Às sete e meia da manhã, todo o bacalhau do mercado de peixe de Peterhead havia sido vendido, comprado por compradores concorrentes, usando peles grossos, chapéus de lã e botas de borracha contra o frio do vasto armazém interno.

Um bando de homens de meia-idade, segurando livros de livros coloridos, seguiu o leiloeiro ao lado de caixas de peixes de olhos vidrados aninhados no gelo. Com um breve aceno de cabeça ou um rápido gesto com a mão, o preço foi acertado, as notas foram baixadas para indicar o novo proprietário do peixe e o grupo seguiu em frente. Demorou menos de 10 minutos para eliminar as capturas da noite.

A maioria dos peixes estaria indo para o sul, para a Inglaterra ou para a Europa continental. Os escoceses não são grandes comedores de bacalhau, preferindo arinca com seus chips. Aparentemente, isso data de dias anteriores à refrigeração: a arinca é um peixe que é melhor comer realmente fresco, enquanto o bacalhau é mais saboroso alguns dias depois de ser capturado.

Os compradores da Peterhead eram cautelosos ao nomear seus clientes, mas o peixe que eles compravam era destinado a supermercados, peixarias, restaurantes e alguns dos clássicos chippies para viagem que são uma instituição nacional. Mas tudo isso agora pode estar ameaçado: um relatório publicado no mês passado pelo Conselho Internacional de Exploração do Mar (Ices) revelou que os estoques de bacalhau no Mar do Norte caíram para níveis críticos. Advertindo que o bacalhau estava sendo colhido de maneira insustentável, recomendou um corte de 63% na captura – e isso representa uma redução de 47% no ano passado.

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Os auditores independentes estão revisando o relatório Ices e, no final de setembro, anunciarão se as pescarias podem manter seus certificados de sustentabilidade do Marine Stewardship Council (MSC) – emitidos apenas dois anos atrás – ou se esses certificados serão suspensos. Dependendo da decisão, o bacalhau do Mar do Norte poderá em breve estar fora do menu.

Em Peterhead, o maior porto de peixes brancos da Europa, o curso de bacalhau era pequeno, talvez metade da quantidade da noite anterior, causando uma disputa entre compradores. "Ele flutua", disse um funcionário, encolhendo os ombros.

Stuart Cowie, que está no setor há 20 anos, disse que todos estavam preocupados com os conselhos do Ices. "Existem muitos comerciantes e poucos peixes".

Mas Will Clark estava mais otimista. O diretor-gerente da Wilsea havia comprado 37 caixas de bacalhau naquela manhã, declarou após consultar um pequeno caderno preto. O peixe estaria descendo “a espinha da Inglaterra” – Midlands e Londres, que eram “áreas fortes de comer bacalhau” – e atravessar o Canal da Mancha.

“O peixe estará com meus clientes às 01:00 ou 02:00 e nas lojas amanhã às 07:00 ou 08:00. As pessoas o comerão em qualquer lugar da Europa amanhã, na hora do almoço. Todas as ações sobem e descem. É uma preocupação, mas já estivemos aqui antes. "

E de fato temos. Os estoques de bacalhau no Mar do Norte já foram abundantes, mas caíram – e chegaram perigosamente perto do colapso – entre o início dos anos 1970 e 2006. Um "plano de recuperação de bacalhau" buscava restaurar os estoques a níveis sustentáveis, limitando os dias de pesca, desativando os barcos e proibindo as capturas nas áreas de viveiro e colocando buracos maiores nas redes para permitir que o bacalhau jovem escape.

Um comerciante do mercado de peixe fica parado em caixas de bacalhau, sentado no gelo no Peterhead Fish Market.



Um comerciante do mercado de peixe fica parado em caixas de bacalhau, sentado no gelo no Peterhead Fish Market. Fotografia: Matthew Lloyd / Bloomberg via Getty Images

No que foi visto como uma conquista significativa, o estoque subiu quatro vezes entre 2006 e 2017, quando o MSC – em cuja orientação grandes varejistas e muitos consumidores confiam – concedeu três status sustentável de pesca. O distintivo rótulo azul do MSC com uma marca branca era um grande complemento para a indústria.

O Reino Unido consome cerca de 115.000 toneladas de bacalhau por ano. Apenas 15.000 toneladas vêm do Mar do Norte, sendo o restante importado principalmente dos terrenos férteis do Mar de Barents e da Noruega e Islândia. Mas a espécie é de enorme importância simbólica para a indústria pesqueira do Reino Unido, que emprega cerca de 24.000 pessoas – mais da metade delas trabalhando na Escócia.

