Walter Pitman: descobriu a chave para a tectônica de placas

Observações do fundo do mar mudaram repentinamente a vista da Terra

Walter Pitman, um geofísico de alto mar que viu uma peça crucial de um enorme quebra-cabeça que revolucionou as ciências da terra, morreu em 1 de outubro aos 87 anos. A causa foram complicações de pneumonia, disse sua família; ele faleceu no Lar Hebraico em Riverdale, Nova York. Na época de sua morte, ele era um cientista de pesquisa especial na Universidade de Columbia. Observatório da Terra Lamont-Doherty, em Palisades, Nova York, onde passou toda a sua carreira científica.

Na década de 1960, Pitman e seus colegas mostraram que a polaridade magnética do fundo do mar muda com o tempo e o espaço – um sinal de que a crosta no fundo do oceano está se movendo, à medida que novas seções são criadas e antigas são destruídas, ao longo de anos a centenas de milhares de anos. Ele confirmou a idéia de que a superfície da Terra é dividida em pedaços móveis que criam continentes e oceanos, terremotos e vulcões – a teoria da tectônica de placas, sobre a qual repousa toda a ciência moderna da terra. Entre outras coisas, Pitman também fez um trabalho inovador sobre mudanças nos níveis anteriores do mar. Ele também apresentou a hipótese ainda amplamente discutida de que o dilúvio bíblico era um evento real, que ocorreu no que hoje é o Mar Negro.

Walter Pitman em 2001. (Todas as fotos são cortesia do Observatório da Terra Lamont-Doherty)

Walter Clarkson Pitman III nasceu em 21 de outubro de 1931, em Newark, NJ, e cresceu em uma pequena fazenda nos arredores de Morristown, Nova Jersey. Seu pai, Walter Pitman Jr., era engenheiro administrativo no Bell Labs, lar de muitos cientistas que trabalhavam nas principais tecnologias do século XX, incluindo lasers e transistores. Sua mãe, a ex Esther Sherman, era dona de casa.

O pai de Pitman freqüentemente o levava para o trabalho e o apresentava a pesquisadores que pacientemente explicavam o que estavam fazendo – uma experiência que mais tarde ele creditou por inspirá-lo a se tornar um cientista. Seu avô possuía vários barcos de pesca esportiva que navegavam da costa de Nova Jersey, e Pitman passou muito tempo neles. "Quando acabei ficando enjoado, o oceano se tornou um velho amigo", disse ele em uma entrevista em 2016. "Às vezes, um amigo violento, mas um amigo."

Pitman se formou em 1956 na Universidade Lehigh da Pensilvânia, em engenharia elétrica, e conseguiu um emprego como gerente de projetos na Hazeltine Corporation, uma importante designer de componentes para rádios e outros produtos de consumo. Por conta própria, seus quatro anos lá o entediavam. A exceção: um projeto em que ele trabalhou para desenvolver instrumentos de navegação para submarinos da Marinha dos EUA. Depois de descobrir que os cientistas de Lamont-Doherty estavam coletando grandes quantidades de dados do fundo do mar e desenvolvendo instrumentos, ele se candidatou a um emprego lá.

Walter Pitman a bordo do navio de pesquisa Conrad, 1964

Por volta de 2000

Sem credenciais em geologia ou oceanografia, Pitman entrou inicialmente como técnico em eletrônica. Em 1961, ele embarcou na escuna de Lamont, a Vema, em uma viagem de nove meses, atravessando o Atlântico leste, Pacífico Sul e Oceano Antártico, até a borda do bloco de gelo polar. Entre outras coisas, esperava-se que ele mantivesse um magnetômetro e outros instrumentos funcionando; ajudar a puxar núcleos de sedimentos do fundo do mar; e jogue palitos de dinamite ao mar para criar ecos usados ​​para traçar o fundo. O aprendizado lhe rendeu ingresso como estudante de graduação e ele estudou o magnetismo no fundo do mar.

Em meados da década de 1960, um número crescente de cientistas estava desenvolvendo evidências para placas tectônicas, ou deriva continental, como era chamado na época. Uma linha de investigação foi o sistema recentemente mapeado de cordilheiras no meio do oceano – correntes vulcânicas submarinas que cingem o globo como costurar uma bola de beisebol. Os proponentes afirmavam que a lava que escorria dessas cordilheiras criava continuamente novas seções do fundo do mar; ao mesmo tempo, as bordas externas das bacias oceânicas voltam aos continentes, criando vulcões e terremotos que se aglomeram tão claramente ao longo da costa. Muitos cientistas mais velhos, incluindo praticamente todos os líderes de Lamont, pensaram que isso não fazia sentido.

