As espécies indescritíveis de wolverines têm uma longa história em Washington, sua terra natal – elas sobreviveram à Era do Gelo, mas foram quase extintas pela caça excessiva e armadilhas no início dos anos 1900.

Recentemente, os wolverines voltaram às Cascatas do Norte: os conservacionistas estimam que de três a quatro dúzias de mamíferos de cauda espessa atualmente povoam a cordilheira.

Surpreendentemente, a tecnologia de inteligência artificial (IA) pode ter um papel importante em ajudar os cientistas a proteger ainda mais esses moradores de neve profunda vulneráveis ​​às mudanças climáticas e à perda de habitat.

Os conservacionistas de Washington estão focados na recuperação dos pequenos carnívoros. Usando câmeras remotas que detectam movimento e um sistema de aprendizado de máquina, um método que encontra padrões em uma grande quantidade de dados, alguns pesquisadores dizem que têm a resposta para rastrear as criaturas tímidas durante um período crítico de sua sobrevivência.

Na vanguarda da recuperação do wolverine no estado, o Dr. Robert Long – cientista sênior de conservação do Woodland Park Zoo de Seattle – colocou câmeras remotas em Washington, Idaho e Montana para rastrear os animais por quase uma década.

O A.I. Idade | Essa série de histórias de 12 meses explora as questões sociais e econômicas decorrentes do rápido uso da inteligência artificial. A série é financiada com a ajuda do Harvard-MIT Ethics and Governance of AI Initiative. Os editores e repórteres do Seattle Times operam independentemente de nossos financiadores e mantêm controle editorial sobre a cobertura.

As câmeras permitem aos conservacionistas coletar milhares de imagens que rastreiam os movimentos dos carcaças e determinam se as mudanças no clima prejudicam as populações. Essas informações poderiam ser usadas para criar corredores para os wolverines, disse Long, como o Passagem superior interestadual de 90 animais que permite a passagem segura por rodovias que cortam as cascatas norte e sul.

“Esses principais predadores, ou carnívoros, podem ter efeitos importantes no ecossistema. Se eles se foram, suas presas podem aumentar em número ", disse Long. "Não temos uma noção exata do papel que essas criaturas desempenham, por isso caberia a nós garantir que suas populações persistissem", acrescentou.

No entanto, encontrar imagens de wolverines – entre dezenas de milhares de imagens representando vários animais selvagens, pessoas e galhos de árvores que falsamente acionaram os sensores de movimento – provou ser demorado para os pesquisadores. A falta de funcionários e voluntários para classificar as fotos levou a um atraso na informação, com os biólogos às vezes esperando meses ou anos para usar os dados encontrados nas imagens.

Manoj Sarathy, um jovem jogador e voluntário da Conservation Northwest, sem fins lucrativos, com sede em Seattle, decidiu eliminar o problema usando seu conhecimento de IA.

Sarathy desenvolveu um sistema de aprendizado de máquina que podia classificar imagens de câmeras remotas anotando milhares de imagens de várias organizações de conservação e devolvendo-as a um programa de computador. Como ele continuou a melhorar o treinamento do modelo para reconhecer vários objetos, Sarathy tentou diferenciar fotos de animais de imagens em branco, mas descobriu que seu computador de jogo não possuía a velocidade de processamento para treinar o sistema.

Então, em 2018, Sarathy fez uma parceria com Long para solicitar um Concessão do Microsoft AI for Earth, que fornece ferramentas de nuvem e IA para indivíduos e equipes que resolvem problemas de sustentabilidade. Como um dos mais de 300 donatários de IA para a Terra desde que a Microsoft lançou o programa em 2017, Sarathy usou US $ 5.000 em créditos de computação em nuvem que lhe permitiram treinar o sistema para classificar todas as imagens em pastas que correspondiam a animais, humanos ou imagens em branco.

Long acredita que o sistema de aprendizado de máquina ajudará os conservacionistas a coletar informações sobre as espécies antes que seja tarde demais.

Antes da Cúpula de Ação Climática das Nações Unidas, Sarathy – agora caloura no programa de ciência da computação da Universidade de Washington – continua seu projeto e espera inspirar outras pessoas a proteger o meio ambiente. "Sendo um exemplo, as pessoas podem se envolver com a conservação usando qualquer habilidade que possuam, sem nenhum tipo de treinamento formal", disse Sarathy.

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