O tilacino há muito é considerado uma raça verdadeiramente notável. A extinta fera australiana era um marsupial, mas seu crânio tinha uma vista claramente canina, quase idêntica aos crânios de raposas vermelhas e lobos cinzentos.

Agora, uma novidade pesquisa confirmou que essa semelhança não se limitou aos tilacinos adultos (Thylacinus cynocephalus) – estava presente até mesmo nos crânios de filhotes recém-nascidos e persistiu por toda a vida do bicho.

A invenção pode lançar mais luz sobre porquê diferentes animais podem desenvolver características semelhantes para ocupar nichos ecológicos semelhantes, embora possam não estar relacionados e separados por espaço e tempo, um fenômeno publicado porquê evolução convergente.

“Notavelmente” disse o biólogo Andrew Pask da Universidade de Melbourne, na Austrália, “os filhotes de tigre da Tasmânia eram mais semelhantes aos filhotes de lobo do que a outros marsupiais intimamente relacionados.”

Embora o tilacino – mais publicado porquê tigre da Tasmânia – foi tragicamente levado à extinção pelos humanos em 1936, seus sobras mortais foram preservados em coleções de museus. Em colaboração com museus australianos, os pesquisadores submeteram vários crânios de tilacino em diferentes estágios e tamanhos de vida (do recém-nascido ao adulto) a raios-x.

Estes foram comparados a outros crânios de marsupial em museus australianos, incluindo o dunnart (Sminthopsis), recentemente encontrado porquê um dos parentes genéticos mais próximos tilacino e codorniz oriental (Dasyurus viverrinus), outro marsupial carnívoro da mesma ordem do tilacino.

Do North Alaska Museum, a equipe também pegou emprestado e digitalizou crânios de lobo cinza por TC (canis lupus), novamente em diferentes estágios e tamanhos de vida, do recém-nascido ao adulto, para confrontar com os crânios de tilacino. A última ancestralidade universal entre as duas espécies foi há 160 milhões de anos.

Gavetas de tilacino (esquerda) e gavetas de lobo (direita). (The Pask Lab)

“Sabemos que o tilacino e o lobo se parecem com os adultos, mas não sabemos quando eles começaram a mostrar suas notáveis ​​semelhanças durante o desenvolvimento.” explicou o biólogo Axel Newton da Monash University na Austrália.

Ele e sua equipe reconstruiu recentemente o desenvolvimento da bolsa de filhote de tilacino. Essa pesquisa também contribuiu para essa confrontação, permitindo que a equipe procurasse semelhanças entre os tilacinos e outros marsupiais ou lobos nos primeiros estágios da vida.

Pesquisa recente de uma equipe que incluiu Pask e Newton descobriu que lobos e tilacinos têm genes semelhantes que regulam seu desenvolvimento craniofacial. Novas pesquisas, comparando os crânios dos dois animais, confirmam isso. Do promanação até a idade adulta, os crânios dos dois animais não unicamente eram parecidos, mas seguiam um padrão de incremento semelhante.

Pesquisa anterior sugeriu que a forma porquê os marsupiais nascem, que se desenvolvem em uma bolsa, em vez de serem placentários, impõe limites à variação de seus crânios. Este novo estudo mostra que não unicamente a evolução convergente pode ocorrer em animais que, por outro lado, são anatomicamente diferentes, mas que os marsupiais podem desenvolver crânios muito diferentes uns dos outros.

E a confrontação entre as duas espécies é um exemplo fascinante que pode ser usado para estudar o surgimento da evolução convergente de forma mais ampla.

“Comparando a série Whole Growth de bebês a adultos”, disse a bióloga e paleontóloga Christy Hipsley do Victoria Museum e da University of Melbourne, na Austrália, “pudemos visualizar pequenas diferenças no desenvolvimento que indicam quando e onde as adaptações ao carnívoro no nível celular surgem no crânio.”

Uma evolução convergente porquê essa é um lembrete poderoso de porquê o envolvente molda nossa anatomia e fisiologia ao longo de centenas de milhares de anos de evolução. Todos os animais incluídos nós humanos, estão profundamente ligados ao nosso mundo.

A pesquisa foi publicada em Biologia das Comunicações.

Este item foi reescrito, traduzido de uma publicação em inglês. Clique cá para acessar a material original (em inglês)!