Os cientistas descobriram o que poderia ser uma das primeiras trilhas de animais deixadas na superfície da Terra. A descoberta remonta a cerca de meio bilhão de anos ou mais, e poderia finalmente revelar mais sobre essa parte distante da história e os primeiros organismos em movimento.

O que torna a descoberta particularmente especial é que o fóssil do animal que fez essas marcas foi encontrado ao longo de sua trilha. Em pesquisa anterior, algumas suposições foram necessárias para descobrir que tipo de criaturas poderiam ter deixado evidências de suas jornadas.

Os fósseis descobertos incluem as trilhas e os pequenos insetos chamados Yilingia spiciformis (ou "bug pontudo do Yiling", Yiling é a cidade chinesa mais próxima do local da descoberta). Essas criaturas semelhantes a milípedes teriam até 10 cm de comprimento.

insetos ambulantes 2Impressão artística de Yilingia spiciformis. (Zhe Chen)

"Essa descoberta mostra que os animais segmentados e móveis evoluíram 550 milhões de anos atrás" diz o geocientista Shuhai Xiao, da Virginia Tech College of Science. "A mobilidade tornou possível para os animais uma pegada inconfundível na Terra, tanto literal quanto metaforicamente".

Os pesquisadores que fizeram a descoberta acreditam que esse achado pode ser ainda mais significativo – poderia representar o primeiro exemplo conhecido de animais tomando decisões. Yilingia spiciformis pode estar se afastando de algo ou em direção a ele, talvez devido a um sofisticado sistema nervoso central, embora sejam necessárias mais pesquisas para garantir esse aspecto.

O fato de o inseto ter uma "cabeça" e uma "cauda" e ser composto de segmentos sugere que ele sabia a direção em que seguia enquanto viajava pela lama primordial.

Um exame mais aprofundado do fóssil mostrou que o animal descansava ao longo do caminho – talvez não fosse o que costumava fazer viagens – enquanto deixava trilhas de até 608 mm ou 24 polegadas de comprimento.

A descoberta confirma uma hipótese anterior de que as criaturas desenvolveram a capacidade de se mover intencionalmente em algum momento durante o Período Ediacarano, 635-540 milhões de anos atrás.

Marcou o amanhecer do bilaterianos – animais bilateralmente simétricos com corpos segmentados e controle sobre seus movimentos, que se acredita terem aparecido no momento. A maioria dos animais, incluindo os humanos, são bilaterianos.

É claro que, uma vez que você possa se impulsionar na direção de sua escolha, essa é uma grande vantagem evolutiva, da qual nós, humanos, ainda estamos nos beneficiando hoje.

"A capacidade (bilateriana) de moldar a face do planeta está finalmente ligada à origem do animal motilidade, " diz Xiao.

Não é exagero dizer que a vida na Terra nunca mais foi a mesma depois que a motilidade foi desenvolvida – organismos sendo capazes de se mover por conta própria, com sua própria energia.

Essa superpotência ajudou a lançar as bases para o explosão de vida durante o período cambriano, 541-485 milhões de anos atrás.

É por isso que os cientistas estão tão empolgados com o que conseguiram encontrar aqui: é um dos primeiros sinais da mudança na vida na Terra que, desde então, influenciou quase todas as partes da maneira como nossa sociedade funciona hoje.

"Nós somos o animal mais impactante da Terra" diz Xiao. "Fazemos uma enorme pegada, não apenas da locomoção, mas em muitas outras atividades mais impactantes relacionadas à nossa capacidade de nos mover".

"Quando e como a locomoção animal evoluiu define um importante contexto geológico e evolutivo de impacto antropogênico na superfície da Terra".

A pesquisa foi publicada em Natureza.

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