Na quarta-feira, a Chevron, a segunda maior empresa de petróleo do país, fez um surpreendente anúncio: A empresa disse que iria investir em energia de fusão, colocando uma aposta de um tamanho não revelado na startup Zap power.

A fusão, o mesmo processo que alimenta o sol, é o mais longe que se pode chegar com a perfuração de petróleo. À primeira vista, também é um investimento incomum para uma empresa que reafirmou seu compromisso com os combustíveis fósseis recentemente, em julho, em meio a uma pandemia que deixou o preço do petróleo bruto em queda livre.

“Encontraremos maneiras de tornar o petróleo e o gás mais eficientes e ambientalmente benignos”, disse o CEO da Chevron, Mike Wirth, na cúpula de energia digital da Texas Oil & gasoline affiliation no mês passado. “Será uma parte da mistura, assim como a biomassa e o carvão ainda são partes enormes da mistura hoje.”

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O investimento da Chevron na Zap power é uma das mais de 90 apostas que a gigante do petróleo fez por meio de seu braço de risco, a Chevron expertise Ventures (CTV). E o fato de ser totalmente diferente do negócio principal da empresa é parte da questão, disse Barbara Burger, a presidente do fundo. A CTV tem US $ 350 milhões em investimentos.

Burger, químico de profissão e uma das poucas mulheres executivas da indústria do petróleo, disse que a Chevron aposta em duas grandes categorias, que chama de núcleo e futuro.

Em uma vídeo chamada na quinta-feira, ela nos disse que tipos de tecnologias se encaixam nesses baldes – e o que elas significam para o papel da Chevron na transição energética.

Barbara Burger, presidente da Chevron Technology Ventures

Barbara Burger, presidente da Chevron expertise Ventures.

Chevron


Do fracking à fusão nuclear

Como a maioria dos fundos de risco corporativos, o CTV é uma espécie de unidade externa de pesquisa e desenvolvimento. E considerando que a Chevron continua otimista com o petróleo, não é surpreendente que uma grande parte do fundo esteja focada em petróleo e gás, ou o que chama de empresas “principais”.

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“Acreditamos que o petróleo e o gás farão parte do sistema energético” por muito tempo, disse Burger.

Os principais investimentos centram-se em três temas, disse ela: melhorias operacionais ou obter mais do campo de petróleo; digitalização, como para promover operações remotas; e reduzir a intensidade de carbono do óleo e gás que a empresa produz.

“Procuramos tecnologias que possamos usar na Chevron”, disse ela.

Os investimentos restantes caem no futuro fundo da Chevron e têm uma aparência completamente diferente. A empresa o usa para explorar diferentes tipos de energia, e parece ser uma espécie de apólice de seguro para que a empresa não seja deixada para trás na transição energética.

“Usamos nossos investimentos como opções realmente iniciais para entender os caminhos que a Chevron poderia tomar durante as transições do sistema de energia”, disse Burger. “Alguns deles podem ter intersecção direta com a Chevron agora, e outros não.”

Fusão de energia Tokamak

Plasma dentro de um reator de fusão.

Energia Tokamak


A gigante do petróleo fez apostas em uma ampla variedade de empresas de energia limpa, desde a empresa de carregamento de veículos elétricos ChargePoint até a Natron power, uma startup que desenvolve baterias de íon de sódio.

“Queríamos entender como o dinheiro é ganho nessa cadeia de valor”, disse Burger sobre os investimentos do ChargePoint da CTV.

Depois, há a fusão, considerada uma fonte de energia de alto risco e alta recompensa que não foi testada em escala comercial.

Burger, por sua vez, acha que tem um lugar no sistema de energia do futuro porque pode gerar muita eletricidade sem o problema de intermitência – e é limpo. A energia de fusão também pode fornecer outros serviços além da eletricidade, como dessalinização, gás hidrogênio e vapor, de acordo com a Chevron.

O investimento não divulgado da empresa na Zap power, uma startup de Seattle, é o primeiro investimento da Chevron na tecnologia. As gigantes petrolíferas europeias Eni e Equinor investiram na startup de energia de fusão Commonwealth Fusion strategies.

Chevron está atrás de alguns de seus pares

Em relação aos seus pares europeus, a Chevron investiu pouco em energia limpa, de acordo com dados da empresa de pesquisas wooden Mackenzie. A empresa também ainda não definiu uma meta de redução de emissões líquida zero, como BP, Shell e whole.

A Chevron se comprometeu com metas para reduzir a intensidade do carbono – ou o carbono por unidade de energia – do petróleo e gás que produz e, disse Burger, essas metas estão vinculadas aos bônus de cada funcionário da empresa.

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“Nós olhamos para isso em horizontes de tempo diferentes e nossa transição energética começa em nosso negócio principal e na descarbonização”, disse Burger. “E, portanto, acreditamos que o petróleo e o gás farão parte do sistema de energia. E sabemos que precisa ter menos carbono.”

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.