Em um memorando interno divulgado no Departamento do Interior no início deste ano, os cientistas do governo emitiram um aviso severo: os planos do governo Trump de permitir a exploração de petróleo no Refúgio Nacional da Vida Selvagem do Ártico do Alasca podem prejudicar ainda mais a já frágil população de ursos polares da região. O documento, criado em setembro pelo chefe do escritório do Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA, observou que a ameaça aos ursos poderia tornar legalmente desafiador para a agência autorizar uma série de pesquisas sísmicas nas reservas de petróleo da região – mesmo que Foram tomadas medidas para mitigar o impacto ambiental do projeto.

O memorando, obtido por Mãe Jones de uma fonte externa ao escritório do Alasca, descreve sua descoberta como uma “análise preliminar” baseada em “informações atualmente disponíveis para nós”. Essa análise contrasta fortemente com a retórica pública do governo, sugerindo que o projeto seria inofensivo e, portanto, deve ser rapidamente aprovado. .

As pesquisas da planície costeira da ANWR – que exigiriam comboios de Camiões basculantes de 30 toneladas equipados com pneus off-road maciços, junto com centenas de veículos de apoio e membros da tripulação – devem começar já em janeiro ou fevereiro. Os veículos enviam vibrações de baixa frequência profundamente ao solo para avaliar o potencial de petróleo e gás. Este é o primeiro passo na abertura do refúgio de vida selvagem para o desenvolvimento de combustíveis fósseis, que o secretário do Interior, Ryan Zinke, disse ser a chave para alcançar o objetivo muitas vezes declarado pelo governo dos EUA "domínio da energia. ”

Apesar do documento do Serviço de Pesca e Vida Selvagem alertar sobre sérios obstáculos ambientais e legais ao projeto, o governo continuou minimizando o impacto que as pesquisas sísmicas poderiam ter no refúgio. O FWS não comentou o memorando, mas disse que a solicitação apresentada pela SAExploration – a empresa que busca realizar as pesquisas – foi revisada desde então e que a agência agora pretende emitir as autorizações necessárias.

"Nos últimos meses, o aplicativo mudou e, como resultado, nossas análises e descobertas foram alteradas", disse Greg Siekaniec, diretor regional do FWS Alaska – o oficial que criou o memorando original do FWS – em um email. Siekaniec não ofereceu detalhes sobre como o aplicativo foi modificado para reduzir a ameaça aos ursos polares, mas disse que as informações seriam disponibilizadas quando a autorização proposta fosse publicada.

A SAExploration não respondeu a chamadas ou e-mails para seus escritórios em Houston e Anchorage.

É improvável que qualquer alteração nas pesquisas propostas satisfaça os ambientalistas, que argumentam que o memorando original levanta questões significativas sobre se o governo pode emitir legalmente as permissões necessárias. "Continuamos céticos de que qualquer combinação de minimização e mitigação evite possíveis impactos letais de testes sísmicos em ursos polares", disse Jenny Keatinge, analista da Defenders of Wildlife que revisou o memorando. "Examinaremos a análise ambiental de perto para qualquer evidência de que o governo Trump tenha preparado os livros".

No final de julho, o Bureau of Land Management anunciou que as pesquisas sísmicas provavelmente teriam pouco ou nenhum impacto no meio ambiente e nas espécies sensíveis da região, incluindo a população de ursos polares do Mar de Beaufort, que declinou rapidamente nos últimos anos devido principalmente às mudanças climáticas. Um porta-voz da BLM disse Alaska Public Media isso porque "haveria impacto insignificante", o Departamento do Interior pretendia renunciar a uma declaração de impacto ambiental demorada e, em vez disso, emitir uma análise menos rigorosa e muito mais curta, conhecida como avaliação ambiental.

Mas então o FWS – que, como o BLM, faz parte do Departamento do Interior – começou a soar alarmes. Em 6 de setembro, Siekaniec enviou seu memorando de quatro páginas afirmando que, de acordo com a análise preliminar da agência, seria praticamente impossível realizar as pesquisas sem comprometer ainda mais a população de ursos polares.

Essa conclusão apresentou um grande problema jurídico para a administração. De acordo com a Lei de Proteção de Mamíferos Marinhos, o FWS pode autorizar o que é conhecido como "captura incidental" de ursos polares – que inclui atividades que provavelmente resultam em ferimentos ou morte dos animais – somente se isso tiver "um impacto desprezível" ”Nas espécies. Se o departamento não puder fazer essa determinação, a permissão de tomada acidental deve ser negada.

Mesmo com as medidas de mitigação em vigor, escreveu Siekaniec, os efeitos sobre os ursos provavelmente seriam grandes demais para permitir pesquisas sísmicas na planície costeira. Quaisquer atividades de exploração de petróleo que possam ferir os ursos "provavelmente afetariam ainda mais o estoque de ursos polares [mar de Beaufort do sul] por meio de efeitos nas taxas anuais de recrutamento ou sobrevivência", observou ele. "Se for esse o caso, não podemos concluir que a tomada total terá um impacto insignificante sobre as ações da SBS e deve fazer uma descoberta negativa."

A planície costeira do refúgio fornece um habitat crítico para as mães ursos polares durante os meses de inverno, quando chegam à praia para den e dar à luz. Os filhotes de urso são especialmente sensíveis durante os primeiros meses de vida e qualquer interrupção no seu crescimento e desenvolvimento pode ser fatal. O período de denning também se sobrepõe à única janela durante a qual as pesquisas sísmicas podem ser realizadas, uma vez que o solo deve ser congelado de forma sólida para permitir a passagem de veículos e máquinas pesadas. Mesmo usando a mais recente tecnologia de infravermelho, o memorando do FWS previa que apenas metade das tocas de urso seriam detectadas durante os sobrevôos. Isso deixaria aproximadamente 8 a 10 antros que seriam suscetíveis a perturbações do tráfego de veículos, atividade humana e trabalho sísmico.

