Se todas as barragens hidrelétricas nos Estados Unidos fossem removidas e substituídas por painéis solares, ocuparia uma fração da terra e produziria substancialmente mais eletricidade, de acordo com uma nova análise.

A ideia é ambiciosa e, por enquanto, é realmente apenas um experimento mental. Hoje, a energia hidrelétrica é uma fonte significativa de energia renovável nos EUA, representando cerca de seis por cento da produção total de eletricidade do país.

A remoção de todas as 2.603 hidrelétricas dos Estados Unidos deixaria um enorme vazio de energia para trás, mas também poderia fornecer espaço para oportunidades mais ecológicas.

Embora seja verdade que as hidrelétricas são uma fonte renovável de energia, elas ainda produzem grandes quantidades de gases de efeito estufa e pode ser ambientalmente destrutivo e dispendioso para manter a longo prazo.

Nos últimos anos, essas críticas levaram a um movimento crescente de remoção de barragens. E, embora seja teórico, um investimento maciço em energia solar poderá amortecer essa perda.

Para cobrir todas as hidrelétricas atualmente em uso, os cientistas estimam que precisaríamos de quase 530.000 hectares de energia fotovoltaica (PV). Embora isso pareça muito, é uma quantidade "surpreendentemente modesta" em comparação com o tamanho combinado da maioria dos reservatórios, que cobrem quase 4 milhões de hectares em todo o país.

De fato, a nova análise sugere que os painéis solares substitutos poderiam corresponder à produção total de energia das hidrelétricas enquanto usassem apenas 13% da mesma terra.

"Eu acho isso muito surpreendente e tentador também", John Waldman, um biólogo de conservação aquática da City University of New York, contou Resumo de carbono.

"Espero que isso apresente uma mentalidade diferente para as pessoas que pensam em nossos futuros de energia".

A área potencial que fica sob os reservatórios agora é imensa e, se apenas 50% dessa superfície for drenada e usada para painéis solares, isso poderá melhorar muito a eficiência energética, produzindo quase três vezes e meia a quantidade de energia hidrelétrica atualmente gera.

Mesmo em uma hipótese mais conservadora, em que apenas um quarto dessa terra drenada é usada para fazendas solares, Waldman e seus colegas calculam que a produção de energia pode aumentar 1,7 vezes.

Em alguns estados, isso tem o potencial de liberar grandes extensões de terra para outros fins, incluindo habitat de vida selvagem, recreação e agricultura. Na Flórida, por exemplo, os cientistas calcularam uma fazenda solar do tamanho do Central Park de Nova York (341 hectares) que poderia substituir 26.520 hectares das hidrelétricas do estado.

A nova análise se concentrou na energia solar, porque é facilmente escalável, mas os autores argumentam que a mesma lógica também pode ser aplicada à energia eólica nas cristas circundantes de um reservatório e turbinas hidrocinéticas em um rio que flui recentemente.

"Além disso, linhas elétricas potencialmente caras e de difícil permissão que transmitiam a energia hidrelétrica já existem nesses locais e poderiam ser reaproveitadas para transportar eletricidade de fontes alternativas", afirmam os autores. discutir.

Usando a infraestrutura existente, Waldman finalmente esperanças criar um "parque de energia" nesses reservatórios que, segundo ele, será "mais resiliente e mais produtivo do que apenas a energia hidrelétrica".

O custo dessa grande transição não é avaliado na nova análise e, com toda a probabilidade, o preço flutuaria dramaticamente, dependendo do local hidrelétrico específico.

Mas há também um custo para a energia hidrelétrica que raramente é considerado, especialmente no mundo em desenvolvimento em que a tecnologia está decolando. As hidrelétricas podem não apenas perturbar a ecologia do rio, eles também podem levar ao desmatamento, perda de biodiversidade, emissões substanciais, deslocamento de milhares de pessoas e danos à qualidade da comida e da água nas proximidades.

Obviamente, remoção de barragens também precisa ser avaliado em termos de dano potencial ao ecossistema local ou até impactos imprevistos a jusante, embora geralmente o efeito da restauração do rio tenha sido positivo.

Os autores da nova análise admitem que seus cálculos não são exatamente "realistas" e sua hipótese é mais sobre potencial do que qualquer outra coisa. Atualmente, ainda não conseguimos descobrir como armazenar e implantar com eficiência grandes quantidades de energia solar quando precisamos, portanto, o armazenamento da bateria precisaria melhorar para que essa idéia se concretizasse.

No entanto, a tecnologia solar está se movendo rapidamente e Waldman e seus colegas veem isso como uma avenida importante a ser explorada nos próximos anos. Até agora, a maioria das barragens que foram fechadas nos EUA não produz eletricidade e, de muitas maneiras, é porque não temos outra alternativa.

"Hoje, o reconhecimento de décadas de restaurações mal sucedidas baseadas em vias de pesca projetadas, o rápido envelhecimento de nossas barragens e a inevitável necessidade de remoção por razões de segurança nos próximos anos, e o advento de outras formas de energia alternativa cada vez mais econômicas sugerem que existe uma maneira de reabrir nossos rios e substituir a produção de energia que eles tanto forneciam ", Waldman argumenta em um editorial de acompanhamento.

Se a tecnologia solar puder atender às demandas do século XXI, poderá fornecer consideráveis ​​benefícios ambientais e ecológicos, especialmente quando comparada à energia hidrelétrica. Melhor ainda, ele tem o potencial de fazer isso sem sacrificar nossa atual produção de energia.

"O experimento mental proposto por Waldman e colegas é provocativo e contribui para o pensamento fora da caixa sobre como a sociedade pode abordar questões prementes que envolvem a sustentabilidade da água doce e o uso de energia". escreve cientista político Jeffrey Dudas em uma revisão do estudo.

"No entanto, os próximos passos serão imensamente mais complexos e exigirão análises adicionais e com mais nuances e inovação tecnológica para ajudar a encontrar o equilíbrio certo".

A hipótese de Waldman pode ser extrema, mas também são os tempos em que vivemos.

Os resultados foram publicados em Natureza Sustentabilidade.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.