A Terra é um lugar grande, mas tamanho não é tudo. Os ecossistemas mais ricos do planeta estão em rápido declínio, forçando-nos a reconhecer o elefante na sala: os elefantes, juntamente com inúmeras outras criaturas em todo o mundo, estão ficando sem espaço.

Agora, a perda de habitat é a principal ameaça para a vida selvagem na Terra, e a principal razão pela qual 85% de todas as espécies da Lista Vermelha da IUCN estão em perigo. Ela ocorre de várias formas, desde o desmatamento e a fragmentação até os efeitos menos óbvios da poluição e das mudanças climáticas. Todas as espécies precisam de uma certa quantidade (e tipo) de habitat para encontrar comida, abrigo e parceiros, mas para um número crescente de animais, o espaço onde seus ancestrais encontraram essas coisas agora está invadido pelos seres humanos.

À medida que os habitats diminuem e se fragmentam, os animais também se tornam mais vulneráveis ​​a perigos secundários, como consanguinidade, doenças ou conflitos com pessoas. E assim, apesar da abundância de espaço físico na Terra, a vida selvagem ao redor do mundo se vê pintada em um canto. Os cientistas agora concordam amplamente que estamos vendo os estágios iniciais de uma extinção em massa, com as espécies desaparecendo centenas de vezes a taxa histórica de "antecedentes", em grande parte devido à escassez de imóveis ecológicos. A Terra já sofreu várias extinções em massa antes, mas esta é a primeira na história da humanidade – e a primeira com ajuda humana.

Como as mudanças climáticas, a extinção em massa é um problema global. Ameaça a vida selvagem em todo o mundo, de rinocerontes, leões e pandas icônicos a anfíbios obscuros, mariscos e pássaros canoros. E, embora sejam necessários muitos esforços locais para salvar esses animais, também será preciso uma abordagem maior e mais ambiciosa do que usamos no passado.

Segundo muitos cientistas e conservacionistas, nossa melhor estratégia é surpreendentemente simples – pelo menos em teoria. Para evitar uma perda catastrófica de biodiversidade, precisamos reservar metade da superfície da Terra para a vida selvagem. Isso pode parecer um grande sacrifício a princípio, mas, após uma inspeção mais detalhada, ainda é um negócio incrivelmente agradável para nós: uma espécie recebe metade do planeta e todas as outras espécies devem compartilhar a outra metade.

floresta amazônica
A floresta amazônica abrange 40% da América do Sul e abriga uma em cada 10 espécies conhecidas da Terra. (Foto: Shutterstock)

Metade da Terra é melhor que nenhuma

Essa idéia existe há anos, manifestada em programas como o "WILD Foundation"A natureza precisa de metade", mas ganhou mais força recentemente. E agora pode ter um de seus argumentos mais eloquentes até agora, graças a um livro de 2016 do renomado biólogo E.O. Wilson intitulado"Half-Earth: A luta do nosso planeta pela vida. "

"O atual movimento de conservação não conseguiu se distanciar porque é um processo", escreve Wilson no prólogo do livro. "Ele tem como alvo os habitats e espécies mais ameaçadas e trabalha a partir daí. Sabendo que a janela de conservação está se fechando rapidamente, ela se esforça para adicionar quantidades crescentes de espaço protegido, cada vez mais rápido, economizando o tempo e as oportunidades permitidas.

"Meia Terra é diferente", acrescenta. "É um objetivo. As pessoas entendem e preferem objetivos. Eles precisam de uma vitória, não apenas notícias de que estão sendo feitos progressos. É da natureza humana ansiar pela finalidade, algo alcançado pelo qual suas ansiedades e medos são repousados. Ficamos medo de que o inimigo ainda esteja à porta, se a falência ainda é possível, se mais testes de câncer ainda podem ser positivos.Também é nossa natureza escolher grandes objetivos que, embora difíceis, são potencialmente revolucionários e têm benefícios universais. as probabilidades em nome de toda a vida seriam a humanidade no seu mais nobre ".

