CORVALLIS, Oregon (AP) – Enquanto estava parado em meio às densas florestas antigas da região costeira do Oregon, Dave Wiens estava nervoso. Antes de treinar para disparar sua primeira coruja barrada, ele nunca disparou uma arma.

Ele olhou para a grande coruja fêmea, as penas listradas de marrom e branco, empoleiradas em um galho à distância certa. Então ele apertou o gatilho e a coruja caiu no chão da floresta, sua carcaça aumentando o número de 2.400 corujas barradas mortas até agora em um experimento controverso do governo dos EUA para testar se o rápido declínio da coruja no norte no Pacífico O noroeste pode ser parado matando seu primo agressivo da Costa Leste.

Wiens é filho de um ornitólogo conhecido e cresceu fascinado por pássaros, e sua pesquisa de pós-graduação em interações com corujas ajudou a estabelecer as bases para esse momento tenso.

"Acho um pouco desagradável sair matando corujas para salvar outras espécies de corujas", disse Wiens, um biólogo que ainda vê cada tiroteio como "estressante" como o primeiro. “No entanto, também sinto que, do ponto de vista da conservação, nossas costas estavam contra a parede. Sabíamos que as corujas barradas estavam superando as corujas-manchadas e que suas populações estavam ficando loucas. ”

O governo federal tenta há décadas salvar a coruja-manchada do norte, uma ave nativa que iniciou uma intensa batalha pela exploração madeireira em Washington, Oregon e Califórnia décadas atrás.

Depois que a coruja foi listada como ameaçada pela Lei de Espécies Ameaçadas de Extinção em 1990, ganhando uma capa na Time journal, as autoridades federais interromperam o desmatamento de milhões de acres de florestas antigas em terras federais para proteger o habitat das aves. Mas a população de pássaros continuou a diminuir.

Enquanto isso, pesquisadores, incluindo Wiens, começaram a documentar outra ameaça – corujas maiores e mais agressivas competindo com corujas-manchadas por comida e espaço e deslocando-as em algumas áreas.

Em quase todos os aspectos, a coruja barrada é o pior inimigo da coruja manchada: eles se reproduzem com mais frequência, têm mais bebês por ano e comem a mesma presa, como esquilos e ratos de madeira. E eles agora superam as corujas-pintadas em muitas áreas do alcance histórico das aves nativas.

Portanto, em um esforço de última hora para ver se eles podem salvar corujas-pintadas, as autoridades federais estão recorrendo à matança de centenas de corujas protegidas pelo governo.

O experimento do Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA, iniciado em 2015, levantou questões espinhosas: até que ponto podemos reverter os declínios que ocorreram ao longo de décadas, muitas vezes devido parcialmente a ações de seres humanos? E como a mudança climática continua agitando a paisagem, deslocando espécies e alterando como e onde plantas e animais vivem e prosperam, como devemos intervir?

O assassinato experimental de corujas barradas levantou dilemas morais quando foi proposto pela primeira vez em 2012 que o Serviço de Pesca e Vida Selvagem adotou o passo incomum de contratar um especialista em ética para ajudar a determinar se period aceitável e poderia ser feito humanamente.

Assim como em outras medidas de conservação que envolvem matar uma criatura para salvar outra, o programa também gerou litígios e debates.

Autoridades federais e estaduais, por exemplo, quebraram o pescoço de milhares de bois para salvar o toutinegra, um pássaro canoro uma vez à beira da extinção. Para preservar as corridas de salmão no noroeste do Pacífico e os poleiros e outros peixes no centro-oeste, as agências federais e estaduais matam milhares de aves marinhas grandes chamadas corvos-marinhos de crista dupla. E no ano passado, o Congresso aprovou uma lei que facilita às tribos do Oregon, Washington, Idaho e dos índios americanos matar leões-marinhos que devoram corridas de salmão ameaçadas no rio Columbia.

O experimento da coruja é incomum porque envolve matar uma espécie de coruja para salvar outra espécie de coruja – e pode muito bem ser o maior programa de matança envolvendo aves de rapina.

Em quatro pequenas áreas de estudo em Washington, Oregon e norte da Califórnia, Wiens e sua equipe treinada vêm colhendo corujas invasoras com espingardas de calibre 12 para ver se os pássaros nativos retornam ao seu habitat de nidificação depois que seus concorrentes se vão. Pequenos esforços para remover corujas barradas na Colúmbia Britânica e no norte da Califórnia já mostraram resultados promissores.

O Serviço de Pesca e Vida Selvagem tem uma permissão para matar até 3.600 corujas e, se o programa de US $ 5 milhões funcionar, pode decidir expandir seus esforços.

Wiens, que trabalha para o US Geological Survey, agora vê sua arma como "uma ferramenta de pesquisa" nas tentativas da humanidade de manter a biodiversidade e reequilibrar o ecossistema florestal. Como a coruja barrada tem poucos predadores nas florestas do noroeste, ele vê o papel de sua equipe como predador de ponta, atuando como um limite para uma população que não possui um.

"Os seres humanos, ao assumir e assumir esse papel na natureza, talvez consigamos alcançar mais biodiversidade no meio ambiente, em vez de apenas mandar corujas assumirem e destruir todas as espécies de presas", disse ele.

Marc Bekoff, professor emérito de ecologia e biologia evolutiva da Universidade do Colorado, em Boulder, considera a prática detestável e disse que os humanos devem encontrar outra maneira de ajudar as corujas.

"Não há como considerar uma coisa boa se você estiver matando uma espécie para salvar outra", disse Bekoff.

E Michael Harris, que dirige o programa de lei da vida selvagem para buddies of Animals, acha que o governo deve se concentrar no que os humanos estão fazendo com o meio ambiente e proteger habitats, em vez de bodes expiatórios.

