Se você tivesse que nomear uma criatura no oceano com dentes afiados, provavelmente diria "tubarão", certo? Eu estaria pensando em tubarão. Obviamente, a resposta é tubarão.

Mas e os humildes ouriço-do-mar? Esses estranhos orbes espinhosos habitam no fundo do fundo do mar e nem parecem ter boca, muito menos dentes. A menos que você olhe atentamente. Só não chegue muito perto: essas criaturas gostam de manter suas presas agradáveis ​​e afiadas.

Na verdade, você provavelmente não tem muito a temer com os dentes de ouriços do mar, a menos que você seja alga ou pepino do mar. Embora seus espinhos pontiagudos possam lhe dar uma picada desagradável – e às vezes venenosa – os ouriços do mar não usam seus dentes afiados e resistentes para morder as pessoas.

As bocas do ouriço-do-mar estão localizadas na parte inferior do corpo; para fugir dos predadores, eles se abrem para rochas e corais no fundo do mar, cavando-se em cavidades para evitar coisas como lagostas, enguias e lontras.

011 ouriço do mar 3Um ouriço-do-mar, com aparelho de mandíbula interna no centro. (Horacio Espinosa)

Porém, toda essa mastigação de pedras não pode ser boa para os dentes, então como os ouriços do mar mantêm atendimento odontológico adequado? Agora nós sabemos.

Em um novo estudo, uma equipe liderada pelo engenheiro mecânico e estrutural Horacio Espinosa, da Northwestern University, usou técnicas de microscopia eletrônica para investigar como os dentes do ouriço-do-mar se desgastam durante os processos de abrasão.

Os resultados confirmam uma hipótese anterior no nível microscópico: esses dentes se afiam através da abrasão – como uma lâmina pode ser afiada com um afiador de facas, à medida que o material é removido da aresta de corte.

"O material na camada externa do dente exibe um comportamento complexo de plasticidade e dano que regula a lasca 'controlada' do dente para manter sua nitidez". diz Espinosa.

Essa lasca controlada é bem diferente do que acontece com os dentes humanos. A camada externa de nossos dentes é chamada esmalte e, quando desaparece, desaparece para sempre.

Os dentes de um ouriço do mar – todos os cinco, configurados em um aparelho estranho de cinco mandíbulas – são um pouco diferentes.

Quando a camada fibrosa externa dos dentes, chamada de 'pedra', lasca, é substituída por novos materiais que crescem continuamente por baixo. Com o tempo, essa nova camada se tornará quebradiça e se fragmentará – e assim o ciclo se repete, felizmente para os ouriços em todos os lugares.

"O desgaste não embota a ponta do dente, mas o afia" explica uma equipe, estudante de graduação Hoang Nguyen.

"Mais tarde, a adição de novos materiais, através do crescimento contínuo dos dentes, compensará a perda durante a vida útil do animal".

011 ouriço do mar 3Digitalização 3D dos cinco dentes do ouriço do mar a partir de cinco mandíbulas separadas. (Horacio Espinosa)

É um mecanismo bacana, capaz de ensinar aos cientistas novas maneiras de fabricar materiais capazes de imitar o processo de desgaste único dessa rotina odontológica incomum – e talvez até levar ao desenvolvimento de "novos dentes artificiais para humanos com propriedades superiores", os pesquisadores sugerem.

Realmente impressionante, para um humilde ouriço-do-mar.

Os resultados são relatados em Importam.

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