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Numa tarde sufocante de julho de 1785, oficiais, dignitários e alguns armeiros enfurecidos se reuniram no Château de Vincennes, um esplêndido castelo a leste de Paris.

Eles estavam lá para ver a demonstração de um novo tipo de mosquete de pederneira, projetado por Honoré Blanc, um armeiro de Avignon tão desprezado por seus colegas fabricantes, que ele havia ficado escondido nas masmorras do castelo para sua própria proteção.

No frio das adegas do castelo, Monsieur Blanc produziu 50 bloqueios – o bloqueio é o mecanismo de disparo no coração de uma arma de pederneira.

Rapidamente, separou metade deles e, com a indiferença pela qual os franceses são famosos, jogou suas partes componentes em caixas.

Houve uma caixa para as fontes principais, uma caixa para os martelos, uma caixa para os frontais e uma caixa para as panelas de pólvora.

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Como um mestre de cerimônias agitando ostensivamente uma urna cheia de bolas de loteria numeradas, Monsieur Blanc sacudiu essas caixas para misturar seus componentes. Então ele calmamente retirou as peças aleatoriamente e começou a remontá-las em pederneiras.

O que ele estava pensando?

Todos os presentes sabiam que cada arma artesanal period única. Você não pode simplesmente colocar uma peça de uma arma na outra e esperar que funcione. Mas eles fizeram. Blanc se esforçara ao máximo para garantir que todas as partes fossem exatamente iguais.

Foi uma demonstração espetacular do poder das peças intercambiáveis.

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As implicações não foram perdidas em um dos dignitários visitantes: o emissário para a França – e o futuro presidente – da nova nação dos Estados Unidos da América, Thomas Jefferson.

Jefferson escreveu com entusiasmo para o secretário de Relações Exteriores dos EUA, John Jay: "Uma melhoria é feita aqui na construção do mosquete que pode ser interessante para o Congresso conhecer. Consiste em tornar cada parte deles exatamente igual ao que pertence a qualquer um. pode ser usado para cada mosquete da revista.

"Juntei várias peças, arriscando as peças em perigo, e elas se encaixaram da maneira mais perfeita. As vantagens disso, quando os braços precisam de reparo, são evidentes".

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Thomas Jefferson foi rápido em ver as vantagens potenciais do campo de batalha da abordagem de Blanc

Mas talvez esses ativos não fossem tão claros quanto ele pensava, já que Jefferson lutava para convencer seus colegas a adotar a idéia.

Então, quais eram exatamente as vantagens "evidentes" desse sistema? Jefferson se concentrou no problema do reparo no campo de batalha, uma tarefa que requer equipamentos complexos e horas de trabalho qualificado.

Mas, no sistema de Blanc, seriam necessários apenas alguns minutos e alguma habilidade rudimentar para desaparafusar o mosquete, substituir a peça defeituosa por um componente idêntico e parafusar tudo de novo, como novo.

Não é de admirar que os colegas armeiros de Blanc estivessem preocupados com o futuro de sua profissão. E não admira que Thomas Jefferson estivesse tão interessado no problema de consertar armas quebradas.

Enquanto Jefferson lutava para obter apoio, Blanc também lutava: period incrivelmente caro fabricar cada peça manualmente com a precisão necessária para fazer o sistema funcionar.

A solução já existia, se Blanc a tivesse entendido. Não só permitiria o reparo rápido de armas quebradas, mas também uma revolução na economia mundial.

Uma década antes da demonstração de Blanc, um metalúrgico apelidado de John "Iron-Mad" Wilkinson havia se twister conhecido em Shropshire – na fronteira entre Inglaterra e País de Gales. Ele period famoso por seu barco de ferro, púlpito de ferro, mesa de ferro – e até caixão de ferro, que ele gostava de explodir para surpreender os visitantes.

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De fato, ele merece muito mais fama por ter inventado, em 1774, um método de cavar um buraco em um pedaço de ferro em forma de canhão, para que fosse sempre reto e verdadeiro.

Isso foi militarmente inestimável. Mas Wilkinson, louco por ferro, não havia terminado.

