O asteróide 6478 Gault primeiro chamou a atenção por gerar uma rara dupla trilha de poeira atrás dele, mas agora trata os astrônomos de outra surpresa: uma mudança de cor.

Os asteróides nunca foram pegos no ato de mudar as cores assim, enquanto sob observação em tempo real. No caso de 6478 Gault, uma cor avermelhada está dando lugar a um tom azul fresco no espectro do infravermelho próximo, como capturado pela NASA Instalação de telescópio infravermelho (IRTF) no Havaí.

Especialistas acham que isso está acontecendo quando o exterior empoeirado do asteróide é arrancado pelas viagens contínuas pelo espaço – e a mudança de cor está acontecendo rapidamente, observada em apenas duas noites.

"Foi uma surpresa muito grande" diz o astrônomo Michael Marsset, do Instituto de Tecnologia de Massachusetts (MIT).

"Acreditamos que testemunhamos o asteróide perdendo sua poeira avermelhada no espaço e estamos vendo as novas camadas azuis subjacentes do asteróide".

Cerca de 3,7 quilômetros (2,3 milhas de largura) e orbitando em torno da região interna do cinturão de asteróides, 6478 Gault média a uma distância de cerca de 345,6 milhões de quilômetros (214,8 milhões de milhas) do Sol.

A poeira da superfície do asteróide seria queimada em vermelho por milhões de anos de exposição ao Sol, sugerem os pesquisadores, mas o revestimento externo pode ter apenas alguns grãos de espessura. Que agora está sendo sacudido para revelar rochoso silicato material que não tenha sido irradiado na mesma extensão.

Os cometas são tipicamente conhecidos por suas caudas, evaporando atrás deles quando o gelo é derretido pelo sol. Isso não é o mesmo para asteróides – esses corpos rochosos ou metálicos se formam mais perto do Sol em condições mais quentes, então não resta muito gelo para derreter.

Para o 6478 Gault estar produzindo não uma, mas duas caudas, algo mais deve estar acontecendo. O mesmo estudo que detectou a mudança de cor também confirmou a composição rochosa (e não gelada) do objeto.

"É a primeira vez que eu vejo que vemos um corpo rochoso emitindo poeira, um pouco como um cometa". diz Marsset. "Isso significa que provavelmente algum mecanismo responsável pela emissão de poeira é diferente dos cometas e diferente da maioria dos outros asteróides ativos da faixa principal".

Esse fenômeno é originalmente como 6478 Gault chamou a atenção dos astrônomos. O pensamento é que tanto a formação incomum da cauda quanto a mudança de cor estão sendo causadas por um giro rápido (cerca de um giro a cada duas horas) e pela força centrífuga que ele gera.

A rotação está sendo atribuída ao que é conhecido como o efeito YORP – a maneira como a luz solar pode ser absorvida desigualmente por um asteróide, fazendo com que ele gire ao longo de milhões de anos. A desvantagem é que esse giro rápido provavelmente fará com que o 6478 Gault acabe quebrando.

Antes que isso aconteça, os cientistas querem confirmar suas idéias sobre o efeito YORP, plotando o brilho do asteróide ao longo do tempo – algo que não será fácil com duas trilhas de poeira para espiar.

"Eu acho que (o estudo) reforça o fato de que o cinturão de asteróides é um lugar realmente dinâmico", diz a astrônoma Francesca DeMeo, do MIT.

"Enquanto os campos de asteróides que você vê nos filmes, todos se chocando, são um exagero, definitivamente há muita coisa acontecendo lá fora a cada momento."

A pesquisa foi publicada em Cartas astrofísicas do diário.

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