A Ices, uma organização internacional de cientistas de países que fazem fronteira com o Atlântico Norte, aconselha os governos e a indústria sobre os níveis de estoque e as cotas sustentáveis ​​que podem ser pescadas sem pôr em risco os estoques futuros.

Soou um aviso no ano passado com seu corte recomendado na captura de bacalhau de 47%, mas avaliação deste ano – com base em extensa pesquisa científica – alertou que os níveis eram perigosamente baixos e que era necessária outra redução de dois terços.

“Não está claro quais são as razões para isso; mais trabalho é necessário para investigar mudanças climáticas, efeitos biológicos e pesqueiros ”, afirma o relatório.

As organizações ambientais apontam que o bacalhau foi pescado acima do seu rendimento máximo sustentável nos últimos anos, o que significa que os peixes são retirados do mar mais rapidamente do que podem reproduzir.

A espécie não está se reproduzindo tão rápido quanto costumava, muitos peixes indesejados “juvenis” são capturados, e a prática de “descartar” – jogar peixes mortos de volta ao mar para manter dentro das cotas – continua apesar de ser banida.

Com o fim do plano de recuperação do bacalhau, os navios de pesca estão agora entrando em locais que não são arrastados por mais de uma década, causando danos ao ecossistema, dizem eles.

“Esta é uma pescaria que estava no caminho da recuperação, mas as falhas na redução da pressão da pesca levaram a uma sobrepesca grave e a uma reversão da sorte do bacalhau”, disse Samuel Stone, da Marine Conservation Society.

“É uma lição muito dura, mas é por isso que precisamos de compromissos juridicamente vinculativos para pescar em níveis sustentáveis, para monitorar efetivamente nossas pescarias e adotar uma abordagem ecossistêmica para o gerenciamento das pescas. Temos que proteger adequadamente nossos estoques de peixes em benefício de nossos mares, comunidades costeiras e consumidores que esperam frutos do mar sustentáveis. ”

A Marine Conservation Society, a WWF e a ClientEarth escreveram em conjunto para a secretária do meio ambiente no dia em que o Ices publicou seu conselho, pedindo ao governo que tome medidas urgentes para garantir o futuro do bacalhau no Mar do Norte.

“Como o país com a maior parcela (cerca de 40%) da cota de bacalhau no Mar do Norte, exigimos que o Reino Unido desempenhe um papel de liderança na introdução de medidas de emergência que minimizem a mortalidade por pesca e maximizem o potencial de desova. Somente assim, as ações poderão se recuperar ”, disseram as cartas.

Ices é um órgão consultivo sem autoridade legal. Seu conselho será objeto de negociações entre as nações costeiras que fazem fronteira com o Mar do Norte para determinar a “captura total permitida” ou cota para o bacalhau no próximo ano.

O Brexit é outro fator complicador, é claro. Na campanha do referendo de 2016, o setor de pesca tornou-se um símbolo da campanha Leave, que alegava ser um beneficiário claro de sua mensagem de "retomar o controle".

A política comum de pesca da UE foi mantida como um exemplo de burocratas europeus que ditam para a indústria pesqueira do Reino Unido o que ela poderia ou não fazer nas águas costeiras do país. Mas especialistas em assuntos marinhos apontam que os peixes não respeitam as fronteiras nacionais e, portanto, a indústria precisa de um gerenciamento internacional coordenado.

"Espécies como o bacalhau são 'estoques compartilhados'", disse Phil Taylor, da Open Seas, que trabalha na proteção e recuperação do ecossistema marinho.

A refeição popular foi descrita por Winston Churchill como "os bons companheiros".



A refeição popular foi descrita por Winston Churchill como "os bons companheiros". Foto: Neil Langan / Alamy Foto de stock

“Depois que deixarmos a UE, teremos maior controle de como a pesca ocorre no mar. Mas o dinheiro então pousará diretamente aos pés dos ministros do Reino Unido e da Escócia. Podemos ter maior controle, mas também teremos maior responsabilidade e prestação de contas.

“Isso estará completamente dentro do dom de nossos ministros – se eles adotam uma abordagem de curto prazo, esmagam e agarram os estoques de peixes ou gerenciam essas pescarias de maneira mais justa para proteger o meio ambiente e obter os melhores lucros de longo prazo do sistema. Exigimos uma transição urgente para frutos do mar mais sustentáveis. ”

Bertie Armstrong, diretora executiva da Federação Escocesa de Pescadores, disse que o setor está "100% comprometido com a pesca sustentável pela razão óbvia de que qualquer outra coisa significaria o fim de centenas de empresas que sustentam tantas de nossas comunidades costeiras".

