busca por vida alienígena.

Em 10 anos, os novos telescópios espaciais poderão determinar se a atmosfera do K2-18b contém gases que podem ser produzidos por organismos vivos.

Os detalhes foram publicados na revista científica Astronomia da natureza.

A cientista principal, Prof Giovanna Tinetti, da University College London (UCL), descreveu a descoberta como "alucinante".

"Esta é a primeira vez que detectamos água em um planeta na zona habitável ao redor de uma estrela onde a temperatura é potencialmente compatível com a presença de vida", disse ela.

O K2-18b está a 111 anos-luz – cerca de 650 milhões de quilômetros – da Terra, longe demais para enviar uma sonda. Portanto, a única opção é esperar o lançamento da próxima geração de telescópios espaciais na década de 2020 e procurar gases na atmosfera do planeta que só possam ser produzidos por organismos vivos, de acordo com o Dr. Ingo Waldmann, da UCL.

"Essa é uma das maiores questões da ciência e sempre nos perguntamos se estamos sozinhos no universo", disse Waldmann. "Nos próximos 10 anos, saberemos se existem produtos químicos que são devidos à vida nessas atmosferas".


O que é um exoplaneta?

  • Planetas além do nosso Sistema Solar são chamados exoplanetas
  • O primeiro exoplaneta foi descoberto em 1992, orbitando um pulsar (uma estrela de nêutrons que emite radiação eletromagnética)
  • Mais de 4.000 foram detectados até o momento usando várias técnicas
  • Muitos desses mundos são grandes planetas que se assemelham a Júpiter ou Netuno
  • Muitos planetas gigantes foram encontrados orbitando muito perto de suas estrelas

A equipe por trás da descoberta examinou os planetas descobertos pelo Telescópio Espacial Hubble entre 2016 e 2017. Os pesquisadores determinaram alguns dos produtos químicos em sua atmosfera estudando as mudanças na luz das estrelas enquanto os planetas orbitavam seus sóis. A luz filtrada pelas atmosferas dos planetas foi sutilmente alterada pela composição da atmosfera.

Somente K2-18b revelou a assinatura molecular da água, que é um ingrediente vital para a vida na Terra. A modelagem computacional dos dados sugeriu que até 50% de sua atmosfera poderia ser água.

O novo planeta tem pouco mais do dobro do tamanho da Terra e tem uma temperatura fria o suficiente para ter água líquida, entre zero e 40 ° C.

Angelos Tsiaras, membro da equipe da UCL, disse que encontrar água na atmosfera de um exoplaneta potencialmente habitável é "incrivelmente emocionante".

Ele disse: "Isso nos aproxima de responder à pergunta fundamental: a Terra é única?"

Longa distância

Uma dificuldade com essa abordagem, porém, é que os astrônomos não conseguem concordar com quais gases constituiriam evidência de vida. Isso pode ser mais demorado.

É provável que exija um levantamento da composição química de, talvez, centenas de mundos e uma compreensão de como eles são criados e evoluem, de acordo com o professor Tinetti.

"A Terra realmente se destaca em nosso próprio sistema solar. Possui oxigênio, água e ozônio. Mas se encontrarmos tudo isso em torno de um planeta em torno de uma estrela distante, teremos que ser cautelosos ao dizer que ela sustenta a vida", disse ela.

"É por isso que precisamos entender não apenas um punhado de planetas na galáxia, mas centenas deles. E o que esperamos é que os planetas habitáveis ​​se destacem, que veremos uma grande diferença entre os planetas habitáveis ​​e os aqueles que não são ".

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Espaço ESA / STFC RAL / UCL / Europlanet-Science Office

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A missão Ariel da ESA em 2028 poderia ajudar a confirmar a presença de vida em outros mundos

Beth Biller, do Instituto de Astronomia da Universidade de Edimburgo, disse acreditar que evidências de vida em um planeta ao redor de uma estrela distante acabariam sendo descobertas.

"Isso seria uma mudança de paradigma para toda a humanidade", disse ela à BBC News.

"Não será ET telefonando para casa, necessariamente – provavelmente micróbios ou alguma outra vida simples. Mesmo assim (quando isso acontecer), será enorme".

O possível lançamento do muito atrasado Telescópio Espacial James Webb (JWST) da Nasa em 2021, e a missão Ariel da Agência Espacial Europeia sete anos depois, permitirá que os astrônomos estudem em detalhes as atmosferas dos diversos mundos que foram detectados até agora.

A água foi detectada em outros planetas, mas eles eram muito grandes ou muito quentes para sustentar a vida. Planetas menores e mais frios são muito mais difíceis de detectar. A equipe da UCL conseguiu fazer isso desenvolvendo algoritmos capazes de provocar a composição química das atmosferas de mundos potencialmente habitáveis

O K2-18b foi descoberto em 2015 e é uma das centenas de super-Terras – planetas com massa entre a Terra e Netuno – encontradas pela sonda Kepler da Nasa. Espera-se que a missão Tess da Nasa detecte centenas mais nos próximos anos.

A pesquisa foi financiada pelo Conselho Europeu de Pesquisa e pelo Conselho de Instalações de Ciência e Tecnologia do Reino Unido, que faz parte da agência de Pesquisa e Inovação do Reino Unido (UKRI).

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Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.

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