Os dragões de Komodo – os maiores, mais ferozes e impressionantes lagartos do nosso planeta – ficaram muito mais incríveis. Uma nova descoberta mostra que, sob a pele escamosa, esses animais são completamente cobertos por armaduras semelhantes a malhas feitas de ossos minúsculos, do nariz à ponta da cauda.

Por que algo tão formidável como um dragão de Komodo (Varanus komodoensis) precisa de armadura, você pergunta? Esses lagartos são fortes, são rápidos, são venenosos, podem derrubar presas muito maiores que eles mesmos, e suas espécies podem ser milhões de anos.

Bem, de acordo com novas pesquisas, essa armadura provavelmente está lá para proteger os lagartos de si mesmos – ou seja, de outros dragões do Komodo.

A pista está em quando esses lagartos crescem seus ossos durante o desenvolvimento. Pesquisadores da Universidade do Texas em Austin e no zoológico de Fort Worth realizaram tomografias detalhadas de dragões de Komodo recém-falecidos, um adulto e um jovem.

Eles descobriram que o adulto estava completamente blindado, mas o bebê não tinha armadura, o que sugere que os osteodermos, como os pequenos ossos são chamados, não se desenvolvem até a idade adulta. E não há muito em seu ambiente natural que possa ameaçar um dragão adulto de Komodo – exceto, talvez, outros dragões adultos de Komodo.

"Os jovens dragões de Komodo passam bastante tempo nas árvores, e quando são grandes o suficiente para sair das árvores, é quando começam a discutir com membros de sua própria espécie" explicou o paleontólogo Christopher Bell, da Universidade do Texas.

"Esse seria um momento em que uma armadura extra ajudaria."

bonekull(Universidade do Texas em Austin / Escola de Geociências Jackson)

Os osteodérmicos em si não são uma nova descoberta e, de fato, podem ser encontrados em vários répteis e anfíbios vivos, incluindo crocodilianos, lagartos e sapos, e até mesmo um mamífero, o tatu.

Ao longo das décadas, esses ossos foram documentados em varanídeos adultos ou lagartos-monitor, incluindo o dragão Komodo.

A primeira menção na literatura científica aos osteodermos de dragão de Komodo foi em 1928, quando o naturalista William Douglas Burden observou: "Recentemente, caçadores e caçadores furtivos ensacaram muitas peles, mas, devido às placas ósseas ou osteodermes, as peles não têm valor comercial".

Como a pele é geralmente removida para estudos anatômicos, exatamente como esses ossos ficam dentro da pele dos dragões de Komodo não foi bem estudado ou compreendido.

Como você pode imaginar, as carcaças de dragão de Komodo não são exatamente fáceis de encontrar. É aqui que os zoológicos do Texas entram em cena. Um dragão Komodo masculino no zoológico de Fort Worth morreu em 2013 aos 19,5 anos; o zoológico doou sua carcaça para a universidade.

No zoológico de San Antonio, um bebê dragão Komodo morreu com apenas dois dias de idade. Eles também doaram a carcaça.

tinybones(Universidade do Texas em Austin / Escola de Geociências Jackson)

Ambos os corpos foram escaneados usando tomografia computadorizada de raios-X de alta resolução (HRXCT), embora o homem maduro fosse muito grande para a máquina e apenas sua cabeça pudesse ser escaneada. Mas isso foi suficiente para revelar alguns detalhes fascinantes sobre a armadura do dragão.

Como já foi dito, o bebê não apresentava osteodermes. Mas a cabeça do macho estava quase completamente envolvida em uma malha de ossos minúsculos, com quatro formas distintas, completamente diferente de qualquer uma das outras sete digitalizações de HRXCT de lagarto que a equipe usou para comparação (V. acanthurus, V. exanthematicus, V. gouldii, V. salvator, Lanthanotus borneensis, Heloderma horridum e H. suspeita)

Outros lagartos parecem ter uma dispersão muito mais esparsa dos ossos, às vezes com áreas onde estão completamente ausentes e com apenas uma ou duas formas ósseas. Mas a cabeça do Komodo estava quase totalmente fechada – apenas os olhos, narinas, borda da boca e olho pineal foram descobertos.

crânios diferentes (Universidade do Texas em Austin / Escola de Geociências Jackson)

Acima: (A) V. komodoensis; (B) L. borneensis; (C) H. suspeita; (D) V. salvador.

"Ficamos realmente surpresos quando vimos" disse paleontologista Jessica Maisano, da Universidade do Texas. "A maioria dos lagartos monitores possui apenas osteodermes vermiformes (em forma de verme), mas esse cara tem quatro morfologias muito distintas, o que é muito incomum entre os lagartos".

A cobertura mais completa poderia ter algo a ver com a idade do dragão; com 19,5 anos, ele era um dos mais antigos dragões de Komodo a viver e morrer em cativeiro, e é possível que os osteodermes continuem a crescer à medida que os lagartos envelhecem.

Estudar mais dragões Komodo em diferentes idades, a equipe espera, poderia ajudar a lançar mais luz sobre essa misteriosa armadura.

A pesquisa foi publicada em O Registro Anatômico.

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