De acordo com um Pesquisa de 2019, A ideia de Wilson parece ressoar amplamente em todo o mundo. Conduzida pela National Geographic Society e Ipsos, a pesquisa entrevistou 12.000 adultos em 12 países sobre suas opiniões sobre conservação da vida selvagem. Ele descobriu que muitas pessoas subestimam o escopo do problema, mas também encontrou amplo apoio à proteção de habitat em larga escala para evitar extinções. Em média, a maioria dos entrevistados disse que mais da metade das terras e oceanos da Terra devem ser protegidos.

Hoje, as áreas protegidas cobrem cerca de 15% da área terrestre e 3% dos oceanos, de acordo com o Programa Ambiental da ONU. Aumentar isso para 50% não seria uma tarefa fácil, mas não é como se precisássemos começar do zero. No entanto, precisaríamos nos mover um pouco mais rapidamente do que temos até agora.

pântano urbanoUma garça-real cinzenta atravessa juncos em um pântano urbano de 100 acres em Londres. (Foto: Dan Kitwood / Getty Images)

Florestas ausentes para árvores

Obviamente, ninguém está sugerindo que os humanos se mudem para um hemisfério e todos os outros animais se mudem para o outro. As duas metades seriam intercaladas e inevitavelmente se sobreporiam. O conceito Half-Earth depende fortemente dos corredores da vida selvagem, e não apenas dos túneis e pontes que ajudam os animais a atravessar estradas (embora sejam importantes). Na ecologia da conservação, "corredor da vida selvagem" também se refere a áreas de habitat em maior escala que conectam duas populações de uma espécie, permitindo assim uma rede mais ampla de habitats com mais abrigo, comida e diversidade genética.

Esse tipo de rede costumava ser a norma, antes que os maiores biomas da Terra fossem divididos por coisas como estradas, fazendas e cidades. Agora, os animais estão cada vez mais separados dos demais, deixando pouca escolha a não ser endogamear ou arriscar suas vidas correndo pelas estradas ou percorrendo a civilização.

Cerca de 60% do sudeste dos EUA já foi uma floresta de pinheiros de folhas longas, por exemplo, que abrange 90 milhões de acres da Virgínia moderna ao Texas. Após 300 anos de mudança de terra para madeira, agricultura e desenvolvimento urbano, resta menos de 3% do ecossistema de assinatura da região. Muita biodiversidade ainda persiste em seus bolsos remanescentes – incluindo até 140 espécies de plantas por quilômetro quadrado -, mas animais grandes, como panteras da Flórida e ursos negros, são frequentemente mortos pelo tráfego rodoviário, enquanto tentam improvisar seus próprios corredores improvisados ​​de vida selvagem.

Sinal de cruzamento de pantera da FlóridaUma placa no Parque Nacional Everglades adverte os motoristas a procurar pelas panteras da Flórida. (Foto: Everglades NPS)

Como os ecossistemas são tão entrelaçados, a perda de uma espécie pode iniciar uma horrível reação em cadeia. Quando o castanheiro americano foi quase extinto há 100 anos por um fungo invasivo da Ásia, observa Wilson, "sete espécies de mariposas cujas lagartas dependiam de sua vegetação desapareceram e o último dos pombos-correio mergulhou em extinção". Da mesma forma, o declínio moderno das borboletas-monarca está amplamente relacionado ao declínio da serralha, na qual suas larvas dependem de alimento.

Na Meia Terra, a sociedade humana não seria cortada da sociedade não humana – ainda estaríamos vivendo entre serralha e monarcas e, às vezes, entre ursos, panteras, leões e elefantes. A diferença, no entanto, é que a vida selvagem também teria um lar seguro e estável, ocasionalmente vagando pelo nosso meio, em vez de ser forçada por falta de opções. E essa sobreposição é importante, já que os humanos também são animais, e contamos com ecossistemas como todos os outros.

