Quando KIC 8462852 – carinhosamente conhecido como Tabby's Star – chegou em cena em 2015, causou um estrondo. Nós nunca vimos uma estrela como essa antes. Ele ficou cada vez mais escuro, irregularmente, de uma maneira que desafiava as explicações.

Ainda funciona – mas parece que o KIC 8462852 não é totalmente exclusivo. Uma nova pesquisa do céu recolheu um monte de estrelas que exibem comportamento semelhante ao escurecimento: 15 estrelas que parecem bastante semelhantes ao KIC 8462852 e outras seis que parecem ainda mais extremas.

O comportamento incomum do KIC 8462852 foi publicado pela primeira vez pela astrônoma da Universidade Estadual da Louisiana, Tabetha Boyajian, e colegas em 2015.

Estrelas que escurecem não são novidade na astronomia – na verdade, é uma das principais maneiras de detectar exoplanetas, quando eles passam entre nós e a estrela, diminuindo a luz da estrela fracionada – em menos de 1%, geralmente.

Mas, embora o próprio KIC 8462852 pareça ser bastante normal anão amarelo-branco, seu comportamento de escurecimento é estranho. Muito estranho.

Essas quedas planetárias geralmente ocorrem em uma escala de tempo regular e escurecem a estrela na mesma quantidade a cada trânsito. O escurecimento da KIC 8462852 é completamente aleatório e imprevisível – e a profundidade da luz bloqueada varia. Ele caiu tão pouco quanto 1%, e até 22%, e uma variedade de profundidades no meio. Esses períodos de escurecimento também têm durações variadas. O que quer que esteja causando esse escurecimento, definitivamente não é um planeta.

Além disso, alguns comprimentos de onda da luz são bloqueados mais do que outros, o que, dizem os astrônomos, descarta um objeto grande e sólido e opaco (como, por exemplo, uma megaestrutura alienígena – uma sugestão inicial que já foi descartada).

Mas encontrar mais estrelas que se comportem da mesma maneira poderia fornecer pistas adicionais; por exemplo, se eles são todos do mesmo tipo de estrela ou se estão no mesmo tipo de ambiente, isso pode nos dizer algo. Da mesma forma, se são todos diferentes.

Então o astrônomo e físico Edward Schmidt, da Universidade de Nebraska-Lincoln, foi procurar.

Ele examinou os dados coletados entre abril de 1999 e março de 2000 pelo Northern Sky Variable Survey para encontrar estrelas candidatas com variabilidade irregular, descartando todas as estrelas com escurecimento explicável – aquelas consistentes com binários eclipsantes, por exemplo. Isso produziu 21 estrelas.

Para essas 21 estrelas, ele baixou os dados da curva de luz do All-Sky Automated Survey for Supernovae (ASAS-SN) Isto foi comparado com a curva de luz do KIC 8462852. E havia algumas semelhanças interessantes.

"Nos meus candidatos, não vejo periodicidade e a profundidade dos mergulhos varia consideravelmente. Portanto, esses comportamentos são como o KIC 8462852", disse Schmidt ao ScienceAlert.

Essa aleatoriedade é uma distinção importante, porque KIC 8462852 não é a única estrela estranhamente obscurecida por aí. O EPIC 204376071 foi visto diminuindo para uma profundidade de 80% em um único evento sólido e opaco no início deste ano – como um planeta anômalamente grande e circular passou à sua frente. EPIC 249706694 erraticamente cronometrado mergulhos na luz, mas esses mergulhos são todos semelhantes em profundidade.

As estrelas de Schmidt estão muito mais próximas do KIC 8462852.

Ele os dividiu em dois tipos. Os "mergulhadores lentos", dos quais 15 foram identificados, eram os mais parecidos com o KIC 8462852 em termos de tempo. Mas havia também seis "mergulhadores rápidos", que tiveram mergulhos semelhantes, mas com muito mais frequência.

O que essa diferença significa ainda é desconhecido, mas indica que o comportamento de escurecimento exibe uma gama de características, que o fenômeno que a causa tem uma faixa na qual a KIC 8462852 pode cair.

E não é apenas o comportamento que é semelhante.

"O argumento para essas estrelas exibindo o mesmo fenômeno que KIC 8462852 é a sua localização na mesma área do diagrama temperatura-luminosidade", Disse Schmidt – ou seja, eles são o mesmo tipo de estrela." Isso faz parecer provável que sejam iguais. "

Mas, ele acrescentou, ainda há trabalho a ser feito. Por exemplo, ele ainda não analisou se as quedas das 21 novas estrelas bloqueiam comprimentos de onda específicos. Isso é uma coisa.

Outra é que, com base em dados de arquivo, Foi determinado que o KIC 8462852 estava desaparecendo lentamente – entre 1890 e 1989, diminuiu em magnitude 0,193.

Ambas as coisas precisarão ser investigadas mais a fim de determinar se essas 21 estrelas recém-identificadas são ou não iguais ao Tabby – mas, mesmo que sejam, ainda precisamos descobrir o que está causando o escurecimento.

"Acho que é mais provável que os mergulhos sejam causados ​​por objetos em trânsito, mas isso não explica necessariamente o escurecimento a longo prazo. Os objetos em trânsito provavelmente são poeira com base nas mudanças de cor durante os mergulhos", disse Schmidt ao ScienceAlert.

"Acho que ainda estamos longe de explicar tudo".

A pesquisa foi publicada em As Cartas do Jornal Astrofísico.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.