MÉRIDA, Venezuela – Os apagões desligam os refrigeradores onde os cientistas mantêm suas amostras de laboratório. A escassez de gás significa que às vezes eles precisam trabalhar em casa. Eles até reutilizam folhas de papel para registrar dados de campo porque os suprimentos frescos são muito escassos.

À medida que o país desmorona, uma forte equipe de cientistas na Venezuela está determinada a transcender a turbulência política e econômica para registrar o que acontece quando a última geleira do país desaparece.

As temperaturas estão esquentando mais rapidamente nas elevações mais altas da Terra do que nas planícies, e os cientistas prevêem que a geleira – uma camada de gelo na Cordilheira dos Andes – poderia desaparecer dentro de duas décadas.

"Se saíssemos e voltássemos em 20 anos, teríamos perdido", diz Luis Daniel Llambí, ecologista de montanha da Universidade dos Andes em Mérida.

Os cientistas dizem que a Venezuela será o primeiro país da América do Sul a perder todas as suas geleiras.

Ao longo da história, as geleiras aumentaram e diminuíram várias vezes. Mas o ritmo acelerado da retirada glacial ao longo do último século e meio, acelerado pelas atividades humanas e pela queima de combustíveis fósseis, cria uma nova urgência – e oportunidade – para os cientistas entenderem como as rochas recém-expostas formam novo solo e eventualmente novos ecossistemas.

Enquanto a maior parte do gelo do planeta está armazenada nas regiões polares, também existem geleiras em algumas regiões montanhosas dos trópicos – principalmente na América do Sul.

“Praticamente todas as geleiras tropicais das montanhas altas estão nos Andes. Ainda há um pouco no Monte Kilimanjaro ”, diz Robert Hofstede, um ecologista tropical no Equador que aconselha agências internacionais como o Banco Mundial e as Nações Unidas.

O monitoramento da geleira Humboldt da Venezuela depende de visitas contínuas, observa Llambí. E mesmo nas melhores circunstâncias, não é fácil caminhar da pequena cidade montanhosa de Mérida até o manto de gelo situado no Parque Nacional Sierra Nevada da Venezuela, a cerca de 5.000 metros acima do nível do mar.

Quando Llambí e três outros cientistas fizeram a jornada nesta primavera para explorar o terreno das montanhas em busca de um novo projeto de pesquisa, eles primeiro montaram em um teleférico e depois caminharam um dia inteiro para o acampamento base, montando suas tendas sob chuva chuvosa.

A cada dia, eles tinham que subir mais três horas para chegar à geleira, às vezes vestindo capacetes e segurando firmemente cordas para manobrar rochas íngremes. Alguns dos cientistas haviam impermeabilizado suas botas velhas e desgastadas com cera de vela derretida.

O trabalho de campo nas montanhas sempre é fisicamente cansativo, mas a profunda crise na Venezuela desde a morte do ex-presidente Hugo Chávez em 2013 transformou até tarefas simples em imensos obstáculos.

“As coisas que você normalmente considera uma pesquisa – internet, gás, eletricidade – se tornam escassas e imprevisíveis”, diz Llambí.

Talvez o mais difícil tenha sido assistir muitos colegas e estudantes partirem, juntando-se a mais de 4 milhões de pessoas que fugiram da revolta política da Venezuela nos últimos anos.

"Toda semana, alguém me pergunta por que eu não saí", diz Alejandra Melfo, membro da equipe que é físico da Universidade dos Andes.

Agora não, ela diz a quem pergunta.

"As mudanças climáticas são reais e precisam ser documentadas", diz ela. "Temos que estar lá."

Linhas de frente das mudanças climáticas

O Instituto de Ciências Ambientais e Ecológicas da Universidade dos Andes foi fundado há 50 anos, em 1969, e os cientistas lá se consideram guardiões de dados de longo prazo, monitorando como as temperaturas e a vida das plantas estão mudando na região, inclusive na região. Ecossistema andino conhecido como paramos – uma pastagem montanhosa coberta de névoa que fica entre o topo da linha das árvores e o fundo da geleira.

Enquanto a maioria das tundras tem vegetação escassa, o paramos é famoso por atacar plantas chamadas fragilejones, que podem ser mais altas que os humanos e se assemelham a um cruzamento entre um cacto e uma palmeira. Essas pastagens nas montanhas também armazenam e liberam água que sustenta as cidades e as plantações mais abaixo.

É difícil exagerar a importância das geleiras andinas na manutenção dos ciclos regionais da água.

“Mais de 50 milhões de pessoas na América do Sul dependem do abastecimento de água dos Andes”, diz Francisco Cuesta, ecologista tropical da Universidade das Américas em Quito, Equador, que se maravilha com o trabalho obstinado que a equipe está realizando em condições tão severas. .

"Para mim, é incrível que eles ainda estejam pesquisando lá", diz Cuesta.

A região é uma das linhas de frente das mudanças climáticas. As geleiras nos Andes tropicais vêm recuando mais rapidamente do que a maioria das outras geleiras desde que os cientistas começaram a manter registros detalhados na década de 1970, porque as latitudes tropicais recebem luz solar e radiação mais diretas.

Quando uma geleira derrete, primeiro a base é deixada para trás – às vezes cascalho áspero e às vezes pedra lisa, desgastada por séculos ou milênios de gelo moído.

Mas dentro de alguns anos ou décadas, bactérias e líquenes começaram a colonizar a área. À medida que decompõem os minerais da rocha e seus corpos se decompõem em matéria orgânica, as primeiras dicas do solo começam a se formar. E o solo é a base de um novo ecossistema, fornecendo uma estrutura para reter água e o crescimento das raízes das plantas.

“A formação do solo é a diferença entre um ecossistema capaz de se formar rapidamente e ficar parado por centenas de anos”, diz Llambí.

Nas rochas deixadas para trás quando a geleira recua, os cientistas pensam que um novo ecossistema semelhante aos paramos pode eventualmente começar a se desenvolver. Mas ainda há muitas perguntas a serem respondidas: serão necessárias décadas para formar um novo solo? As espécies de plantas e animais que prosperam em altitudes mais baixas também sobrevivem mais subidas? Eles serão capazes de se adaptar às mudanças constantes de temperatura?

A Venezuela possui as maiores reservas de petróleo conhecidas do mundo, mas uma economia atrelada por décadas à demanda global de petróleo se mostrou instável. Llambí acredita que tem uma obrigação especial de ajudar a informar o público sobre os impactos das mudanças climáticas em um país onde o ciclo de expansão e quebra da exploração de combustíveis fósseis moldou a vida de quase todos.

“Nossa universidade fica em Mérida, que há muito é chamada de“ cidade da neve eterna ”, ele reflete. "Estamos descobrindo que a 'eternidade' não é para sempre, e é com isso que precisamos nos acostumar em um mundo com as mudanças climáticas."

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Larson informou de Washington.

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Esta série da Associated Press foi produzida em parceria com o Departamento de Educação Científica do Instituto Médico Howard Hughes. O AP é o único responsável por todo o conteúdo.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.