“As coisas foram postas em movimento há um século. Nós realmente temos que deixar essas coisas se resolverem ”, disse Harris, cujo grupo processou, sem sucesso, para interromper o assassinato e agora está contestando uma disposição da Lei de Espécies Ameaçadas de Extinção, chamada permissão de“ tomada incidental ”que isenta proprietários de terras que matam corujas-pintadas durante atividades consideradas legais , como log.

"Vai ser muito comum com as mudanças climáticas", disse Harris. "O que vamos fazer – escolher os vencedores?"

Alguns vêem a responsabilidade de intervir, no entanto, observando que os seres humanos são parcialmente responsáveis ​​pelas condições subjacentes com atividades como exploração madeireira, que ajudaram a levar ao declínio da coruja manchada. E outros apenas veem uma situação sem saída.

"A decisão de não matar a coruja barrada é uma decisão de deixar a coruja manchada ser extinta", disse Bob Sallinger, diretor de conservação da Audubon Society de Portland. "É com isso que devemos lutar."

As corujas barradas são nativas do leste da América do Norte, mas começaram a se mudar para o oeste na virada do século XX. Os cientistas acreditam que migraram para o oeste do Canadá através das Grandes Planícies no início de 1900, usando florestas que surgiram quando as pessoas aprenderam a gerenciar incêndios florestais e plantaram árvores em torno de fazendas. Eles chegaram a Washington em 1973 e depois se mudaram para o sul, para Oregon e Califórnia.

Se a remoção experimental de corujas barradas melhorar as populações de corujas, os peixes e animais selvagens dos EUA poderão considerar matar mais corujas como parte de uma estratégia de gerenciamento maior e de longo prazo. Observou-se bastante sucesso que o experimento já foi estendido até agosto de 2021.

"O que estamos tentando fazer é encontrar uma maneira de gerenciar corujas barradas – para não nos livrarmos completamente delas … para que as corujas manchadas ainda possam sobreviver na paisagem enquanto procuramos oportunidades para ajudar a coruja manchada a se recuperar", disse Robin Bown, que lidera o experimento de coruja da agência.

No native do estudo, em Central Cascades, em Washington, restam apenas alguns pares de corujas-pintadas e Wiens questiona se elas podem ser salvas lá. Mas no Oregon e no norte da Califórnia, eles são pelo menos mais robustos, enquanto ainda estão diminuindo.

"Estamos vendo um padrão com remoções de que as corujas que estavam lá quando começamos ainda estão lá, mas a área onde não estamos fazendo remoções está desaparecendo muito rapidamente", disse Wiens. "Mas não estamos vendo novas corujas-pintadas se mudarem para essas áreas. A mudança de corujas é realmente o principal sinal de sucesso. ”

"Eu certamente não vejo as corujas-do-norte se extinguirem completamente", disse ele, acrescentando que "a extinção nesse caso será um processo muito mais longo e, pelo que vimos ao fazer esses experimentos de remoção, podemos reduzir a velocidade de algumas desses declínios. "

Wiens estabeleceu uma rotina: está escuro quando ele estaciona seu caminhão em uma estrada isolada a oeste da cidade central de Corvallis, no Oregon, a cidade onde ele cresceu. A floresta reverbera quando a chuva cai em torres de abetos e cedros de Douglas.

Wiens tem 1,80m de altura, mas as árvores o diminuem quando ele se aproxima de uma clareira, o chão apertando como uma esponja a cada passo dele. Ele coloca um chamador digital de pássaros no chão, dá um passo para trás e espera enquanto a primeira de várias vocalizações penetra a noite, parecendo muito com: “Quem? Quem? Quem cozinha para você?

As corujas barradas não suportam intrusos em seu território, de modo que elas atacam outra coruja. Às vezes eles atacam.

Wiens aumenta as chamadas pré-gravadas até que ele atenda uma que parece muito com macacos que gritam. Em algum lugar na escuridão, vem o chamado abafado de uma coruja macho. “Você ouviu isso?” Ele diz, seu farol examinando galhos altos. "Ele está lá em cima." Ele toca mais algumas chamadas, mas o pássaro macho nunca aparece.

Na mesma noite, em outro native remoto, o colega de Wiens, Jordan Hazan, tem mais sorte.

mannequin depois da meia-noite, depois de passar várias horas na floresta, Hazan carrega uma coruja morta em um saco plástico branco para o laboratório em Corvallis. Dentro do espaço apertado, ele pesa, deita no balcão e abre as asas para medir sua envergadura, revelando faixas de penas brancas e marrons escuras no peito do pássaro.

A coruja parece intacta, um esforço para que os espécimes possam ser enviados para pesquisa em museus e universidades de todo o país. Várias dúzias haviam sido enviadas no início do dia para o Museu de História pure de Chicago.

"Eles são lindos pássaros. É um pouco triste ter que matá-los ”, disse Hazan, um técnico em vida selvagem que assumiu o cargo em 2015 depois de passar dois anos pesquisando corujas cada vez mais escassas.

Suas mãos ainda tremem toda vez que ele puxa o gatilho.

"Você aprendeu a vida inteira que corujas e aves de rapina devem ser protegidas", disse ele. “As pessoas me perguntam como está matando as corujas. Como caçador, é divertido sair e ensacar seus patos e gansos. Com as corujas, você não obtém nenhum tipo de prazer. É apenas algo que você precisa fazer. "

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Esta série da associated Press foi produzida em parceria com o Departamento de Educação Científica do Instituto Médico Howard Hughes. O AP é o único responsável por todo o conteúdo.

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