Com seus convidados reunidos em torno de uma mesa dobrável branca em maio passado, Tim Little cortou seu bolo no forno em quadrados, escavando pedaços do papel alumínio e entregando-os em pratos de papel.

Uma variedade de canecas de porcelana trazidas da casa espera o café de uma panela balançando sobre uma pilha de livros agrícolas. Eixos da luz do sol espreitavam através de pequenas janelas, iluminando o inside do celeiro de aço – um trator John Deere clássico, um elevador de carro e ferramentas mecânicas.

Este ensaio fotográfico foi escrito e fotografado por Spike Johnson em parceria com o Pulitzer center. Leia: Encolhendo a 'zona morta' da Costa do Golfo: Parte I

Little e seus amigos cresceram aqui, em fazendas familiares em Bridgewater Township, a apenas uma hora do rio Mississippi. Agora com 60 anos, eles formaram um coletivo solto para reunir recursos e compartilhar conhecimento. Na última década, eles mediram perdas crescentes no solo superficial e um declínio na saúde do solo em geral, cientes de sua conexão com rios e córregos locais e, posteriormente, com o resto da América.

Agora, Little e seus amigos estão empurrando os limites de sua indústria para desenvolver maneiras mais eficientes de cultivar localmente e para resolver um problema nacional maior – uma zona morta no Golfo do México.

Little disse: "Precisamos proteger nossa terra, nossa água e nossos mares para as gerações futuras. Estamos todos conectados através da indústria e da ecologia, e as mudanças exigirão um grande esforço de grupo. "

AgriculturaO estado natal de Little, Minnesota, dá à luz o rio Mississippi, sua água fria borbulhando sobre rochas do tamanho de um futebol que margeia o lago glacial do lago Itasca. Aqui começa um meandro em ritmo de caminhada, 2.320 milhas em direção a Nova Orleans, coletando água de 31 estados, juntamente com os restos de produtos químicos agrícolas que são responsabilizados por uma zona morta em crescimento que abrange as costas da Louisiana e do Texas.

As zonas mortas começam quando os fertilizantes agrícolas lavam os campos e os rios, concentrando-se no mar, onde promovem a proliferação de algas que absorvem o oxigênio necessário à vida marinha. Escapando peixe são forçados a migrar dos habitats naturais e as ostras morrem onde estão.

Globalmente, as zonas mortas quadruplicaram desde 1950, de acordo com a revista Ciência. À medida que a população humana aumenta e aumenta sua dependência da agricultura em larga escala, espera-se que o problema proceed.

Este ano, de acordo com o nationwide Oceanic and Atmospheric Administração, a zona morta do Golfo é de 9.952 milhas quadradas, aproximadamente do tamanho de New Hampshire. Isso é um pouco menor do que a previsão anterior de 7.829 milhas quadradas, mas muito maior que a média de cinco anos de 5.770 milhas quadradas.

Em 2008, Força-Tarefa de Hipóxia do Golfo do México, organizado pela Agência de Proteção Ambiental (EPA), prometeu uma redução de 20% da zona morta até 2025e junto com o Departamento de Agricultura dos Estados Unidos (USDA), concederam milhões de dólares para agrícola e conservação grupos para o desenvolvimento de estratégias de redução de nutrientes, que estão começando a dar frutos.

AgriculturaNo Centro-Oeste, os agricultores estão experimentando novos métodos de agricultura, aproveitando os incentivos federais de divisão de custos e acordos cooperativos para limitar a propagação de fertilizantes nos rios e córregos. Eles estão contrariando as tendências de uma indústria arraigada, ciente de sua conexão com a costa.

Little disse: “Temos que fazer algo diferente, algo mais ecológico. Precisamos encontrar maneiras de manter nosso solo na terra, reduzir os produtos químicos que usamos, para proteger nossas bacias hidrográficas. ”

Um comboio de caminhões de trabalho arrancados virou à esquerda na estrada de pista única e saltou sobre a sujeira irregular das terras de Little em Bridgewater Township. Em uma linha, eles fizeram um amplo arco sobre o campo de restolho, em direção ao meio. A vegetação morta queimava no horizonte, enviando colunas de fumaça branca flutuando por uma paisagem plana, pontilhada por silos de grãos e árvores solitárias.

Pouco desceu do táxi, botas de trabalho bem gastas pisando na terra poeirenta. Por cinco anos, Tim tem plantado plantas de cobertura em sua fazenda de 2.000 acres, um método para reduzir o escoamento de fertilizantes e aumentar a saúde do solo, que está crescendo rapidamente em popularidade entre conservacionistas e agricultores.

