Comparado às nossas breves vidas humanas, tendemos a pensar em eventos em escalas galácticas como aqueles que acontecem extremamente lentamente. Mas nem sempre é esse o caso.

De uma maneira espetacular, seis galáxias passaram por uma enorme transformação em questão de meses. Eles passaram de galáxias relativamente pacíficas a quasares ativos – a mais brilhante de todas as galáxias, lançando grandes quantidades de radiação no Universo.

Isso não é apenas incrivelmente legal – esses eventos podem ajudar a resolver um debate de longa data sobre o que produz a luz em um tipo específico de galáxia. De fato, eles podem indicar um tipo anteriormente desconhecido de atividade do núcleo galáctico.

As seis galáxias começaram como região da linha de emissão nuclear de baixa ionização (FORROgaláxias; em termos de brilho, é como ser um filho do meio galáctico.

Com um terço de todas as galáxias conhecidas, elas são mais brilhantes que as que possuem buracos negros supermassivos adormecidos no centro, mas não tão brilhantes quanto as galáxias ativas (conhecidas como Galáxias de Seyfert), cujos buracos negros supermassivos estão comendo lanches cósmicos.

Agora, galáxias quasares são as mais brilhantes dessas galáxias ativas; de fato, eles estão entre os objetos mais brilhantes do universo. As emissões de luz e rádio que vemos são causadas por material ao redor do buraco negro, chamado disco de acreção.

Esse disco contém poeira e gás girando em velocidades tremendas, como a água que desce pelo ralo, gerando imenso atrito ao ser puxado pela força gravitacional maciça do buraco negro no centro. Esse atrito produz calor e luz intensos; vastos jatos lançados das regiões polares do buraco negro emitem ondas de rádio.

Enquanto isso, há um longo debate sobre o que exatamente produz luz nas galáxias do LINER. Alguns astrônomos acreditam que é produzido por buracos negros; outros pensam que é o resultado de copiosa atividade starburst – isso é, muitas estrelas nascendo.

Porém, quando uma equipe de astrônomos liderada pela astrônoma Sara Frederick, da Universidade de Maryland, analisou os dados dos primeiros nove meses do Zwicky Transient Facility No levantamento automatizado do céu, eles encontraram seis galáxias do LINER fazendo algo … estranho.

"Para um dos seis objetos, primeiro pensamos ter observado um evento de perturbação das marés, que acontece quando uma estrela passa muito perto de um buraco negro supermassivo e é fragmentada". Frederick disse.

"Mas descobrimos mais tarde que era um buraco negro anteriormente dormente passando por uma transição que os astrônomos chamam de 'aparência mutável', resultando em um quasar brilhante. Observar seis dessas transições, todas em galáxias LINER relativamente tranquilas, sugere que identificamos um classe totalmente nova de núcleo galáctico ativo ".

Transições de mudança de visual não são incomuns, mas geralmente não são tão dramáticas. O primeiro quasar de aparência mutável, na verdade, não foi relatado até 2015, e foi na direção oposta – um quasar escurecendo em uma galáxia Seyfert.

Além disso, essas transições de mudança de aparência são geralmente observadas ocorrendo entre diferentes tipos de galáxias Seyfert, que produzem diferentes tipos de luz. Essa luz geralmente depende da orientação da galáxia – de ponta a ponta, ou com o disco inteiro voltado para nós -, então essas transições são um mistério para si mesmas (e esperamos que sejam explicadas outro dia).

Essas transições de Seyfert foram o que a equipe se propôs a estudar.

"Em vez disso, encontramos toda uma nova classe de núcleo galáctico ativo capaz de transformar uma galáxia fraca em um quasar luminoso", disse o astrônomo Suvi Gezari, da Universidade de Maryland.

"A teoria sugere que um quasar deve levar milhares de anos para ser ativado, mas essas observações sugerem que isso pode acontecer muito rapidamente. Diz-nos que a teoria está toda errada. Pensamos que a transformação de Seyfert era o principal quebra-cabeça. Mas agora temos um problema maior para resolver ".

Nenhuma das galáxias possui formação estelar particularmente ativa – a mais ativa é produzir o equivalente a 1,27 Sóis por ano. Outras pesquisas ter revelou que muitos (mas certamente não todas) as galáxias LINER também não parecem ter altas taxas de formação de estrelas.

Isso não significa que as seis galáxias são indicativas de todas as galáxias LINER com baixa formação de estrelas. Isso pode significar que eles são uma classe diferente de galáxia.

Mas as descobertas também significam que o que sabíamos sobre quasares também poderia estar errado. O fato de essas galáxias poderem mudar tão dramaticamente tão rapidamente – nas escalas de tempo humanas – é inconsistente com a atual teoria dos quasares. Tudo o que pode causar uma mudança tão extrema deve ser bastante intenso.

"Essas seis transições foram tão repentinas e dramáticas que nos dizem que há algo completamente diferente acontecendo nessas galáxias", disse Frederick.

"Queremos saber como essas quantidades maciças de gás e poeira podem repentinamente começar a cair em um buraco negro. Como capturamos essas transições em ação, isso abre muitas oportunidades para comparar como eram os núcleos antes e depois da transformação. . "

Intrigante.

A pesquisa foi publicada em The Astrophysical Journal.

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