A comida espacial é notoriamente sem brilho, mas as novas tecnologias estão revolucionando lentamente a maneira como os astronautas comem.

Enquanto os primeiros astronautas no espaço espremeram suas refeições a partir de tubos semelhantes a pastas de dentes, os astronautas de hoje comem sorvete e frutas frescas e temperam suas refeições com sal e pimenta líquidos.

Mas ainda existem limites para os tipos de alimentos que podem suportar a microgravidade. Qualquer coisa que possa produzir migalhas, por exemplo, é considerada perigosa, pois as partículas de alimentos podem entupir os sistemas elétricos ou filtros de ar de uma espaçonave.

A comida também precisa durar um longo período de tempo, caso as missões de reabastecimento dêem errado.

Assim, as empresas de tecnologia estão experimentando maneiras de cultivar alimentos a bordo de uma espaçonave.

No closing de setembro, a startup israelense de tecnologia de alimentos Aleph Farms supervisionou o crescimento de carne no espaço pela primeira vez, com a ajuda de uma impressora 3D.

O experimento não é inteiramente novo – a Aleph Farms foi cozinhando bifes cultivados em laboratório desde dezembro de 2018 – mas sugere que a carne pode ser cultivada em todos os tipos de ambientes agressivos.

Cosmonautas alimentaram células de carne em uma impressora 3D

Para fazer sua carne cultivada em laboratório, a Aleph Farms começa extraindo células de uma vaca através de uma pequena biópsia. As células são então colocadas em um "caldo" de nutrientes que simula o ambiente dentro do corpo de uma vaca. A partir daí, eles crescem em um pedaço fino de bife.

Quem já provou o produto diz isso deixa algo a desejar, mas pretende imitar a textura e o sabor da carne tradicional.

"Somos a única empresa que tem capacidade para produzir carne totalmente texturizada, que inclui fibras musculares e vasos sanguíneos – todos os componentes que fornecem a estrutura e as conexões necessárias para o tecido", disse o CEO e co-fundador da Aleph, Didier Toubia, disse enterprise Insider ano passado.

Mas para cultivar a carne no espaço, a Aleph Farms teve que alterar um pouco o processo.

Primeiro, eles colocaram as células da vaca e o caldo de nutrientes em frascos fechados. Em seguida, eles carregaram os frascos na sonda Soyuz MS-15 no Cazaquistão. Em 25 de setembro, a sonda decolou para o segmento russo da Estação Espacial Internacional, orbitando a cerca de 400 quilômetros da Terra.

Quando os frascos chegaram à estação, os astronautas russos – conhecidos como cosmonautas – os inseriram em uma impressora magnética da empresa russa Soluções de bioprinting 3D.

A impressora então replicou essas células para produzir tecido muscular (a "carne"). As amostras retornaram à Terra em 3 de outubro, sem serem consumidas pelos cosmonautas.

"Esse experimento foi estritamente prova de conceito", disse Grigoriy Shalunov, gerente de projetos da 3D Bioprinting options, ao enterprise Insider.

No futuro, ele disse, a empresa espera fornecer uma fonte de proteína para missões no espaço profundo e colônias iniciais na Lua e em Marte.

O experimento não é a primeira vez que os alimentos crescem artificialmente no espaço. Em 2015, os astronautas cultivaram alface na Estação Espacial Internacional.

A NASA agora está desenvolvendo um "jardim espacial"que podem produzir alface, morangos, cenouras e batatas no Porta de entrada, uma estação espacial proposta que poderia orbitar a lua.

O experimento é um sinal de que a carne pode ser cultivada em qualquer lugar da Terra

A capacidade de imprimir carne em microgravidade não é apenas uma boa notícia para os astronautas. Também sugere que as empresas possam imprimir carne em ambientes extremos da Terra – principalmente em locais onde a água ou a terra são escassas.

Normalmente, é preciso até 5.200 galões de água para produzir um único bife de 2,2 libras (1 kg) (as grandes lajes normalmente vendidas no supermercado).

Mas o cultivo de carne cultivada usa cerca de 10 vezes menos água e terra do que a pecuária tradicional. A carne cultivada em laboratório também é mais rápida de produzir – a Aleph Farms chama seu produto de "bife de minuto", porque leva apenas alguns minutos para cozinhar.

impressora biológica ISS bifes minuto ferro fundidoBifes sem abate de Aleph Farms. (Afik Gabay)

A necessidade de produzir mais alimentos e conservar os recursos naturais é mais urgente do que nunca.

UMA relatório recente do Painel Intergovernamental das Nações Unidas sobre Mudança do Clima descobriram que nossa indústria de alimentos – incluindo a terra e os recursos necessários para criar gado – produz 37% das emissões globais de gases de efeito estufa.

Em comunicado ao enterprise Insider, Aleph Farms disse que seu experimento espacial foi uma resposta direta a esses desafios.

"É hora de americanos e russos, árabes e israelenses se elevarem acima dos conflitos, se unirem e se unirem por trás da ciência para atender à crise climática e às necessidades de segurança alimentar", afirmou a empresa. "Todos nós compartilhamos o mesmo planeta".

Este artigo foi publicado originalmente por enterprise Insider.

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