Alguns anos depois, ele encomendou um desses novos motores a vapor de uma empresa vizinha.

Mas eles tiveram problemas para fazê-lo funcionar. O cilindro do pistão, formado por painéis de steel batidos à mão, não tinha uma seção transversal perfeitamente round e, portanto, vazava vapor por toda a volta da cabeça do pistão.

Dê aqui, disse John Wilkinson, e usou seu método de perfuração de canhão para fazer um cilindro de pistão agradavelmente redondo.

Seu fornecedor, um escocês chamado James Watt, nunca olhou para trás. Equipada com os brilhantes motores a vapor da Watt e os cilindros precisamente entediados de Wilkinson, a revolução industrial entrou em marcha mais alta.

Wilkinson e Watt não estavam preocupados com peças intercambiáveis, como tal. Eles queriam balas de canhão para caber em canhões e pistões para caber em cilindros.

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Mas o problema de engenharia que eles estavam resolvendo também period a chave para a intercambialidade que Blanc valorizava, mas estava achando difícil de alcançar.

Wilkinson havia construído uma máquina-ferramenta – uma ferramenta que automatiza um processo de fabricação.

Compreendia uma broca muito afiada, um moinho de água e um sistema de fixação de uma coisa enquanto girava suavemente outra.

Mas, como observa Simon Winchester em sua história da engenharia de precisão, exatamente essas máquinas-ferramentas tiveram um efeito colateral curioso: eles colocam artesãos qualificados fora do trabalho em grande número.

Os colegas armeiros de monsieur Blanc estavam preocupados com a possibilidade de perderem com lucrativos reparos. Mas eles estavam prestes a perder empregos na indústria também.

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As máquinas-ferramentas não apenas eram melhores que as ferramentas manuais, como também não precisavam de mãos para manejá-las.

Houve uma segunda conseqüência inesperada.

Se você pudesse usar máquinas-ferramentas para produzir peças intercambiáveis ​​perfeitamente precisas, isso não apenas proporcionaria um reparo simples no campo de batalha – como Jefferson vira -, mas também tornaria o processo de montagem mais simples e previsível.

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O economista A famosa descrição de Adam Smith de uma fábrica de pinos, nove anos antes da demonstração de Blanc, descreveu cada trabalhador adicionando uma etapa ao que havia acontecido antes.

Porém, com peças intercambiáveis, essa linha de produção pode se tornar um processo muito mais rápido, previsível e mais automatizado.

Do outro lado do Atlântico, os americanos finalmente começaram a ouvir Thomas Jefferson.

A promessa que ele identificou foi finalmente cumprida em um arsenal no Harper's Ferry, na Virgínia. Na década de 1820, começou a produzir, nas palavras de Winchester, "os primeiros objetos de linha de produção verdadeiramente produzidos mecanicamente, feitos em qualquer lugar".

Como Blanc sempre pretendera, eram armas: ferrolho, estoque e cano.

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Henry Ford automatizou famosamente grandes partes de seu processo de produção do Modelo T

Foi o começo do que ficou conhecido como "o sistema americano" de manufatura e que produziu as máquinas de costura de Isaac Singer, as ceifeiras e ceifeiras de Cyrus McCormick e – cerca de um século depois – o modelo T. de Henry Ford.

A Ford period a campeã da intercambiabilidade, e a linha de produção do Modelo T seria inconcebível sem peças intercambiáveis ​​usinadas com precisão.

Quanto ao pobre Honoré Blanc, ele foi desfeito pela Revolução Francesa de 1789 – sua oficina de masmorras demitida por uma multidão, seu apoio político guilhotinado.

Ele lutou, irremediavelmente endividado.

Blanc pode ter dado origem a uma revolução econômica, mas graças a uma revolução de um tipo muito diferente, ele nunca viu suas próprias idéias tomarem forma.

O autor escreve a coluna Economista Disfarçado do monetary occasions. 50 coisas que fizeram a economia moderna é transmitido no Serviço Mundial da BBC. Você pode encontrar mais informações sobre as fontes do programa e ouça todos os episódios on-line ou assine o podcast do programa.

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