A cidade inglesa de Lyme Regis faz parte do Patrimônio Mundial da Costa do Jurássico. Foi aqui na década de 1830 que William Buckland, mais conhecido pela descoberta do primeiro dinossauro, Megalosaurus, coletou fósseis com outro paleontólogo pioneiro, Mary Anning.

Uma de suas descobertas foram os restos de crinóides fossilizados, às vezes conhecidos como “lírios do mar”. Parentes próximos de ouriços-do-mar e estrelas do mar, esses animais parecidos com flores consistem em uma série de placas conectadas em ramos com um caule.

Os espécimes de Lyme Regis, que datam do período Jurássico há mais de 180 milhões de anos, parecem latão polido porque foram fossilizados com pirita (ouro de tolo).

Buckland percebeu que estes fósseis crinóides foram presos a pequenos pedaços de madeira flutuante que chamamos de lentes, que se transformaram em carvão. Ele levantou a hipótese de que os crinóides haviam sido presos à madeira flutuante enquanto vivos, e talvez por toda a vida, possivelmente vivendo suspensos embaixo dela.

Os crinóides modernos normalmente não fazem essas viagens, mas desde então descobrimos exemplos fossilizados de grupos de crinóides flutuantes. No entanto, não estava claro se essas eram colônias realmente prósperas que viviam na madeira flutuante ou apenas passageiros de curto prazo.

Agora meus colegas e eu tem mostrado que essas jangadas podiam durar até 20 anos, tempo suficiente para os crinóides crescerem até a maturidade e se tornarem navegadores oceânicos em tempo integral.

A ideia de Buckland foi inicialmente vista como fantástica e o mundo científico permaneceu cético. Até, isto é, a descoberta na década de 1960 de um grupo verdadeiramente espetacular de fósseis de Holzmaden, um vilarejo não muito longe de Stuttgart, na Alemanha.

arquivo 20200731 14 15j5ylqFósseis de jangadas de crinoides já foram encontrados. (R. Haude / Universidade de Göttingen)

Entre répteis marinhos, crocodilos e amonites, havia colônias gigantes compostas por troncos completos cobertos com centenas de crinóides perfeitamente preservados.

O professor alemão Adolf Seilacher e seu então aluno (agora professor) Reimund Haude parecia ter resolvido O mistério de Buckland. Essas jangadas flutuantes de crinóides existiram.

Essa ideia foi reforçada pela evidência de que, no período Jurássico, o que hoje é Holzmaden period um fundo do mar inabitável devido aos baixos níveis de oxigênio. Os crinóides teriam se agarrado a esses troncos por toda a vida, pois não havia fundo do mar para eles viverem.

Contudo, nem todos os cientistas concordaram. Uma das principais perguntas feitas foi se essas jangadas de toras poderiam ter sobrevivido por tempo suficiente para que os crinóides crescessem até a maturidade. Isso pode levar até dez anos, com base nas taxas modernas de crescimento de seus parentes vivos, que ainda podem ser encontrados em profundidades de cerca de 200 metros.

Uma equipe de cientistas do Reino Unido e do Japão liderada por mim decidiu resolver o problema. Estávamos motivados por pesquisa inovadora sobre os crinoides japoneses pelo professor Tatsuo Oji, que foram mantidos vivos nos laboratórios da Universidade de Tóquio.

Uma das partes principais da teoria original period que qualquer colônia flutuante de crinóides teria crescido até que a população se tornasse muito pesada para que a balsa de madeira pudesse sustentá-la. O tronco teria afundado no fundo do mar livre de oxigênio, onde os crinóides teriam se fossilizado.

No entanto, pesquisas sobre populações de crinoides vivas ao largo da costa do Japão revelou que os animais seriam muito leves, mesmo em grandes colônias maduras, para fazer com que uma tora ficasse sobrecarregada e afundasse.

Romper modelo

Nossa pesquisa então se voltou para a própria madeira. Estabelecemos que a maneira de entender quanto tempo a colônia poderia ter durado period desenvolver um “modelo de difusão”. Isso estimou quanto tempo levaria antes que a tora ficasse saturada de água e falhasse.

A madeira nos fósseis da jangada crinoide não foi preservada bem o suficiente para sabermos de que espécie ela vem. Então, nós o representamos no modelo com uma estimativa composta de árvores que sabemos que existiam no Jurássico, como coníferas, cicadáceas e ginkgo.

Nós achamos que a madeira flutuante e sua carga de crinoide teriam sido capazes de durar pelo menos 15 anos e talvez até 20 anos antes que a tora começasse a afundar ou quebrar. Há evidências de coleções de museus de fragmentos de madeira com crinóides inteiros totalmente desenvolvidos anexados a eles que só poderiam ter resultado desse tipo de colapso.

Finalmente, utilizamos uma técnica conhecida como análise de ponto espacial desenvolvido pela Dra. Emily Mitchell, para traçar os espaços entre os fósseis e descobrir se o padrão de posição é ecológico, ambiental ou ambos. Isso nos permitiu estimar como essa comunidade crinoide pode ter aparecido no registro.

Descobrimos que os crinoides de fato estão suspensos sob a madeira flutuante, mas agrupados em uma das extremidades dela. Embora seja difícil de observar nos fósseis originais, o padrão se assemelha ao de outras espécies modernas de rafting, como as cracas.

Eles tendem a habitar a área na parte de trás de uma jangada, onde há menos resistência, o que pode nos dizer a direção da viagem da colônia através do oceano.

Esta pesquisa agora colocou sem dúvida que as colônias de jangadas crinoides poderiam existir e sobreviver por muitos anos para crescer até a maturidade e viajar as vastas distâncias através dos oceanos jurássicos. Eles são um exemplo de tempo profundo de estruturas semelhantes que vemos nos oceanos de hoje.

Essas técnicas interessantes agora estão sendo usadas por uma nova equipe para comparar as populações vivas no fundo do mar com seus antepassados ​​jurássicos.

Isso pode revelar como as mudanças anteriores no clima moldaram as comunidades marinhas e ajudará os cientistas a entender como essas comunidades podem responder aos desafios futuros em um mundo em constante mudança. A conversa

Aaron W Hunter, Science information & Tutor, Dept. of Earth Sciences, Universidade de Cambridge.

Este artigo foi republicado de A conversa sob uma licença creative Commons. Leia o artigo original.

Este artigo foi baseado em uma publicação em inglês. Clique aqui para acessar o conteúdo originário.