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Os fabricantes de hoje são desafiados a embalar seus produtos de maneira barata e eficaz. É por isso que tantos produtos alimentares agora chegam pacotes compostos difíceis de reciclar. Um material composto contém camadas de plástico, papel e metais unidos a resinas ou cera. Devido às propriedades de cada material, a embalagem é mais fina, mais econômica e mais durável do que uma embalagem de material único.

No entanto, os materiais compostos são praticamente impossíveis de reciclar com lucro, porque o papel, o plástico e outros materiais não podem ser separados em polpa e resina plástica sem contaminação substancial – os materiais poluem um ao outro, tornando a recuperação cara, tão cara que a maioria dos compósitos acaba em aterros onde ficam por séculos.

Como os pacotes compostos são usados?

Os pacotes compostos são populares para alimentos e bebidas, produtos industriais, assistência médica e muito mais. Um exemplo de embalagem composta é um saco de aparas.

Um saco de chip típico consiste em várias camadas de polímeros, incluindo polipropileno biaxialmente orientado (BOPP), polietileno de baixa densidade (LDPE) e Surlyn, de acordo com Polymer Solutions Incorporated. "Cada camada desempenha uma função específica", explicou a empresa. Por exemplo, diferentes materiais mantêm a umidade longe das lascas, mantêm a graxa dentro das sacolas e tornam a sacola “forte e flexível, mas não inquebrável”, para que seja bem transportada e o consumidor possa acessar facilmente o conteúdo.

As empresas investiram e continuarão investindo muito tempo e dinheiro em compósitos porque funcionam muito bem. É improvável que esse tipo de embalagem desapareça tão cedo.

Por que é difícil reciclar pacotes compostos?

Como cada embalagem composta consiste em uma variedade de materiais, ela não pode ser reciclada imediatamente quando chega a uma instalação de reciclagem. Misturar materiais contaminar todos os materiais desse lote de reciclagem, causando desperdício de material útil.

Os materiais em uma embalagem composta devem primeiro ser separados para que possam ser reciclados nas instalações apropriadas. Como a atual infraestrutura de reciclagem dos EUA não está equipada para lidar com embalagens compostas, esse tipo de pacote raramente é aceito na reciclagem na calçada e geralmente acaba no lixo.

Pacotes compostos requerem soluções inovadoras para separar e recuperar os materiais para reciclagem.

Explorando maneiras de reciclar embalagens compostas

Como existem muitas maneiras diferentes de criar um pacote composto, não haverá uma maneira de reciclar todos os tipos de pacotes compostos. A pesquisa levará a muitas soluções diferentes. A chave é encontrar uma solução sustentável que não prejudique o meio ambiente.

Saperatec, uma empresa na Alemanha, desenvolveu uma solução para reciclagem de compósitos. Seu processo separará as camadas de papel, plástico e metal em um composto. Depois que as camadas são separadas, cada material pode ser enviado para a instalação adequada para reciclagem. O processo separa os materiais através de um reação química que decompõe as colas e resinas usado para manter as camadas juntas. O processo químico da Saperatec ainda não foi testado em uma grande instalação, mas seu processo está caminhando na direção certa para a reciclagem de compósitos.

Você já deve estar familiarizado com TerraCycle devido a seus programas de reciclagem por correio. O TerraCycle fornece um programa de reciclagem de lancheiras, um tipo de embalagem composta que normalmente acaba no lixo. O processo deles derrete as camadas de plástico juntos para criar um material plástico composto diferente. O novo material pode ser moldado em diferentes produtos de consumo, dando ao composto um ciclo de vida mais longo. Esse processo funciona para compósitos somente de plástico, mas resolve o problema dos compósitos de papel, plástico e metal.

Para reciclar sacolas com TerraCycle, indivíduos e organizações simplesmente configuram uma conta, colecionam sacolas limpas e vazias e enviam uma caixa cheia de volta para a TerraCycle. TerraCycle também oferece programas de reciclagem para outras embalagens difíceis de reciclar.

Feche o ciclo de reciclagem

As embalagens compostas são muito atraentes para os fabricantes devido ao seu baixo custo e durabilidade. Porém, quando esse tipo de embalagem foi desenvolvido, não se pensou em como seria reciclado uma vez usado. E assim, a maioria das embalagens compostas usadas acaba em um aterro sanitário após o primeiro uso.

Graças a empresas como Saperatec e TerraCycle, algumas dessas embalagens compostas podem ser recuperadas para que os materiais possam ser utilizados em novos produtos. E para os fabricantes que desejam melhorar a sustentabilidade de suas embalagens, as orientações estão disponíveis no Coalizão de embalagens sustentáveis.

Como consumidores, você pode responsabilizar as empresas pelo uso de embalagens que podem ser facilmente recicladas. Se você consumir produtos cujas embalagens não podem ser recicladas pelo reciclador local, considere comprar produtos com embalagens mais sustentáveis. Ou procure programas alternativos de reciclagem, como os oferecidos pela TerraCycle. E quando estiver comprando, procure produtos e embalagens feitos de material reciclado.

Sobre o autor

Derek McKee é um químico de pesquisa e desenvolvimento na indústria de revestimentos. Por causa de sua formação, ele realmente gosta de educar outras pessoas sobre segurança pessoal e proteção ambiental. Escrever permite que ele alcance mais pessoas do que as de sua empresa.

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Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.