Radley Horton: Encontrando respostas e divulgando mensagens de cautela e esperança sobre o clima

Radley Horton

Professor Associado de Lamont, Radley Horton. Foto: Observatório da Terra Lamont-Doherty

Professor Associado de Pesquisa e climatologista de Lamont Radley Horton está determinado. Seu trabalho – investigando eventos climáticos extremos, discernindo as limitações dos modelos climáticos, prevendo as ramificações atuais e futuras das mudanças climáticas e gerando estratégias de adaptação – é acompanhado por seu compromisso em comunicar suas descobertas e as ameaças subestimadas associadas ao aquecimento global.

"É real. Somos nós. É sério. A janela do tempo para evitar impactos generalizados e perigosos está se fechando rapidamente ”, disse Horton recentemente a um grupo de líderes empresariais. Ele acredita que, para enfrentar efetivamente a mudança climática, os cientistas devem traduzir seu trabalho de forma clara e regular para as partes interessadas e os agentes da sociedade.

"Temos que encontrá-los em seu contexto de tomada de decisão", explica ele.

Nos últimos anos, pesquisas do grupo Horton destacaram os impactos do calor extremo na aviação comercial, mostrando como o besouro do pinheiro do sul, que mata árvores, expandirá sua gama de devastação caso as temperaturas mínimas continuem a aumentar (como previsto) e como as A combinação de clima quente e úmido colocará em risco a saúde e os meios de subsistência de muitas populações globais. Um trabalho de pesquisa sobre este último tópico este ano chamou a atenção do público em geral, especialmente devido à recente tendência de temperaturas recorde no verão de um ano para o outro.

"Nas próximas duas gerações, calor e umidade podem criar uma ameaça existencial para algumas populações costeiras que não têm acesso ao ar condicionado", diz Horton.

A maioria das projeções sobre as futuras ondas de calor intensificadas deixam de fora a umidade, o que pode aumentar bastante os efeitos do calor. Horton e seus colegas produziram previsões de que o impacto combinado de calor e umidade aumentará acentuadamente em muitas áreas. Às vezes, essas condições podem superar a capacidade dos humanos de trabalhar ao ar livre ou, em casos extremos, até sobreviver. Saúde e economia sofreriam, especialmente em regiões onde as pessoas trabalham fora e têm pouco acesso ao ar-condicionado. As regiões potencialmente afetadas incluem grandes áreas do já abafado sudeste dos Estados Unidos, da Amazônia, da África ocidental e central, das áreas do sul do Oriente Médio e da Península Arábica, do norte da Índia e do leste da China.

A pesquisa fez uso de modelos climáticos globais para mapear as temperaturas atuais e futuras do "bulbo úmido", que refletem os efeitos combinados de calor e umidade. (A medição é feita, em princípio, colocando um pano saturado com água sobre a lâmpada de um termômetro convencional; ela não corresponde diretamente apenas à temperatura do ar.) O estudo descobriu que, na década de 2070, altas leituras de lâmpadas úmidas que agora ocorrem apenas uma vez por ano, podendo prevalecer de 100 a 250 dias do ano em algumas partes dos trópicos. No sudeste dos Estados Unidos, as temperaturas de bulbo úmido agora às vezes atingem 29 ou 30 graus Celsius já opressivos; na década de 2070 ou 2080, esse clima pode ocorrer de 25 a 40 dias por ano, afirmam os pesquisadores.

Experimentos de laboratório mostraram que leituras de bulbo úmido de 32 graus Celsius são o limiar acima do qual muitas pessoas teriam problemas para realizar atividades normais no exterior. Esse nível raramente é atingido em qualquer lugar hoje. Mas o estudo projeta que, nas décadas de 2070 ou 2080, a marca poderia ser alcançada um ou dois dias por ano no sudeste dos EUA e três a cinco dias por ano em partes da América do Sul, África, Índia e China. Em todo o mundo, centenas de milhões de pessoas sofreriam. A área mais atingida em termos de impacto humano, dizem os pesquisadores, provavelmente será densamente povoada no nordeste da Índia.

O trabalho de Horton tem escopo global. Sua capacidade de transmitir os conceitos de mudança climática e seu potencial impacto continua a elevar seu perfil e o de sua ciência profundamente importante.

Radley Horton em suas próprias palavras

P: Quais são algumas de suas primeiras lembranças e você acha que sua infância influenciou sua decisão de se tornar um climatologista?

