Os astronautas a bordo da Estação Espacial Internacional (ISS) raramente tiram uma folga de seus alojamentos apertados. Somente ocasionalmente eles usam um traje espacial e se aventuram de fora. Neste mês, vários membros da missão farão isso cinco vezes.

No fim de semana, a NASA iniciou uma longa série de caminhadas espaciais para atualizar um conjunto de baterias do lado de fora da ISS. Após sete horas fora do laboratório de ciências em órbita, os engenheiros de vôo Christina Koch e Andrew Morgan concluíram com êxito a primeira missão, trocando manualmente duas baterias de níquel-hidrogênio por uma nova bateria de íons de lítio.

"Oh meu Deus, é lindo" disse Morgan quando saiu da ISS nas primeiras horas da manhã. "Isso é incrível."

Ainda assim, não havia muito tempo para se maravilhar com a vista. As caminhadas espaciais são sempre meticulosas, para não mencionar perigosas. Por horas a fio, os dois astronautas tiveram que "minhoca" um monte de enormes baterias do tamanho de uma geladeira de e para um native de trabalho do outro lado da ISS.

O conjunto eletrônico P6, onde as novas baterias são destinadas, está muito longe para o braço robótico da estação chegar, o que significa que a equipe deve embaralhar as baterias de um palete no braço por todo o caminho até lá e para trás.

"A coreografia que os membros da tripulação têm é muito importante, porque eles moverão uma (nova bateria) com cerca de 195 kg (428 libras) e a tirarão do palete e a partirá para o equipamento integrado. montagem ", controlador de vôo na caminhada espacial Keith Johnson contou CBS information.

"E então eles tiram uma bateria velha, que pesa cerca de 365 libras (165 kg) e a traz de volta".

Na microgravidade, o peso não é um problema, mas a massa dessas baterias ainda é fator de inércia, e isso pode tornar todo o processo lento e complicado.

"Você precisa usar habilidades motoras finas e andar muito, muito devagar" explica o diretor de vôo da caminhada espacial TJ Creamer. "Mover objetos grandes e objetos massivos é muito viável no espaço, basta ter cuidado e ir devagar."

Quando a ISS foi lançado originalmente em órbita em 1998, foi equipado com 48 baterias de níquel-hidrogênio, divididas entre suas quatro asas solares. Quando a estação mergulhou na sombra, essas baterias foram responsáveis ​​por manter as coisas funcionando.

Após quase duas décadas de uso, já period hora de serem substituídos. Em 2017, a NASA começou a trocar essas baterias antigas por 24 baterias menores de íons de lítio, que proporcionam maior armazenamento e eficiência de energia.

Nesse ano e no seguinte, dois conjuntos de seis baterias foram instalados; agora, em 2019, a ISS está finalmente obtendo seu terceiro conjunto. A única diferença é que agora o native de trabalho está muito mais distante dos braços robóticos da estação, o que ajudou a realizar as duas últimas trocas.

De fato, o native de trabalho do P6 é o componente mais distante dos módulos principais da estação; fica no lado da porta do posto avançado.

Ao longo de mais quatro missões, os astronautas a bordo da ISS removerão sistematicamente todas as 12 baterias de hidrogênio e níquel do P6 e as substituirão por seis baterias de íon-lítio.

"Nós realmente temos que proteger a forma como lidamos com as baterias e como colocamos as baterias, porque há conexões que precisam ser instaladas no conjunto eletrônico integrado e elas não podem ser danificadas ou amassadas". diz Johnson.

"Os membros da tripulação precisam ter muito cuidado ao entregar a bateria uns aos outros para proteger a parte traseira da caixa".

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Cada uma dessas caminhadas espaciais emparelhadas incluirá combinações diferentes de quatro astronautas, nenhum dos quais realizou essa manobra antes, nem mesmo no campo durante o treinamento. No entanto, os materiais e procedimentos necessários foram enviados e eles tiveram muito tempo de estudo.

Uma das duplas que assumiram esse desafio será Koch e Jessica Meir, e será a primeira caminhada espacial feminina, finalmente ocorrendo após um cancelamento no início deste ano.

"Foi um dia maravilhoso" disse Koch depois de liderar a primeira caminhada espacial de sete horas. "Eu também queria felicitar as equipes de todo o mundo que fizeram deste dia um dia incrível. Para nós, é uma honra e um privilégio fazer parte da sua equipe".

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