Durante uma noite quente de verão no estado australiano de New South Wales, a ambientalista Heloise Gibb e sua equipe estavam procurando escorpiões em qualquer silvedo sedento.

Usando óculos especiais à prova de ultravioleta e lanternas ultravioleta, eles estavam procurando por um lampejo de fluorescência que indicava um escorpião, que se tornou diverso nos desertos australianos e nos sorridentes danos.

“Os escorpiões fluem à luz dos nossos raios ultravioleta [flashlights] – portanto tudo que você pode ver são os escorpiões ” Ela explica.

“Usamos uma pinça para agarrá-los pela rabo para medi-los, porque esses escorpiões são grandes e ninguém quer ser picado.”

Embora este tirocínio pareça que pode comparecer em um incidente de um estranho reality show na TV, há um bom motivo para medir os escorpiões: proteger a biodiversidade.

Escorpião nativo australiano a estirpe pode crescer até 30 centímetros de comprimento. Muitos deles prosperam nas regiões áridas da Austrália; na verdade, Gibbs encontrou até 600 tocas de escorpiões por hectare, marcando a paisagem.

Mas não sabemos se os escorpiões sempre foram tão abundantes ou se os danos drásticos à paisagem causados ​​pelos colonizadores europeus, mormente com a introdução de animais e a erradicação de espécies nativas, ajudaram acidentalmente os escorpiões a prosperar.

portanto, Gibbs pergunta, “eles sempre foram tão abundantes ou essa abundância de escorpiões poderia ser o resultado da remoção de outras espécies do ecossistema?”

Graças a cinco anos de experimentos feitos pela equipe da La Trobe University, da University of New South Wales e da Australian Wildlife Conservancy, agora sabemos que a falta de mamíferos nativos, mormente espécies escavadoras uma vez que o bilbies (Macrotis lagotis), ajudou as populações de escorpiões a se tornarem selvagens, e isso não é necessariamente bom.

“A biota da ilhéu é vulnerável à extinção causada por predadores e competidores introduzidos devido à sua longa história evolutiva de isolamento.” a equipe escreve em seu estúdio.

“Desde a colonização europeia há 230 anos, o continente isolar da Austrália experimentou a maior taxa de perdas de mamíferos contemporâneos do mundo (29 espécies extintas; 21 por cento ameaçadas).”

Os pesquisadores foram a dois santuários de vida selvagem protegidos por predadores – Recuperação árida no setentrião da Austrália do Sul e Scotia Wildlife Sanctuary sudoeste de New South Wales.

(Gibb et al., Ecology, 2020)

Esses santuários protegidos por predadores permitem que os mamíferos nativos retornem e floresçam em uma superfície e são uma segmento incrivelmente importante dos programas de restauração de habitat da Austrália.

Dentro desses santuários, os pesquisadores estabeleceram áreas pelas quais os mamíferos nativos podiam viajar, muito uma vez que pequenas áreas fechadas onde os animais não podiam entrar.

A equipe descobriu que em áreas onde você podia marchar cavando animais havia mais cobertura vegetal e menos ninhos de escorpião. A equipe também observou que mamíferos, uma vez que bilbies e bettongs, comiam escorpiões, o que também reduziu significativamente o número.

Mas eles também descobriram que uma subtracção na população de escorpiões também foi alcançada em áreas onde os pesquisadores imitaram as atividades de escavação de mamíferos nativos.

“Mesmo sem os impactos da predação, o aumento da densidade dos mamíferos em escavação causará uma subtracção nos escorpiões”, afirmou. eles escrevem, especulando que isso pode ser devido ao aumento dos níveis de terror ou uma subtracção na capacidade do escorpião de encontrar comida devido a mudanças na paisagem.

Curiosamente, no entanto, os escorpiões não foram os únicos afetados por esse retorno dos mamíferos. As aranhas também pareciam prosperar quando os mamíferos não estavam lá, mudando a constituição das aranhas e aumentando a quantidade totalidade de aranhas quando as escavadeiras nativas eram mantidas do lado de fora.

Dito isso, perder muito também pode ser problemático, já que as aranhas desempenham um papel fundamental na regulação das populações de insetos. Os pesquisadores apontam que não sabemos quais eram os níveis de abundância desses mamíferos escavadores antes que os europeus alterassem esses ecossistemas.

“A introdução de mamíferos escavadores localmente extintos oferece uma oportunidade para restaurar os ecossistemas, mas é difícil atingir porque não sabemos uma vez que eram os ecossistemas da Austrália há 200 anos”, explica Gibb.

“É importante ter em mente que as reintroduções também podem suscitar consequências inesperadas para a estrutura do ecossistema. A predação excessiva em uma estirpe pode levar a aumentos em outras e essas mudanças podem se espalhar dos predadores para as vegetação.”

Essas descobertas somam-se a um crescente corpo de evidências sobre a interconexão de nossos ecossistemas, onde uma mudança na presença de um tipo bicho pode ter efeitos profundos em espécies aparentemente não relacionadas. Em meio a uma enorme extinção global que fazemos, entender essas conexões é mais vital do que nunca.

A pesquisa foi publicada em Ecologia.

Este item foi reescrito, traduzido de uma publicação em inglês. Clique cá para acessar a material original (em inglês)!