"A biodiversidade como um todo forma um escudo para proteger cada uma das espécies que a compõem, inclusive a nós mesmos", escreve Wilson. "À medida que mais e mais espécies desaparecem ou caem para quase extinção, a taxa de extinção dos sobreviventes acelera".

pássaros voando sobre Los AngelesMesmo para aves urbanas, a poluição do ar e as mudanças climáticas podem representar sérias ameaças. (Foto: Frederic Brown / Getty Images)

Como a outra metade vive

Embora tenhamos que pensar mais em conservação do habitat, preservar áreas selvagens ainda é uma luta local. Se separarmos meio jardas, cidades, nações e regiões para a natureza, a Meia Terra deve começar a cuidar de si mesma.

"Muitas avaliações nos últimos 20 anos determinaram que a natureza precisa de pelo menos metade de uma dada eco-região para ser protegida e precisa estar interconectada com outras áreas", explica a Fundação WILD, "a fim de manter sua gama completa. de processos de suporte à vida, ecológicos e evolutivos, a sobrevivência a longo prazo das espécies que vivem lá e garantir a resiliência do sistema ".

Meia Terra, portanto, não é tão diferente da Terra de hoje. Já estamos fazendo muitas das coisas certas, como Wilson disse recentemente a revista "Breakthroughs" da Universidade da Califórnia-Berkeley. Ainda temos algumas grandes zonas de biodiversidade e outras que ainda podem se recuperar. Só precisamos proteger o maior número possível de áreas selvagens, preencher as lacunas sempre que possível e não causar mais danos.

"Estou confiante de que podemos passar de 10% a 50% de cobertura, terra e mar", diz Wilson. "Poderão ser imensas reservas que ainda existem, como nas Montanhas Altai da Mongólia, na taiga, as principais áreas selvagens do Congo, na Papua Nova Guiné, na Amazônia – essas reservas podem ser feitas invioláveis; elas podem ser reunidas.

"O mesmo vale para reservas menores", continua ele, "até 10 hectares concedidos à Nature Conservancy em algum lugar".

Esse tipo de estratégia de retalhos já está funcionando em muitos lugares. Ultimamente, os projetos de corredores de vida selvagem tornaram-se uma tática de conservação convencional, como visto em lugares como o Terai Arc Landscape da Índia e Nepal, a Jaguar Corridor Initiative da América Central e do Sul e a artéria de Yellowstone para Yukon da América do Norte. Os conservacionistas também estão trabalhando para revincular a floresta de pinheiros de folhas longas, incluindo os esforços da Nature Conservancy, Nokuse Plantation, da Florida Wildlife Corridor Expedition e outros.

De fato, como observa Wilson em "Half-Earth", nossos esforços de conservação até agora podem já ter reduzido as taxas de extinção em até 20%. Provamos que a conservação pode funcionar; acabamos de fazer em uma escala muito pequena. E como as florestas antigas estão sendo derrubadas para nos trazer carne, óleo de palma e outros produtos, a chave para expandir a conservação é a fonte da multidão: à medida que cada pessoa diminui sua pegada ecológica, a demanda de espécies por espaço diminui, também.

O que pode nos obrigar a reduzir? Por que nos esforçamos para proteger metade do planeta para outras espécies, em vez de deixá-las cuidar de si mesmas como tivemos que fazer? Há muitas razões econômicas, desde os serviços ecossistêmicos oferecidos pelas florestas e recifes de coral até a receita de ecoturismo que pode fazer os elefantes valerem 76 vezes mais vida do que mortos. Mas, como Wilson argumenta, isso realmente se resume à nossa natureza como animais sociais e morais, agora em um estágio crucial de nossa evolução ética.

"Apenas uma grande mudança no raciocínio moral, com maior comprometimento dado ao resto da vida, pode enfrentar esse maior desafio do século", escreve Wilson. "Goste ou não, e preparados ou não, somos as mentes e os mordomos do mundo dos vivos. Nosso próprio futuro final depende desse entendimento."

Nota do editor: este artigo foi atualizado com novas informações desde que foi publicado originalmente em março de 2016.

Como compartilhar a Terra com outros animais

Um renomado biólogo quer que reservemos metade do planeta para a vida selvagem, parte de um esforço crescente para evitar a primeira extinção em massa feita pelo homem.



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