Em um cruzeiro de 1965 para o Pacífico e Antártica, Pitman ajudou a coletar dados magnéticos em torno de um desses recursos recém-mapeados, o cume Pacífico-Antártico. Pitman, que ainda era estudante, só estava vagamente ciente da teoria das placas tectônicas até ler um artigo sobre isso ao retornar. Mas ele sabia que outros pesquisadores haviam mostrado recentemente que o campo magnético da Terra inverte periodicamente a polaridade e que cada inversão pode ser lida na orientação de minerais dentro de lavas vulcânicas que endureceram naquele momento. Cientistas, incluindo o jovem geofísico britânico Fred Vine descobriram padrões regulares de inversão de polaridade em torno de algumas cordilheiras e argumentaram que provavam que as cordilheiras estavam se espalhando. Mas a evidência era inconclusiva.

Nos meses seguintes, Pitman e outra estudante de Lamont, Ellen Herron, processaram os dados de seu cruzeiro e outros dois na mesma região. Depois de comprimir tudo, tarde da noite, Pitman pregou um simples gráfico a lápis na porta de um colega. Mostrou que a crista era flanqueada de cada lado com uma série de listras na imagem no espelho, cada uma indicando uma nova inversão da polaridade magnética. Combinado com dados preexistentes coletados por outras pessoas, ele mostrou claramente uma série de reversões em 3,4 milhões de anos. A descoberta permitiu-lhe calcular que a cordilheira estava se espalhando cerca de 4,5 centímetros (1,75 polegadas) por ano. "Foi como ser atingido por um raio – nós tínhamos essa chave mágica", lembrou Pitman mais tarde. "Simetria é apenas algo que você vê – não aparece gradualmente. Tenho certeza de que toda ciência tem momentos em que as coisas clicam e você diz: 'Meu Deus, é assim que funciona!' "

Em dezembro de 1966, Pitman e seu conselheiro, James Heirtzler (até então ele próprio um oponente à deriva continental), publicou as descobertas na principal revista Ciência. Vine escreveu uma síntese complementar de apoio à nova teoria. Quase da noite para o dia, a oposição se dissolveu. Logo depois, Pitman e colegas documentaram padrões magnéticos semelhantes em todo o mundo.

Em 1974, com base em observações coletadas, Pitman coordenou a montagem de um mapa global mostrando as idades de todas as bacias oceânicas e as trajetórias dos continentes ao longo de eras. "Eu nunca imaginei estar envolvido em algo tão surpreendente e muito, muito importante em um estágio tão jovem", disse ele. "Muitos de nós estávamos trabalhando nisso juntos, e juntos conseguimos muito em apenas alguns anos."

Veja uma entrevista com Pitman e colega Bill Ryan

No final da década de 1970, Pitman produziu outra série de artigos influentes, mostrando como a tectônica de placas influencia as taxas de mudança no nível do mar. Mais tarde, ele investigou como o nível do mar influencia a construção de montanhas em terra.

Para chegar a essas conclusões, foi necessário examinar montanhas de dados, e Pitman fez parte da revolução da computação que permitiu aos cientistas fazer isso. Ele ajudou a escrever alguns dos primeiros softwares que permitiam que os pesquisadores do oceano colocassem as observações do fundo do mar em formato digital e depois as classificassem. No entanto, ele evitou os computadores; os colegas o viam sentado sozinho por horas em uma mesa de desenho, manipulando números em uma calculadora de manivela, tentando descobrir alguma coisa.

Pitman passou muitos meses no mar. Em um ensaio para o livro de história Placas tectônicas, ele descreveu o profundo silêncio quando uma embarcação cortou seus motores na Antártica. “A pesada camada de gelo amortecia as ondas, mas elas ainda rolavam lentamente, levantando o gelo suavemente algumas polegadas e descendo novamente, gemendo perpetuamente, como se o próprio gelo estivesse vivo”, escreveu ele. As condições podem ser perigosas. Alguns anos antes da primeira viagem de Pitman, três tripulantes foram retirados do Vema por mares pesados; apenas dois foram resgatados. O próprio Pitman já foi quase lavado do navio por uma onda gigante e sobreviveu apenas agarrando-se a uma cinta. Enquanto Pitman estava em um cruzeiro no Chile em 1961, o principal cientista da embarcação, John Hennion, foi morto quando um meio bastão de dinamite que ele estava se preparando para lançar ao mar explodiu sobre ele. Com um emaranhado de outros explosivos incendiados pela explosão, Pitman e um camarada acionaram uma mangueira de incêndio, lavando-os do outro lado do convés e fora do fantail, provavelmente salvando outros membros da tripulação e impedindo graves danos ao navio.

