Os cientistas foram capazes de ensinar aos pássaros canções simples que nunca ouviram antes, ativando seletivamente neurônios específicos em seus cérebros – implantando efetivamente falsas memórias.

Usando o processo de optogenética, onde a luz é usada para controlar o tecido vivo, a equipe conseguiu ativar certos circuitos de neurônios nos pássaros e fazer com que memorizassem novas músicas.

A quantidade de tempo que os neurônios foram mantidos ativos correspondeu à duração das notas na música que os pássaros aprenderam.

O estudo poderia nos ensinar mais não apenas sobre o canto dos pássaros, mas também como o aprendizado vocal e o desenvolvimento da linguagem também acontecem no cérebro humano.

Os tentilhões de zebra envolvidos no experimento geralmente aprendem canções de seus pais e outros pássaros adultos, memorizando as notas e praticando dezenas de milhares de vezes para acertar.

Nesse caso, novas melodias foram introduzidas com sucesso sem a participação dos pais, de modo que os pássaros imitavam músicas que nunca haviam ouvido antes.

O que motivou a pesquisa não é a necessidade de criar um novo livro de canções para os pássaros da vizinhança, mas de entender como a linguagem é aprendida – como os pássaros jovens e talvez os bebês aprendem a língua dos pais.

Mais adiante, um dia poderemos entender como corrigir problemas no desenvolvimento da linguagem usando as mesmas técnicas usadas aqui.

"É a primeira vez que confirmamos regiões cerebrais que codificam memórias de objetivos comportamentais – aquelas que nos guiam quando queremos imitar qualquer coisa, da fala ao aprendizado do piano". diz o neurocientista Todd Roberts, do Centro Médico do Sudoeste da Universidade do Texas.

"As descobertas nos permitiram implantar essas memórias nos pássaros e orientar o aprendizado de seu canto".

É claro que passar do canto dos pássaros para a fala humana é um grande salto, e muito mais pesquisa será necessária aqui. Porém, os cientistas costumam usar tentilhões de zebra nos estudos, porque seu desenvolvimento vocal é semelhante ao dos seres humanos de várias maneiras.

A equipe descobriu que as vias entre o NIf (núcleo interfacialis) e HVC As regiões do cérebro (centro vocal alto), ambas previamente ligadas às funções sensoriais e motoras, foram cruciais para formar as 'memórias' de uma música e depois aprender a cantá-la.

"Não estamos ensinando ao pássaro tudo o que ele precisa saber – apenas a duração das sílabas em seu canto". diz Roberts. "As duas regiões cerebrais que testamos neste estudo representam apenas uma peça do quebra-cabeça".

Ainda estamos muito longe de podermos ensinar aos pássaros os maiores sucessos do Queen ou do hino nacional do país em que vivem, mas é um empolgante passo à frente em termos de saber o que está acontecendo no cérebro ao descobrir isso. tipo de informação.

Uma rota para pesquisas adicionais é examinar outras áreas do cérebro de pássaros que podem estar transmitindo informações para a região HVC – e que podem levar a ser capaz de analisar e manipular o tom e a combinação das sílabas das músicas, bem como sua duração.

"O cérebro humano e os caminhos associados à fala e à linguagem são imensamente mais complicados do que o circuito do pássaro canoro" diz Roberts. "Mas nossa pesquisa está fornecendo pistas fortes sobre onde procurar mais insights sobre distúrbios do desenvolvimento neurológico".

A pesquisa foi publicada em Ciência.

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