Algumas de minhas lembranças mais antigas incluem subir ao último andar de nossa casa no Brooklyn para ouvir o vento e os trovões e assistir os raios com minha mãe. Havia uma janela traseira onde podíamos ver o brilho metálico que a cidade receberia durante as tempestades noturnas. E lembro-me de adormecer ao som das ondas do mar durante os verões na Ilha do Fogo. Eu também costumava encontrar conforto nos números e nos Atlas, memorizando fatos misteriosos como as temperaturas mínimas mais extremas experimentadas em todo o mundo.

P: Como você escolheu a pesquisa climática para o trabalho da sua vida?

Não era um caminho linear. Embora o clima extremo sempre tenha sido um fascínio em crescimento, eu realmente estudei artes liberais na graduação, e não foi até um projeto de estágio de pós-graduação que envolvia clima e ecossistemas que eu percebi que, para causar certo tipo de impacto, eu precisaria de um diploma avançado.

P: Você descreve sua abordagem à pesquisa climática como tendo uma perspectiva "abrangente". Como essa perspectiva orienta a pesquisa que você realiza?

Penso que minha formação em artes liberais me ajudou a (1) dirigir-me para questões de pesquisa climática socialmente impactantes; (2) perceber como as suposições embutidas em abordagens quantitativas detalhadas das projeções podem paradoxalmente levar a subestimar a variedade de resultados possíveis; e (3) entender que, para muitas decisões da sociedade, basta uma imagem geral de como o clima pode mudar, em vez de informações precisas, uma vez que o clima é um dos muitos fatores que determinam uma decisão.

P: Você diz que a janela para mitigar os efeitos devastadores das mudanças climáticas está se fechando. O que você mais gostaria que as pessoas entendessem agora?

Quero que as pessoas entendam essas pequenas mudanças de que falamos – o único grau de aquecimento global até o momento, menos de um metro de aumento do nível do mar no último século – tendem a parecer nada. Na verdade, essas mudanças já modificaram profundamente a frequência com que experimentamos inundações costeiras e já levam a extremos de calor muito mais perigosos do que vimos no passado. Quero que as pessoas entendam que a frequência e a intensidade de eventos extremos já mudaram drasticamente devido a atividades humanas como combustão de combustíveis fósseis e mudanças no uso da terra. A mudança nas estatísticas de eventos extremos até o momento sugere a necessidade urgente de reduzir as emissões de gases de efeito estufa e de se adaptar.

P: O que mais te preocupa com o futuro da Terra?

Estou preocupado que tenhamos subestimado a sensibilidade do clima aos gases de efeito estufa. Estou preocupado que possamos ver as mudanças climáticas ocorrerem mais rapidamente do que os modelos climáticos sugerem. Se observarmos, por exemplo, o gelo marinho do Ártico, o volume de gelo no final do verão diminuiu muito mais rapidamente do que qualquer modelo climático sugeriu. Essa descoberta abre a porta para a possibilidade de que, mesmo que estabilizemos de alguma forma as concentrações de gases de efeito estufa, já estaremos presos a uma perda total de gelo do mar do Ártico no final do verão. Essa perda de gelo, por sua vez, pode ter consequências imprevisíveis em coisas que tomamos como garantidas, como o fluxo e refluxo dos sistemas climáticos de latitude média, seu impacto nas ondas de calor e os fortes eventos de chuva. Estou preocupado com o que outros monstros escondem no sistema climático.

P: O que lhe dá esperança para o futuro?

Eu instruo estudantes de graduação a cada semestre como parte do programa de graduação em Desenvolvimento Sustentável da Columbia. E a cada semestre fico impressionado com a forma como, diante de todos esses dados assustadores, a maioria dos estudantes permanece otimista, tem uma atitude de "pode ​​fazer" e está comprometida em tornar o mundo um lugar melhor. Eles chegaram a um acordo com questões existenciais, mas, em geral, não se preocupam com essas questões. Eles costumam dizer: "vamos trabalhar e fazer a nossa parte", embora, francamente, nós nas gerações anteriores tenhamos tratado injustamente uma mão ruim do clima. Sua ética de trabalho e suas habilidades técnicas estão muito além de onde eu estava na faculdade. Eles são uma fonte de otimismo para mim, porque vamos precisar de um ponto de inflexão para quebrar a nosso favor no espaço das soluções climáticas. Sua geração pode ser essa transformação, seja através de descobertas científicas, soluções interdisciplinares ou simplesmente recusando-se a trabalhar, comprar ou investir em empresas de combustíveis fósseis ou naquelas que não consideram como seus ativos e missão serão afetados pelas mudanças climáticas. .

Esta entrevista foi publicada originalmente no Relatório Anual de Lamont 2018.


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