O processo funciona plantando novas sementes (uma cultura de cobertura) nos campos maduros de milho ou soja (a colheita primária) antes da colheita da colheita primária. Quando a colheita primária é cortada, a colheita de cobertura vê o sol e cresce através dos caules da colheita primária. Os caules em decomposição devolvem os nutrientes ao solo à medida que os vermes os quebram, aumentando os níveis de nitrogênio para a próxima rotação da colheita primária.

As culturas de cobertura significam que os campos têm vegetação durante todo o ano, sem períodos de terra nua. Eles protegem o solo do calor do verão, seus novos sistemas de raízes melhoram a drenagem, de modo que a chuva e o solo permaneçam na terra, em vez de lavarem a parte superior. Quaisquer fertilizantes deixados no solo são usados ​​pelas plantas de cobertura à medida que crescem. Após cinco a sete anos, os agricultores relatam melhor saúde do solo e maior rendimento em suas culturas primárias.

"É realmente abrir o terreno, reiniciar a biologia do solo", disse Little. “Agora está devolvendo o nitrogênio à soja. Estamos vendo um crescimento maior por causa da absorção de nitrogênio. ”

Agricultura Os restos marrons do feno da colheita de soja de Little estavam em pés de pé no chão, sem arar e apodrecerem onde caíam. Em remendos, o novo crescimento verde de suas plantas de cobertura passou pelas velhas plantas. Eles eram uma mistura de centeio, rabanete, couve e nabos roxos semeados por avião entre suas plantas de soja. Com uma pá manchada de sujeira Pouco corta o solo, puxando torrões de terra e separando-os para mostrar minhocas e novos sistemas radiculares.

Nas décadas de 1950 e 1960, os agricultores americanos foram forçados a mecanizar. A escassez de supplies que dificultou a produção de máquinas agrícolas na Segunda Guerra Mundial diminuiu, mas o declínio resultante no trabalho agrícola durante a guerra persistiu.

A compra de máquinas projetadas para funções específicas – plantio, aração ou colheita – impulsionou uma tendência pure para encontrar retorno do investimento por meio da especialização das culturas. No Centro-Oeste, os mercados de milho e soja ganharam demanda à medida que o comércio internacional se desenvolveu, e os casos de uso dessas culturas de alto rendimento aumentaram para incluir biocombustíveis, ração animal, xarope de milho com alto teor de frutose e plásticos de base biológica. O interesse em culturas alternativas, laticínios e gado diminuiu, levando as fazendas a plantar milho em um ano, a soja no próximo – uma rotação routine do duocrop.

Little disse: “Nossos pais tiveram diversas colheitas – aveia, alfafa, milho, o que precisávamos para os porcos e as vacas. Mas, como as vacas foram, criamos apenas milho e soja. Perdemos a diversidade de culturas e depois perdemos a saúde do solo. ”

Em Keota, Iowa, Stefan Gailans, diretor de pesquisa e lavouras da sensible Farmers of Iowa (PFI), uma organização de 3.000 agricultores, carregou um microfone movido a bateria por um campo de aveia na altura do joelho no último mês (mês), preparando-se com seu Tim Sieren, anfitrião, para abordar os membros do grupo sobre a estratégia de cobertura agrícola.

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Gailans disse: “No momento, a principal oportunidade econômica para cobrir as culturas é como fonte de alimento para o gado.

Em volta deles, as crianças brincavam de espadas com espigas de milho e, nos beirais de um celeiro de madeira, os voluntários grelhavam hambúrgueres em um fumante de aço.

A maioria dos membros da PFI planta plantas de cobertura em suas fazendas e, entre cinquenta e sessenta, realiza pesquisas, compartilhando suas descobertas com o resto do grupo. Mas a evolução da agricultura nos Estados Unidos para um modelo duocrop corroeu os mercados de espécies alternativas. Os grãos pequenos são usados ​​cada vez menos como alimento animal, e os mercados limitados que ainda existem já estão saturados de suprimento.

Gailans continuou: “É fácil encontrar mercados de milho e soja. Mas coisas como trigo ou centeio não são mais cultivadas aqui, então não há para onde vender. ”

AgriculturaA reintrodução de novos mercados incentivaria ainda mais os agricultores a adotar culturas de cobertura. Além de contribuir para a conservação, os agricultores teriam fontes alternativas de renda e resiliência contra a flutuação econômica dos proeminentes duocrops. Mas isso significa competição pelo comércio dominante de milho e soja e conversas difíceis o tempo todo.

De comprador a vendedor, favorecemos o mercado em detrimento do meio ambiente, votando em dólares através de nossos carrinhos de supermercado e cardápios de restaurantes, punindo sem saber os agricultores cujos lucros são metade dos de 2013, segundo as estatísticas do USDA. Negociações tarifárias com a China, um dos maiores importadores de milho e soja americanos, prejudicou os mercados e diminuiu o preço das safras americanas, destacando uma desvantagem econômica de tais opções comerciais limitadas – quando o maior cliente para de comprar seu único produto, os valores caem.

