Com a descoberta de mais 20 luas orbitando Saturno, o planeta cercado ultrapassou Júpiter como hospedeiro da maior parte das luas do sistema photo voltaic. Saturno agora possui 82 luas conhecidas, enquanto Júpiter tem um insignificante 79.

Anunciado no Minor Planet center da União Astronômica Internacional por um equipe de astrônomos do Instituto Carnegie de Ciência, liderado por Scott S. Sheppard, a descoberta é o mais recente avanço na história de 400 anos de nossa compreensão dos satélites de nossos planetas vizinhos.

À medida que a tecnologia melhorou, observamos cada vez mais esses minúsculos mundos distantes – e podemos estar razoavelmente confiantes de que ainda há muito a ser descoberto.

Como sabemos que Saturno tem luas?

Embora a maioria dos planetas do sistema photo voltaic seja visível a olho nu e seja conhecida pelos seres humanos desde a antiguidade, não foi até Galileu Galilei ligar um telescópio em Júpiter em 1610 que descobrimos que a Terra não estava sozinha em ter um companheiro em órbita.

Galileu viu as quatro maiores luas de Júpiter e pôde descobrir o que sabemos agora são os anéis de Saturno. Décadas depois, com melhores telescópios, Christian Huygens e Giovanni Domenico Cassini observaram as luas de Saturno.

Ficou claro que os planetas gigantes estão cercados por multidões de satélites, parecendo versões menores do sistema photo voltaic.

Em meados do século 19, os telescópios haviam melhorado o suficiente para que as oito primeiras luas de Saturno – incluindo Titã, a maior – fossem vistas diretamente.

A introdução de placas fotográficas, que permitiu a detecção de objetos mais fracos com observações de longa exposição, ajudou os astrônomos a aumentar sua contagem de luas de Saturno para 14.

Inspeções mais próximas

Foi uma longa jornada (literalmente) para a próxima grande melhoria em nossa visão das luas de Saturno. Muitas das luas menores não foram descobertas até as missões de sobrevôo da Voyager nos anos 80 e a mais recente escala de 13 anos da espaçonave Cassini na órbita de Saturno.

Até essas visitas mais próximas, sabíamos pouco sobre as luas além do fato de que elas existiam.

Um dos objetivos da Cassini period explorar Titã, que é a única lua no sistema photo voltaic com uma atmosfera espessa e nebulosa. Outra period dar uma olhada nas outras luas de tamanho médio de Saturno, incluindo Encélado congelado, que pode conter um oceano de água líquida sob sua crosta gelada.

A Cassini também descobriu luas muito menores, as chamadas "luas pastorais" que interagem com os anéis de Saturno, esculpindo lacunas e padrões ondulados enquanto eles passam por um entulho de rochas e bolas de neve.

Telescópios maiores, mais luas

Essas observações de perto do espaço avançaram nossa compreensão das luas individuais que ficam próximas a Saturno. Recentemente, muitas outras luas foram encontradas em órbitas muito mais distantes do planeta.

Essas luas mais distantes só podiam ser detectadas com grandes telescópios ópticos, como o telescópio Subaru em Mauna Kea, no Havaí. O telescópio está equipado com câmeras sensíveis que podem detectar alguns dos objetos fracos separados por milhões de quilômetros de Saturno.

Para confirmar que esses objetos estão realmente associados a Saturno, os astrônomos precisam observá-los durante dias ou até meses para reconstruir a forma e o tamanho da órbita da lua.

Muitas luas pequenas são fragmentos de luas grandes quebradas

Tais observações revelaram uma população de luas que são frequentemente descritas como luas "irregulares". Eles são divididos em três grupos distintos: Inuit, Gálico e Nórdico. Todos eles têm órbitas elípticas grandes em ângulo com as de luas mais próximas do planeta.

Pensa-se que cada grupo tenha se formado a partir de uma colisão ou fragmentação de uma lua maior. O grupo nórdico consiste em algumas das luas mais distantes de Saturno, que orbitam na direção oposta à rotação do planeta.

Isso sugere que eles poderiam ter se formado em outro lugar e mais tarde foram capturados pela força gravitacional de Saturno.

Das 20 novas luas, 17 pertencem ao grupo nórdico, incluindo a lua mais distante do planeta. Seus tamanhos estimados são da ordem de 5 km de diâmetro.

Já encontramos todas as luas agora?

É provável que encontremos ainda mais luas em torno de Saturno? Absolutamente.

Algumas das luas recém-descobertas são muito fracas e no limite de detecção com os instrumentos atualmente disponíveis. Novos telescópios maiores, como o Telescópio Gigante de Magalhães, nos permitem observar objetos ainda mais fracos.

Enquanto isso, as 20 novas luas precisam de nomes. A Carnegie Science tem convidou todos para ajudar.A conversa

Lucyna Kedziora-Chudczer, Gerente de Programa / Pesquisador Adjunto, Universidade de Tecnologia de Swinburne/

Este artigo é republicado em A conversa sob uma licença inventive Commons. Leia o artigo original.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o web site original.