A ameaça é agravada pelo aquecimento global. À medida que a perda de gelo marinho se acelera, mais e mais ursos chegam ao interior, criando pressão adicional sobre a população. Steve Amstrup, ex-pesquisador do Serviço Geológico dos EUA e cientista-chefe da Polar Bears International, disse que o Departamento do Interior não considerou completamente os desafios que a população do Mar de Beaufort do sul enfrenta. "Se não pararmos o declínio do gelo marinho, os ursos polares vão desaparecer", disse ele.

Desde meados da década de 1980, a população de ursos polares da região diminuiu de cerca de 1.800 animais para entre 800 e 900. Para sustentar a população, o memorando do FWS diz que não mais que 14 ursos polares podem ser removidos anualmente. Mas, em média, mais de 30 ursos já são mortos todos os anos – principalmente para fins de subsistência por povos nativos do Alasca e do Canadá, uma atividade protegida por lei. Em outras palavras, a população está em um estado tão precário que a tomada de um urso adicional provavelmente excederia o limite legal, de acordo com o memorando do FWS. Com base nas informações iniciais, o memorando estimou que pesquisas sísmicas poderiam resultar em morte ou ferimento em mais 15 ursos.

"Este documento confirma que a exploração de petróleo e gás causaria ferimentos e morte às mães ursos e filhotes que ameaçariam a sobrevivência da população do Mar do Sul de Beaufort", disse Keatinge. "Com apenas 900 desses animais restantes, até a morte de um urso polar devido ao desenvolvimento de combustíveis fósseis é demais".

O memorando considerava medidas de mitigação – como passes aéreos mais freqüentes para procurar dens e restrições espaciais ou temporais nas atividades sísmicas -, mas concluiu que era improvável que fossem suficientes.

O memorando também parece minar a afirmação do BLM de que uma avaliação ambiental pode ser publicada com um rascunho de descoberta sem impacto significativo – conhecido pelo acrônimo "fonsi" – e ainda passa por um processo legal. Sob a Lei Nacional de Política Ambiental, se tal descoberta não puder ser feita, uma declaração de impacto ambiental mais detalhada deve ser concluída antes que as pesquisas sísmicas possam começar.

"Supondo que o FWS tenha transmitido essas informações ao BLM, é difícil descobrir como eles podem emitir um fonsi", disse um ex-funcionário do FWS que pediu para não ser identificado.

O Departamento do Interior, que supervisiona as duas agências, não respondeu a perguntas escritas detalhadas para esta história.

O memorando já parece ter adiado a publicação do BLM de sua avaliação ambiental, que deveria ser lançada no início de 10 de setembro. O ex-funcionário do FWS, que está familiarizado com as deliberações sobre o memorando, disse que “praticamente explodiu as coisas. . ”

O idioma incluído na lei tributária republicana de 2017 que abriu o refúgio para a exploração de petróleo e gás designou o BLM como a principal agência do projeto, mesmo que o FWS gerencie o refúgio. Isso levou a tensões entre as duas agências e preocupações de que o BLM esteja cortando cantos para agilizar as pesquisas antes de possíveis vendas de arrendamento no próximo verão. Os funcionários da BLM também levantaram preocupações sobre o processo acelerado de revisão ambiental.

Pesquisas sísmicas foram realizadas pela última vez no refúgio em meados da década de 1980 e deixaram cicatrizes visíveis ao longo da tundra. Em um opinião no Anchorage Daily News, Donald Walker, professor de biologia da Universidade do Alasca, argumentou que a decisão de confiar em uma avaliação ambiental e não em uma declaração mais completa do impacto ambiental foi um "ato de negligência da responsabilidade do BLM".

Mas, apesar das preocupações, as autoridades estão avançando. As informações obtidas nas pesquisas seriam fundamentais para determinar se as empresas decidem arrendar parcelas na região remota, que é muito cara de desenvolver e politicamente arriscada. Os republicanos estão ansiosos para fechar contratos de arrendamento antes do final do primeiro mandato de Trump, quando uma mudança na administração pode prejudicar ou até reverter o esforço. O memorando do FWS observa que a perfuração de petróleo e gás na ANWR é "uma alta prioridade para a Administração e a Delegação do Congresso do Alasca".

Espera-se que o FWS emita um esboço de permissão para as pesquisas nas próximas semanas, que Siekanic disse Mãe Jones seria "parte de um processo público robusto e transparente".

A agência se recusou a fornecer detalhes adicionais sobre os termos do contrato e disse que estava aguardando mais informações da empresa antes de finalizar a permissão proposta. De acordo com uma fonte do Interior que pediu para não ser identificada, o BLM e o FWS discutem disposições que exigiriam, entre outras coisas, que a SAE inverta a direção de seu trabalho, a fim de concluir suas pesquisas nas áreas de denning mais densas antes de suportar filhotes emergem.

Mas os defensores do meio ambiente não estão convencidos de que essas medidas de mitigação serão adequadas. E eles estão preparados para entrar com uma ação.

"[O memorando] demonstra que o governo Trump não pode legalmente autorizar pesquisas sísmicas na planície costeira sem violar a lei", disse Keatinge. "Qualquer solução alternativa que eles apresentarem, examinaremos muito de perto e estamos prontos para levar o governo Trump a tribunal por isso, se for necessário".

Este artigo foi relatado em parceria com O Fundo de Investigação do Instituto Nação.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.