Um grupo de cientistas pedalou pelas florestas tropicais da Costa Rica, pendurando pedaços de penosa crua em árvores em abril de 2019. Eles estavam tentando pegar um inseto vasqueiro: as abelhas comedoras de carniça.

Gradualmente, ao longo dos próximos cinco dias, abelhas grandes com pernas longas e caídas se reuniram na isca. Eles rastejaram pelas dobras do frango cru, usando dentes especiais para trinchar pedaços de mesocarpo. Eles coletavam a mesocarpo em pequenos cestos nas patas traseiras, onde outras abelhas coletavam o pólen ou engoliam a mesocarpo para armazená-la no estômago.

As abelhas se preparavam para levar o frango de volta às colméias, onde prendiam os pedaços de mesocarpo em vagens, deixavam ali por duas semanas e davam para dar de manducar aos filhotes. Os cientistas não têm certeza do que acontece dentro dos frutos durante essas duas semanas, ou uma vez que isso afeta a mesocarpo. Os adultos não precisam manducar proteínas. Eles sobrevivem com néctar.

Abelhas abutres na Costa Rica jantando com isca de frango cru. (Quinn McFrederick / UCR)

As abelhas com cestos nas pernas ainda coletam pólen para seus bebês. Mas três espécies, das mais de 20.000 espécies de abelhas conhecidas, alimentam suas larvas com uma dieta totalmente baseada em carniça. Eles são chamados de “abelhas abutres”.

Essas abelhas são “super loucas em muitos níveis diferentes”, disse Jessica Maccaro, doutoranda em insectologia na Universidade da Califórnia, em Riverside (UCR), à Insider.

“A maneira mais fácil de pensar sobre as abelhas é que elas são vespas vegetarianas. Elas evoluíram das vespas. Literalmente, o que as diferencia das vespas é que elas são vegetarianas”, disse Maccaro. “Isso é realmente incrível.”

No entanto, até mesmo as vespas comem mesocarpo recém-morta. mesocarpo podre pode ser um campo minado de doenças, pois os micróbios oprimem o corpo e travam uma “guerra microbiana”, produzindo toxinas potentes enquanto competem pela mesocarpo. Algumas das mesmas bactérias, uma vez que a salmonela, podem ser mortais.

“O envolvente em um defunto é realmente tóxico”, disse Maccaro. “É uma coisa importante a superar para poder manducar.”

É por isso que os colegas de Maccaro estavam cegando e capturando essas abelhas misteriosas, para estudar os micróbios em suas tripa e aprender uma vez que eles são capazes de manducar carniça. De veste, os pesquisadores descobriram que as tripas das abelhas abutres podem se parecer mais com abutres ou hienas do que com seus parentes coletores de pólen.

Eles publicaram o seu descobertas en mBio, o jornal da American Society of Microbiologists, terça-feira.

“As coisas estranhas do mundo são onde muitas descobertas interessantes podem ser encontradas”, disse Quinn McFrederick, entomologista da UCR que liderou a pesquisa, em um transmitido de prelo. “Há muitas informações sobre os resultados da seleção oriundo.”

Abutre-de-dorso-branco (Gyps africanus) na África. (Yathin sk / Wikipedia / CC BY-SA 3.0)

Bactérias intestinais podem ajudar as abelhas a combater patógenos em mesocarpo podre

A isca de frango atraiu uma grande variedade de abelhas: uma raça que coleta exclusivamente mesocarpo e várias que coletam mesocarpo e pólen.

Separadamente, os pesquisadores também capturaram algumas abelhas que se alimentam exclusivamente de pólen. Isso permitiu que comparassem as tripa de abelhas carnívoras, onívoras e vegetarianas.

Os micróbios nesses intestinos eram muito diferentes. As abelhas abutres tinham muitas bactérias produtoras de ácido, uma vez que os lactobacilos, provavelmente criando um tripa muito mais ácido do que seus primos comedores de pólen. Isso pode ajudá-los a combater as toxinas que se formam na mesocarpo podre.

“Essas bactérias são semelhantes às encontradas em abutres reais, muito uma vez que hienas e outros comedores de carniça, provavelmente para ajudar a protegê-los dos patógenos que aparecem na carniça”, disse McFrederick no transmitido à prelo.

Abutres e hienas produzem grande segmento do ácido em seus intestinos por conta própria, em vez de depender de micróbios. Mas a sujeição das abutres das bactérias não é surpresa para Maccaro. Muitos tipos de abelhas usam micróbios para revestir suas vísceras, protegê-las dos parasitas e dissocear sua comida.

“Já podemos ver que o microbioma é muito importante para as abelhas por todas essas funções básicas do que nós [humans] “Em universal, nós só fazemos isso”, disse Maccaro. “Portanto, este é outro caso, em que eles usam seu microbioma para gerar este envolvente ácido, em vez de fazerem eles próprios.”

Maccaro e seus colegas esperam coletar abelhas na Guiana Francesa aquém, onde poderão encontrar duas das três espécies de abelhas que só coletam carniça. Eles querem estudar o que acontece com os frutos onde os abutres armazenam a mesocarpo antes de alimentá-la para suas larvas.

“Eles os guardam e fecham e não tocam por duas semanas, e logo podem manducar a mesocarpo”, disse Maccaro. “Estamos muito curiosos sobre o que está acontecendo.”

Este item foi publicado originalmente por Business Insider.

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