O desafio mais recente sobre os estoques de bacalhau pode ser superado por "medidas responsáveis ​​e viáveis", acrescentou. “Não será fácil, e muitos sacrifícios terão que ser feitos ao longo do caminho. Mas teremos sucesso e, quando este país não estiver mais na política comum de pesca, seremos capazes de estabelecer nossas próprias metas de sustentabilidade mais significativas e rigorosas e garantir que os nossos barcos de pesca terão primeiro pedido de cota. ”

O MSC reconheceu que a queda nos estoques de bacalhau era "uma notícia decepcionante" para o setor. Mas, disse Erin Priddle, da MSC, "é imperativo que medidas efetivas sejam introduzidas para garantir a sustentabilidade a longo prazo dessa pesca icônica e ecologicamente importante … proteger o bacalhau do Mar do Norte para esta e as gerações futuras deve ser uma prioridade essencial para todos os envolvidos".

Os consumidores, disse o MSC, podem continuar a comer bacalhau que rotulou como sustentável. Se os auditores decidirem suspender os certificados no próximo mês, a mudança entrará em vigor no final de outubro.

O impacto de tal mudança será sentido principalmente em supermercados, peixarias e restaurantes, onde a sustentabilidade é um fator importante para os consumidores conscientes. Nos filhotes do país, 90% do bacalhau servido é importado. "Haverá menos bacalhau capturado no Reino Unido, mas mesmo antes dos conselhos do Ices, sempre importamos a maioria dos frutos do mar que comemos", disse Aoife Martin, da Seafish, que apóia a indústria de frutos do mar do Reino Unido.

Uma “enorme variedade de espécies incríveis de frutos do mar” foi capturada pelos pescadores do Reino Unido, disse ela, mas cerca de 80% foi exportada. Tamboril, vieiras, lagosta e caranguejo eram procurados na Europa e na Ásia – “os coreanos adoram búzios do Reino Unido” – mas “ou não pegamos o peixe que queremos comer aqui no Reino Unido, como atum, ou não pegamos suficiente para atender à demanda, como o bacalhau ”.

De acordo com a Federação Nacional de Friers de Peixe, um em cada cinco britânicos faz uma viagem semanal ao filhote. Mas grandes aumentos no preço do peixe nos últimos anos estão colocando a indústria sob pressão.

“Todos os dias as lojas estão à venda. Muitos estão realmente lutando, mas é apertado para todos ", disse Andrew Crook, presidente da federação.

Acredita-se que a primeira loja de peixe e batatas fritas tenha sido aberta por Joseph Malin, um imigrante judeu, no leste de Londres por volta de 1860. Outro empresário, John Lees, também é creditado como pioneiro em peixes e batatas fritas, vendendo o prato de uma cabana de madeira na Mercado de Mossley em Lancashire já em 1863.

Um tratamento tradicional de sexta-feira em Salford em 1974.




Um tratamento tradicional de sexta-feira em Salford em 1974. Fotografia: Mirrorpix / Getty Images

Logo pegou. Na década de 1930, o número de lojas de peixe e batatas fritas em todo o país havia atingido cerca de 35.000. Em O caminho para o cais de Wigan, George Orwell creditou a onipresença do muito apreciado peixe com fritas como um dos fatores para evitar a revolução.

Durante a segunda guerra mundial, o governo garantiu que o peixe e as batatas fritas nunca fossem racionados. Winston Churchill descreveu os constituintes do prato como "os bons companheiros".

O tradicional peixe e batatas fritas para viagem, temperado com sal e vinagre e comido com os dedos em embrulhos de jornal, às vezes acompanhados de cebola em conserva, são substituídos há muito tempo por caixas de poliestireno, garfos de plástico e saquetas de molho.

Agora, o prato também é servido em porções em miniatura em festas glamourosas, e tem um lugar nos menus de restaurantes caros, além de bares e cafés à beira-mar.

Peixe com batatas fritas está enraizado na identidade do país, disse Crook.

"Você se lembra de comer peixe e batatas fritas com seus avós em frente ao mar em Blackpool ou Margate, mas não se lembra do seu primeiro kebab. Há um romance e uma sensação de teatro, além de ser uma refeição reconfortante e nutritiva ".

A iminente decisão do Ices sobre o bacalhau pode, no entanto, causar danos. Em um café em Peterhead, administrado pela Missão dos Pescadores, Kyle Wood disse que, se o bacalhau for considerado insustentável, "os supermercados o tirarão de suas prateleiras". "Ainda haverá peixe com batatas fritas, mas certamente haverá um impacto no preço e na disponibilidade", afirmou ele. "Será uma grande luta para a indústria".

Esta matéria foi traduzida do site original.

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