Os colegas descreveram Pitman como um homem humilde e amigável, mais em casa contando fios ou ajudando colegas do que discutindo ciências complexas. John LaBrecque, um dos muitos estudantes de Pitman, disse que Pitman o acalmou depois que um rival derrotou LaBrecque sem financiamento para um grande projeto. Pitman levou LaBrecque para um driving range próximo e o encorajou a transferir sua raiva para as bolas de golfe. Então, Pitman encontrou um financiamento alternativo para concluir o projeto. Mesmo por muitos anos depois que Pitman se aposentou formalmente em 1994, seu apartamento no Upper West Side em Nova York continuou a servir como hotel gratuito para muitos ex-alunos que passavam pela cidade. Um ex-aluno observou que, antes de sair para o passeio diário, Pitman carregava nos bolsos notas de dólar para distribuir aos moradores de rua da Broadway.

Pitman (à esquerda) com o amigo e colega William Ryan no Estreito de Bósforo, ca. 1997.

A certa altura, Pitman ficou interessado na questão de saber se alguns mares do interior atuais poderiam ter sido uma terra seca. Um candidato a isso foi o Mar Negro, que se conecta ao Mediterrâneo muito maior pelo estreito estreito de Bósforo, na Turquia. Na década de 1970, ele e o geólogo de Lamont, William Ryan, especularam que o Mar Negro poderia ter se formado após a última Era do Gelo, quando os níveis dos oceanos subiram, fazendo com que o Mediterrâneo atingisse um estreito pedaço de terra bloqueando o Bósforo. Eles até especularam se a história do dilúvio bíblico no livro de Gênesis – os 40 dias e 40 noites de chuva de Noé – poderia ter sido inspirada por esse evento. Eles tiveram a chance de voltar a isso em 1993, quando um oceanógrafo búlgaro escreveu para eles com sua própria evidência de que o Mar Negro já estava seco. Através de conexões pessoais, eles entraram em um navio de pesquisa russo que investigava o fundo do Mar Negro.

Profundamente debaixo d'água, eles viram restos aparentes de praias antigas e sedimentos mostrando uma mudança repentina de moluscos de água doce para moluscos de água salgada, que eles estimaram ocorrer por volta de 5600 aC. Depósitos desordenados perto do Bósforo sugeriram uma violenta irrupção de água ao mesmo tempo. A conclusão deles: o crescente Mediterrâneo fluiu sobre o pescoço do Bósforo primeiro como um fio, depois com uma força de 200 Cataratas do Niágara. O aumento da água teria expulsado humanos e animais dentro de semanas ou meses de toda a região que se tornou o Mar Negro – possivelmente a origem do a história de Noé e contos gregos e mesopotâmicos relacionados. Com base nisso, Pitman e Ryan produziram vários trabalhos, e o popular livro de 1998 Inundação de Noé, que se aprofundou em geologia, arqueologia, linguística e mito. Isso lhes trouxe um dilúvio de publicidade. Campos opostos de cientistas já pesquisaram e debateram a questão, mas nunca chegaram a um consenso. Pitman e Ryan apareceram recentemente em 2015 em um Documentário de TV britânico sobre o dilúvio.

Pitman recebeu muitas honras, incluindo o Prêmio Vetlesen em ciências da terra, a Medalha Maurice Ewing da União Geofísica Americana e a Medalha Alexander Agassiz da Academia Nacional de Ciências. Na década de 1990, colegas nomearam uma fratura em ziguezague do fundo do mar na Antártica que Pitman descobriu Zona de Fratura de Pitman. Os visitantes de seu escritório, que ele manteve bem após sua aposentadoria formal, notaram que, em vez de pendurar os prêmios em uma parede, ele os mantinha empilhados discretamente no parapeito da janela.

O casamento de Pitman com a ex-Virginia Piser terminou em divórcio; ele nunca se casou novamente. Ele deixa seu irmão Donald Pitman; duas filhas, Amanda Pitman e Cordelia Pitman; e dois netos.


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