Os astrônomos encontraram um exoplaneta com uma órbita absoluta. Em vez de um belo caminho circular, mais ou menos, ao redor de sua estrela, o exoplaneta HR 5183 b gira mais como um cometa – uma órbita elíptica longa com a estrela em uma extremidade da oval.

É a primeira vez que um exoplaneta é encontrado com um caminho orbital tão bizarro. Se o HR 5183b estivesse em nosso Sistema Solar, ele se aproximaria mais que a órbita de Júpiter e depois se afastaria mais que a órbita de Netuno.

Embora muitos outros exoplanetas tenham sido encontrados com órbitas elípticas, eles não foram nem de longe tão extremos.

"Este planeta é diferente dos planetas do nosso Sistema Solar, mas mais do que isso, é diferente de qualquer outro exoplaneta que descobrimos até agora" disse a astrônoma Sarah Blunt, da Caltech.

"Outros planetas detectados longe de suas estrelas tendem a ter excentricidades muito baixas, o que significa que suas órbitas são mais circulares. O fato de este planeta ter uma excentricidade tão alta indica alguma diferença na maneira como ele se formou ou evoluiu em relação à Terra. outros planetas."

HR 5183 b é um gigante de gás maciço que orbita um Estrela da sequência principal semelhante ao sol chamado HR 5183 a cerca de 103 anos-luz de distância.

Como a órbita do exoplaneta é tão estranha – são necessários 74 anos para orbitar a estrela, chegando a mais de 30 unidades astronômicas – a equipe teve muita sorte em detectá-lo. Eles conseguiram capturá-lo no periastron, sua abordagem mais próxima. Isso é menos de 5 unidades astronômicas.

Foi preciso muita paciência. A estrela estava sob vigilância de longo prazo como parte de uma pesquisa de exoplanetas usando o método de velocidade radial. Este é um método muito confiável para encontrar exoplanetas, com base no movimento muito leve da estrela, que é puxada para fora do lugar pela gravidade de seus corpos em órbita.

Para planetas em órbita próxima que levam apenas alguns dias para girar em torno da estrela, isso não requer muito tempo. Mas se você quiser encontrar exoplanetas distantes com órbitas na escala de anos, décadas ou até séculos, precisará dedicar muito tempo. Por isso a estrela estava sendo monitorada.

Então, depois de 10 anos, algo estranho aconteceu. A estrela começou a acelerar rapidamente – puxada pela massa de três Júpiter do exoplaneta. Em 2018, as medições da velocidade radial foram viradas e achatadas.

"Este planeta passa a maior parte do tempo vagando na parte externa do sistema planetário de suas estrelas nesta órbita altamente excêntrica, depois começa a acelerar e faz um estilingue em torno de sua estrela" disse o astrônomo da Caltech, Andrew Howard.

"Detectamos esse movimento do estilingue. Vimos o planeta entrar e agora está saindo. Isso cria uma assinatura tão distinta que podemos ter certeza de que este é um planeta real, mesmo que não tenhamos visto uma órbita completa. "

O estilingue é um pouco como o manobra de assistência por gravidade as naves espaciais às vezes funcionam para obter um aumento de velocidade. Ele lança o planeta de volta para os confins do sistema estelar, onde eventualmente alcançará seu ponto mais distante – apastron – e retornará novamente.

Mas como foi assim? A evidência observacional sugere que os planetas são formados a partir do disco circular de material que não foi arrastado para a estrela enquanto ela se formava. Portanto, se as coisas permanecerem calmas, os planetas devem manter uma órbita relativamente circular.

Mas sabemos que os cometas podem mudar seus caminhos orbitais quando eles interagem gravitacionalmente com corpos maiores do Sistema Solar, e isso fornece uma pista do que poderia ter acontecido com a HR 5183 b.

O cenário mais provável, disseram os pesquisadores, era que o HR 5183 b já foi vizinho de outro planeta de tamanho semelhante. Quando eles se aproximaram o suficiente um do outro, a interação gravitacional poderia ter chutado a HR 5183 b em sua órbita estranha – e inicializado o outro planeta completamente fora do sistema estelar.

Parece que quanto mais descobrimos sobre exoplanetas, mais estranhos eles ficam.

Vimos enormes exoplanetas orbitando uma pequena estrela. Há um exoplaneta que está sendo rapidamente evaporado por sua estrela. Há um exoplaneta com três sóis e um exoplaneta com metais de terras raras vaporizadas em sua atmosfera. Talvez até exoplanetas como globos oculares espaciais gigantes.

E agora HR 5153 b, o exoplaneta disparando em torno de sua estrela em uma órbita extremamente elíptica.

"Foi apenas uma surpresa após a outra neste campo", Howard disse.

"Este novo planeta é outro exemplo de sistema que não é a imagem do nosso Sistema Solar, mas possui características notáveis ​​que tornam nosso Universo incrivelmente rico em sua diversidade".

A pesquisa deve aparecer em The Astrophysical Journale está disponível no site pré-impresso arXiv.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.