este história foi publicado originalmente por WIRED e é reproduzido aqui como parte do Climate Desk colaboração.

Os seres humanos lançam montanhas de plástico no mar a cada ano, e essa taxa está apenas se acelerando à medida que a produção de plástico cresce em todo o mundo. A parte confusa é que os cientistas sabem pouco sobre onde todo esse plástico está acabando – em giros como o Great Pacific Garbage Patch, sim, mas isso é apenas uma fração dos detritos lançados no oceano a cada ano.

As pessoas por trás do controversa campanha de limpeza do oceano, que está experimentando um coletor enorme em forma de U no Great Pacific Garbage Patch, tem uma ideia de para onde todo o lixo está indo e de como está se degradando – ou não – ao longo do tempo. Isso pode ter grandes implicações em como a Ocean Cleanup e outras campanhas de plástico acabam enfrentando essa bagunça. Mas vários pesquisadores de plásticos já estão discutindo esse novo trabalho, bem como a abordagem da Ocean Cleanup ao problema de poluição.

Quando os detritos de plástico acabam no oceano, eles se quebram em microplásticos menores, geralmente invisíveis ao olho humano, que giram na coluna d'água ou afundam no fundo do mar. Dois estudos recentes corroboraram isso: uma amostra de água abaixo milhares de pés na Baía de Monterey e encontrou partículas, enquanto o outro tirou amostras de sedimentos da costa do sul da Califórnia e encontrou plástico em camadas que datam de volta à década de 1940, quando sua produção começou a sério.

A Ocean Cleanup diz que descobriu um fator complicador aqui na era dos plásticos. Esses pesquisadores estão, é claro, bastante familiarizados com o lixo no Great Pacific Garbage Patch, onde os macroplásticos apareceram há anos, até décadas. "A idade e a aparência do plástico em ambientes costeiros versus o plástico que encontramos nas águas offshore são completamente diferentes", diz Laurent Lebreton, cientista chefe da Ocean Cleanup e principal autor de um novo artigo publicado na Nature Scientific Reports detalhando as descobertas.

Ao longo da costa, você encontrará plástico com menos de cinco anos de idade. "Você realmente pode reconhecê-lo", diz Lebreton. “Ele ainda tem os rótulos, ainda tem a marca e assim por diante.” O plástico que eles descobrem no mar, por outro lado, é mais antigo e desgastado pelo tempo.

Para complementar essas descobertas, a Ocean Cleanup usou dados sobre ventos e correntes para mostrar que, quando pedaços de plástico saem de, digamos, rios, tendem a permanecer na costa. Talvez eles estejam lavando um pouco, e depois voltando para a praia. Talvez eles enterrem em sedimentos costeiros e depois voltem à superfície devido à erosão.

A Ocean Cleanup calcula que, no total, apenas 0,06% dos plásticos da costa e do litoral abrem caminho para giros. Mas os plásticos que chegam lá podem permanecer por talvez décadas – os pesquisadores dizem que retiraram os plásticos da década de 1970. Eles até encontraram um Game Boy.

"Fragmentos de plástico principalmente por camadas", acrescenta Lebreton. “Nós chamamos de casca de cebola.” Mas diferentes tipos de polímeros plásticos, de formas variadas, degradam-se a taxas diferentes. Um Game Boy, por exemplo, tem uma melhor chance de sobreviver por anos do que uma sacola plástica.

Mas um problema com este estudo, pelo menos para Marcus Eriksen, que estuda plástico oceânico e dirige o Instituto 5 Gyres, é que as observações são baseadas em apenas 50 pedaços de plástico que poderiam ser datados como antigos. “Para que este artigo seja publicado e digamos, ei, encontramos 50 objetos com datas e achamos que o lixo está no oceano há décadas e, portanto, devemos continuar essa narrativa de limpeza, está errado”, diz ele. "Essa é minha opinião pessoal." Um velho pedaço de lixo poderia ter caído de um barco há um mês, por exemplo, em vez de começar sua jornada oceânica da costa em algum momento do século passado. (A Ocean Cleanup diz que coletou 83.000 peças, das quais 50 tiveram datas de produção, mas só encontrou um objeto datado de 2010. O grupo sustenta que, se os detritos amostrados foram descartados recentemente, eles deveriam ter encontrado mais peças novas.)

A oceanógrafa da Scripps, Jennifer Brandon, concorda que o fato de um pedaço de plástico do giro ser antigo não significa que ele está à deriva há muito tempo. E mesmo que 0,06% dos plásticos da costa e do litoral cheguem a giros, o dispositivo da Ocean Cleanup não está equipado para capturar microplásticos. "Um ponto crítico que eu sempre tive com as pessoas da Ocean Cleanup é que, pessoalmente, elas sempre subestimam o microplástico", diz ela. O grupo observa que, como seria difícil coletar microplásticos no mar, é importante coletar macroplásticos antes que se fragmentem em pedaços menores.

A ciência da poluição dos plásticos nos oceanos é tão nova que ainda é difícil dizer o que está causando mais danos e o que mais precisa ser consertado. Macroplásticos como sacos descartáveis ​​entram no estômago das tartarugas marinhas, mas os microplásticos são pequenos o suficiente para serem incorporados em organismos como mariscos. Os cientistas ainda não sabem como os produtos químicos que liberam os plásticos podem afetar organismos marinhos como as bactérias que produzem nosso oxigênio.

Se este novo estudo estiver correto, os plásticos ejetados na costa tendem a aderir à costa, como outros modeladores geralmente descobriram, você pode argumentar que os esforços de limpeza devem se concentrar nessas áreas. Afinal, a biodiversidade é especialmente alta nas costas – pense em recifes movimentados. "Estou realmente menos preocupado ambientalmente com esse trecho desagradável do que com todos os plásticos que estão ao longo da costa", diz Allen Burton, ecotoxicologista da Universidade de Michigan, que estuda a poluição por plásticos.

No entanto, o que a Ocean Cleanup projetou é impressionante: um tubo de 600 metros de comprimento que coleta plástico para os navios transportarem. Custou dezenas de milhões de dólares para construir e implantar. No seu lançamento, ele não pegou muito plástico e depois dividido em dois. A limpeza do oceano está agora testando uma nova iteração, mas isso não faz nada para resolver o problema central dos humanos bombeando quantidades infinitas de plásticos no mar.

Para pará-lo, precisamos abordar a fonte. Baltimore, por exemplo, implantou rodas de lixo gigantes complete com olhos arregalados para tirar plásticos da água antes que eles atinjam o oceano. “Prevenção a montante é como resolvemos esses grandes problemas ambientais e globais – o precedente mostra isso”, diz Eriksen.

Este novo artigo é uma parte importante da narrativa, porque se objetos antigos realmente persistirem no trecho do Pacífico, isso dará mais urgência à missão da Ocean Cleanup: se não limparmos essas bagunças, elas continuarão crescendo. Mas, novamente, isso é baseado em 50 pedaços de plástico velho que eles puxaram de um mar de detritos. Por todo o seu tamanho e fama, o Garbage Patch pode não ser o nosso maior problema de plástico. "Eu acho errado continuar insistindo nisso e usar essa sala de manobra na ciência para divulgar esses documentos que dizem essas grandes idéias ampliadas sobre a acumulação do oceano", diz Eriksen.

Se você esperava que esse problema de proporções épicas se tornasse menos épico, hoje não é o seu dia.



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