A PFI está avançando e recentemente atraiu Pepsi e Unilever na dobra das culturas de cobertura, ambas as empresas agora oferecem incentivos financeiros aos agricultores que cultivam culturas de cobertura. E a goal está comprando aveia cultivada como cobertura vegetal, talvez o primeiro bloco de construção para a criação de novos mercados.

Discussões sobre como mudar a maneira como usamos terras agrícolas chegam a impasses semelhantes.

Laurie Nowatzke é coordenadora de medição da Estratégia de redução de nutrientes de Iowa, uma iniciativa do governo estadual para reduzir o nitrogênio e o fósforo da indústria e da agricultura de Iowa que entram nas hidrovias estaduais e, finalmente, no Golfo do México. Nowatzke disse: "O uso da terra é algo sobre o qual não falamos o suficiente, e há razões políticas para isso. É difícil falar sobre mudar nossa estrutura agrícola. ”

Nowatzke rastreia práticas de conservação e qualidade da água em fazendas em Iowa, um dos maiores produtores de milho e soja nos Estados Unidos, e argumenta que mudar os campos de milho e soja para pradaria após uma rotação, usando-o para pastar gado, ajudaria nos esforços de conservação. O solo teria tempo para recuperar seus nutrientes naturais, precisaria de menos fertilizante para apoiar as colheitas futuras e, com o tempo de inatividade planejado, haveria menos fertilizante na terra de qualquer maneira.

Nowatzke continuou: "Isso poderia ter um impacto muito maior na perda de nutrientes, mas é uma conversa realmente difícil".

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No entanto, se um objetivo na hipóxia da Costa do Golfo é o objetivo, a agricultura do Meio-Oeste está caminhando na direção dele.

No início deste ano, o Censo da Agricultura publicou que em 2017, Iowa tinha quase um milhão de acres de plantas de cobertura plantadas, com um ligeiro aumento previsto para 2018, em comparação com apenas 10.000 acresdez anos antes.

"Porém, para colocar isso em perspectiva, estudos sobre estratégia de redução de nutrientes em Iowa mostram que precisamos de 14 milhões de acres de plantas de cobertura", disse Nowatzke. "Estamos apenas arranhando a superfície".

Não há previsão nacional da EPA, da Força-Tarefa de Hipóxia ou do USDA indicando a carga whole de fertilizante que levaria a uma redução da zona morta ou quanto tempo levaria uma reversão. O problema é complexo demais para os resultados definitivos, dependendo das chuvas, temperatura do oceano, saúde do solo e taxas de crescimento das culturas.

O trabalho de adivinhação é abundante, mas bem-intencionado, e, juntamente com a promessa da Força-Tarefa da Hipóxia de reduzir a zona morta em 20%, a Estratégia de Redução de Nutrientes de Iowa, escrita em 2013, também prometeu uma redução de 45% no escoamento de fertilizantes até 2035.

Em julho, um relatório do Conselho Ambiental de Iowa constatou que, nas taxas atuais de implementação, levaria quase 100 anos para atingir a meta de cobertura vegetal da Estratégia de Redução de Nutrientes e centenas ou mesmo milhares de anos para atingir outras metas-chave descritas na estratégia, de acordo com um Relatório de julho no Des Moines Register.

Mike Naig, secretário de agricultura do estado, disse ao Register que o relatório period injusto, apontando centenas de milhões de dólares em novas dotações estaduais e dizendo que antecipava que as taxas de adoção da estratégia provavelmente acelerariam como resultado.

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Em Keota, o sol estava agarrando o horizonte. Com a conversa de Gailans terminada, seus convidados entraram na luz minguante, consultando os pontos mais delicados da conversa. Vestidos com camisas xadrez, denims azul e um espectro de bonés de beisebol desbotados, eles partem gradualmente em direção aos caminhões estacionados.

Gailans disse: “Existem práticas que podem melhorar a qualidade da água no rio Mississippi. Mas a agricultura pode ter um impacto positivo na zona morta? Absolutamente podemos, é uma questão de queremos?

Por enquanto, a Zona Morta da Costa do Golfo permanece alheia a pêndulos políticos oscilantes, negociações de regulamentação de nutrientes e cobertura de incentivos às culturas. Um predador de ponta de nossa própria invenção, digerindo avidamente peixes e fertilizantes, ele incha adiante nas profundezas.

Este autor

Este ensaio fotográfico foi escrito e fotografado por Spike Johnson em parceria com o Pulitzer center.

Spike Johnson fotografa no estilo documentário, explorando temas de conflito social que se encontram nos limites da experiência humana. No passado, seus projetos receberam financiamento do Fundo de Jornalismo Investigativo, da Sociedade de Jornalistas Ambientais e do Centro Pulitzer de Relatórios de Crises.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o website original.