O aumento do dióxido de carbono atmosférico (CO2) está aquecendo nosso clima, mas também afeta as plantas diretamente.

Uma árvore plantada na década de 1850 viu sua dieta (em termos de dióxido de carbono atmosférico) dobrar desde seus primeiros dias até a metade do nosso século. Mais CO2 geralmente leva a taxas mais altas de fotossíntese e menor consumo de água nas plantas. Então, à primeira vista, parece que o CO2 só pode ser benéfico para nossas plantas.

Mas as coisas são muito mais complexas que isso. Níveis mais altos de fotossíntese não levam necessariamente a mais produção de biomassa, muito menos a mais seqüestro de dióxido de carbono.

À noite, as plantas liberam CO2 como animais ou seres humanos, e se essas taxas de respiração aumentarem simultaneamente, a rotação do carbono aumenta, mas o estoque de carbono não. Você pode pensar nisso como uma conta bancária – se você ganhar mais, mas também gastar mais, não ficará mais rico.

Mesmo que as plantas cresçam mais e mais rápido, alguns estudos mostram que existe o risco de eles terem uma vida útil mais curta. Isso novamente pode ter efeitos negativos no carbono trancado na biomassa e nos solos.

De fato, árvores de crescimento rápido (por exemplo, florestas plantadas) armazenar muito menos carbono por área de superfície do que florestas antigas e não perturbadas que mostram muito pouco crescimento.

Outro exemplo mostra que as plantas na sombra profunda podem lucrar com níveis mais altos de CO2, levando a crescimento mais vigoroso de videiras, rotatividade mais rápida e, novamente, menos carbono armazenado por área de superfície.

Economia de água

O efeito do CO2 na quantidade de água utilizada pelas plantas pode ser mais importante que o efeito primário na fotossíntese. As plantas tendem a fechar levemente os poros das folhas sob níveis elevados de CO2, levando à economia de água. Em certas áreas (secas), isso pode realmente levar a mais crescimento das plantas.

Mas, novamente, as coisas são muito mais complexas e nem sempre vemos respostas positivas.

Pesquisa nós publicamos em Natureza Plantas este ano, em pradarias ao redor do mundo, mostrou que, embora locais secos possam lucrar com mais CO₂, há interações complexas com as chuvas.

Dependendo de quando a chuva cai, alguns locais mostram efeitos nulos ou até negativos em termos de produção de biomassa.

Atualmente, acredita-se que uma quantidade líquida de três gigatoneladas de carbono seja removida da atmosfera pelas plantas todos os anos. Isso representa mais de 11 gigatoneladas de liberação de CO2 induzida pelo homem.

Também não está claro qual fração dos três gigatons as plantas estão ocupando devido ao aumento dos níveis de CO2.

Em resumo, o aumento do CO2 certamente não é ruim para as plantas, e se restaurássemos as terras florestais em escala world, poderíamos ajudar a capturar dióxido de carbono atmosférico adicional.

Mas essas simulações são otimistas e dependem da conversão de terras agrícolas muito necessárias em florestas. Reduções em nossas emissões são inevitáveis, e temos evidências muito fortes de que as plantas sozinhas não serão capazes de resolver nosso problema de CO2.

Sebastian Leuzinger, Professor associado, Universidade de Tecnologia de Auckland.

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