Eles são chamados de "espreitadores" e podem estar nos vigiando secretamente do espaço há milhões de anos – desde antes de existirmos, talvez.

Essa é a proposta ousada que está sendo feita em um novo artigo científico pelo físico americano James Benford. Mas, embora as idéias de Benford pareçam radicais, elas se baseiam em uma longa história de conjecturas na comunidade SETI (Busca de Inteligência Extraterrestre).

Em 1960, o radiofísico de Stanford Ronald Bracewell primeiro sugerido a idéia de que "comunidades galácticas superiores" poderiam dispersar sondas interestelares autônomas como "sensores hipotéticos" pelo espaço a fim de observar, monitorar e talvez até se comunicar com outras formas de vida, incluindo as da Terra.

"Uma sonda localizada nas proximidades pode esperar seu tempo, enquanto nossa civilização desenvolve tecnologia que pode encontrá-la e, uma vez contatada, pode iniciar uma conversa em tempo real" Benford explica em seu novo artigo.

"Enquanto isso, poderia ter sido rotineiramente reportado de volta à nossa biosfera e civilização por longas eras."

Mas enquanto esse conceito de décadas Sondas de Bracewell foi explorado em pesquisas subseqüentes e adotado pela ficção científica – principalmente como o misterioso monólito de 2001: Uma Odisséia no Espaço – nunca houve nenhuma evidência da existência de tais sentinelas robóticas.

Agora, Benford propôs o lugar ideal onde 'espreitadores' feitos por alienígenas poderiam estar presentes em nosso Sistema Solar, estacionados para observar em um silêncio sempre vigilante.

Em seu novo artigo, o físico diz que esses espreitadores robóticos de longa duração fariam bem em colocar em risco uma classe de objetos rochosos próximos à Terra (NEO) chamados objetos co-orbitais.

Como o próprio nome sugere, esses quase satélites da Terra realizam loops orbitais ao redor do Sol que são semelhantes ao padrão orbital da Terra, e o fazem em estreita proximidade com a Terra, estando gravitacionalmente ligados ao nosso próprio planeta, além do Sol.

Apenas um pequeno número desses objetos já foi encontrado pelos astrônomos. O mais próximo conhecido da Terra, chamado 2016 HO3, é um pequeno asteróide descrito pela NASA como "companheiro constante da Terra".

"O HO3 de 2016 circula em torno de nosso planeta, mas nunca se aventura muito longe, pois nós dois passamos pelo Sol", afirmou o pesquisador da NEO da NASA, Paul Chodas explicado em 2016.

"Com efeito, este pequeno asteróide é pego em uma pequena dança com a Terra."

Mas objetos co-orbitais podem se tornar muito mais do que os parceiros de dança da Terra, sugere Benford. Devido à sua constante proximidade orbital, essas rochas espaciais próximas podem oferecer um ponto de vista ideal para sondas robóticas que procuram nos vigiar.

"Esses objetos próximos à Terra fornecem uma maneira ideal de observar nosso mundo a partir de um objeto natural seguro" o artigo dele explica.

"Isso fornece recursos que uma ETI pode precisar: materiais, uma âncora firme e ocultação".

Devido a essa possibilidade – e ao fato de os co-orbitais estarem realmente tão próximos da Terra – o físico argumenta que investigá-los deve ser uma prioridade para os astrônomos do SETI.

"Devemos avançar francamente na direção de observá-los, observando-os no espectro eletromagnético e no radar planetário, além de visitá-los com sondas". Benford escreve.

Além da perspectiva de encontrar sentinelas alienígenas, é um caso que também pode fazer sentido por outras razões científicas – especialmente porque sabemos muito pouco sobre objetos co-orbitais, com menos de 20 já tendo sido descoberto.

Por acaso, Benford pode realmente conseguir seu desejo mais cedo ou mais tarde.

China já planos anunciados para lançar uma ambiciosa missão de 10 anos que incluiria visitar e coletar amostras do HO3 de 2016: uma oportunidade perfeita para ver de perto se há algo engraçado (ou estranho) sobre o constante companheiro da Terra.

Não que outros membros da comunidade SETI esperem necessariamente que encontraremos evidências de uma grande assinatura tecnológica alienígena.

"Qual a probabilidade de que (uma) sonda alienígena estivesse em um desses co-orbitais? Obviamente, extremamente improvável", disse o físico teórico e astrobiólogo Paul Davies, da Universidade Estadual do Arizona, que não participou da pesquisa de Benford. Ciência ao vivo.

"Mas se custa muito pouco dar uma olhada, por que não? Mesmo se não encontrarmos E.T., poderemos encontrar algo de interesse".

Os resultados são relatados em The Astronomical Journal.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.