Os cientistas pensaram que a falha de empurrão cego de Wilmington, que atravessa a região de Los Angeles, estava adormecida desde a era do Plioceno, milhões de anos atrás.

Mas um novo estudo revela que ele está muito vivo e capaz de gerar o tipo de terremotos de magnitude 6,4 que podem causar sérios danos em uma área tão populosa.

O devastador 1994 Terremoto de Northridge também foi causado por uma falha de impulso cego, que não é visível da superfície, e registrou um 6.7, dentro do intervalo que os pesquisadores estimam que a falha de impulso cego de Wilmington poderia gerar por si própria.

A falha tem cerca de 19 quilômetros de comprimento e percorre diagonalmente noroeste a sudeste, através do sudoeste da Bacia de Los Angeles, embora segmentos relacionados ao norte e ao sul aumentem sua extensão para cerca de 55 quilômetros.

Corre sob os portos de Long Beach e Los Angeles, ambos importantes centros de expedição para o estado e o país.

Mas os autores do estudo, que foi publicado no mês passado no Boletim da Sociedade Sismológica da América, diga que o fato de sua atividade não ter sido descoberta mais cedo não é realmente culpa de ninguém.

A falha de Wilmington está se movendo mais devagar do que outras da região, o que dificultou a detecção de seus movimentos, disse Franklin Wolfe, um doutorado da Universidade de Harvard que liderou o estudo.

A existência da formação era conhecida desde a década de 1930, graças à sua presença perto do imenso campo petrolífero de Wilmington, no sul da Califórnia. A indústria do petróleo estudou extensivamente as camadas de rocha mais profundas e antigas, que mostravam dobras indicativas de uma linha de falha inativa, explicou Wolfe.

Mas eles não haviam olhado para as camadas mais jovens e superiores, que não continham óleo precioso, mas acabavam apresentando sinais sutis de atividade sísmica.

As primeiras dicas de que algo poderia estar acontecendo começaram quase duas décadas atrás, quando outro dos autores do estudo, Daniel Ponti, do US Geological Survey, começou a pesquisar essas camadas como parte de um estudo sobre a água na área.

Ponti e sua equipe notaram que as camadas superiores da rocha apresentavam as mesmas dobras reveladoras que as mais profundas abaixo, moldadas por terremotos na falha de empurrão cego de Wilmington milhões de anos atrás, indicando que a falha estava ativa muito mais recentemente do que se pensava anteriormente.

Eles publicaram suas descobertas pela primeira vez em 2007, mas precisavam de mais pesquisas para saber o que as dobras significavam.

Para o novo estudo, pesquisadores da Universidade de Harvard e do USGS combinaram extensos dados compilados pela indústria petrolífera das camadas mais profundas e antigas de rochas da região com novas pesquisas do USGS para criar uma imagem abrangente da geologia em torno da falha.

Depois de usar a tecnologia de modelagem 2D e 3D, eles conseguiram criar uma imagem abrangente da falha e estimar sua força potencial.

A boa notícia, dizem os pesquisadores, é que a descoberta da atividade da falha de Wilmington não aumenta necessariamente o nível de risco de terremoto na Bacia de Los Angeles.

A má notícia: isso ocorre porque já existem muitas falhas ativas conhecidas no sul da Califórnia e no estado, e várias delas são capazes de produzir terremotos danosos.

Ponti e Wolfe dizem que um estudo mais aprofundado da falha é essencial para determinar se ela está conectada a outras pessoas na região, pois terremotos em uma falha podem às vezes influenciar a atividade em outra. Enquanto isso, eles dizem que a descoberta não deve preocupar os moradores de Los Angeles com terremotos – mais do que o habitual.

"Se você mora praticamente em qualquer lugar da Califórnia, corre o risco de terremoto", disse Ponti. "Podemos refinar essa estimativa um pouco melhor, mas isso não muda o fato de que você precisa estar preparado para um grande terremoto em sua área".

2019 © The Washington Post

Este artigo foi publicado originalmente por The Washington Post.

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