Em 18 de agosto de 2019, a Islândia realizou funeral para a primeira geleira perdido pelas mudanças climáticas. O falecido era Okjökull, um corpo histórico de gelo que cobria 38 quilômetros quadrados nas montanhas da Islândia na virada do século XX.

Mas seus dias de glória se foram há muito tempo. Em 2014, diminuindo para menos de 1/15 seu tamanho anterior, Okjökull perdeu seu status de geleira oficial.

Mais tarde, uma placa foi encomendada para homenagear o ponto de fuga. Na sombria cerimônia de instalação, cerca de 100 pessoas se reuniram para prestar seus respeitos, incluindo caminhantes, cientistas e o primeiro-ministro da Islândia, Katrín Jakobsdóttir.

Falando à imprensa, Jakobsdóttir avisou que, se as tendências atuais continuarem, seu país perderá ainda mais seus ícones geleiras no futuro próximo.

A evidência é esmagador: As emissões de gases de efeito estufa (e outras atividades humanas) estão transformando radicalmente o planeta em que vivemos.

Como resultado, a Califórnia incêndios a estação está ficando mais longa; degelo do permafrost desestabilizou a Rússia a infraestrutura; e sim, a maioria das geleiras do mundo são rapidamente recuando.

Com a preocupação do público em ascensão, dois termos relevantes entraram no léxico: "Mudança climática" e "aquecimento global". Estes são frequentemente tratados como sinônimos, mas têm significados diferentes.

Clima e tempo

Antes de prosseguir, há outra terminologia que provavelmente deveríamos esclarecer. o diferença entre clima e clima. O tempo é a curto prazo estado da atmosfera em um canto específico do mundo.

Umidade, temperatura, velocidade do vento, pressão atmosférica e visibilidade são todos fatores que ajudam a ditar o clima em um determinado momento no tempo.

Em outras palavras, o tempo não dura muito. Ele se desenrola ao longo de dias, horas ou até minutos. Portanto, é provável que mude rapidamente – e é por isso que muitos de nós anseiam por atualizações constantes.

Sempre que você perguntar se sua cidade natal "deve chover" em um determinado dia, você está perguntando sobre o tempo.

Não confunda tempo com clima. O último é muito mais amplo. Basicamente, o clima reflete as médias e tendências de longo prazo de uma área. Essas são muitas vezes estabelecidas por décadas (pelo menos) de observação meticulosa.

Dada a diferença de escala, faz sentido que o clima seja muito mais lento para mudar do que o tempo.

E, no entanto, mudanças ocorrem. Em conjunto, todos os climas regionais do mundo formam o que os cientistas chamam de "Clima global". É provável que evolua e flutue ao longo do tempo – assim como seus componentes regionais.

Os tempos mudam

OK, então o que exatamente significa o termo "mudança climática"? Pelo definição mais ampla, as mudanças climáticas incluem toda e qualquer flutuação de longo prazo em uma ou mais variáveis ​​relacionadas ao clima – como a precipitação média – no mesmo local.

Observe que isso se aplica aos climas regionais e ao próprio clima global. Então, digamos que o norte da Europa tenha visto um aumento dramático nas tempestades e a tendência continue por décadas a fio. Esse cenário hipotético contaria como um exemplo de mudança climática regional, não importa o que aconteceu em outras partes do mundo.

Por outro lado, o aquecimento global é – bem, global. Mais precisamente, o termo refere-se a um aumento na média de um planeta temperatura da superfície. E aqui na Terra, isso definitivamente está subindo.

A Administração Nacional Oceânica e Atmosférica (NOAA) relata que, entre os anos de 1880 e 2016, a média do nosso planeta natal as temperaturas da superfície aumentaram na faixa de 1,71 graus Fahrenheit (0,95 graus Celsius).

Veja bem, isso não é nada para espirrar. Uma mudança de temperatura em todo o planeta de apenas alguns graus pode ter enormes ramificações. Quinze mil anos atrás, em uma era glacial geologicamente recente, nosso mundo era apenas cerca de 9 graus Fahrenheit mais frio (5 graus Celsius) do que é hoje.

E, no entanto, essa temperatura era suficiente para manter quase um terço da superfície do planeta coberto de gelo.

Ah, mas estamos saindo da pista. O principal argumento aqui é que o aquecimento global é uma forma de mudança climática – mas a mudança climática nem sempre se manifesta como aquecimento global.

Um problema sem precedentes

Por mais estranho que possa parecer, o recente aquecimento causado por nossas emissões de gases de efeito estufa pode estar provocando um aumento inundações e secas. Enquanto certas áreas em todo o mundo agora recebem maior precipitação, os solos em algumas partes mais secas do mundo perder muita umidade.

Para saber mais, contatamos Nathan Steiger. Cientista atmosférico da Columbia University, Steiger estuda os efeitos que as variações no clima tiveram – e ainda têm – nas civilizações humanas.

"Historicamente, as sociedades foram impactadas principalmente pelos mesmos tipos de eventos climáticos perturbadores que ocorrem hoje: calor e frio prolongados e extremos, secas e inundações", diz ele por email.

"Muitas vezes essas mudanças climáticas no passado simplesmente aconteciam às pessoas por falta de culpa delas … Mas às vezes esses extremos perturbadores do clima eram agravados pela má administração humana de seus ambientes".

Ele aponta para a agricultura erosão do solo como um exemplo do último. "As áreas que perdem solos ricos e espessos são mais suscetíveis a secar durante as secas, tornando as secas ainda piores do que teriam sido".

Em 2019, Steiger foi co-autor de um estudo abrangente que apareceu na revista Nature.

Usando núcleos de gelo, amostras de coral, registros históricos e outras linhas de evidência, sua equipe revisou a história das mudanças climáticas – grandes e pequenas – nos últimos dois milênios.

Durante esse período, houve vários períodos aberrantes, incluindo os extraordinariamente quentes "Anomalia do clima medieval"que durou de 800 a 1200 dC.

A maioria desses eventos foi de natureza regional. No entanto, Steiger e seus colegas descobriram que, para 98% do planeta, o período mais quente dos últimos 2.000 anos foi o final do século 20, quando as temperaturas globais estavam subindo absolutamente.

Então, vamos fazer uma rápida recapitulação. Ao longo de 20 séculos de história humana, nossos antepassados ​​nunca tiveram que suportar nenhum fenômeno relacionado ao clima que fosse tão universalmente impactante – ou francamente alarmante – quanto as mudanças climáticas dos dias atuais.

Não temos sorte?

Este artigo apareceu originalmente em Como as coisas funcionam. É republicado aqui como parte da parceria da ScienceAlert com Cobrindo o clima agora, uma colaboração global de mais de 250 agências de notícias para fortalecer a cobertura da história climática.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.