Não é segredo que os agricultores orgânicos acreditam em composto, mas apenas qual o papel que o composto desempenha na capacidade do solo de armazenar carbono – e mantê-lo fora da atmosfera, onde contribui para as mudanças climáticas – ficou menos claro.

Um recente estude da Universidade da Califórnia, Davis sugere que o composto desempenha um papel maior do que se pensava na construção de carbono no solo.

Ele também descobriu que os níveis de carbono flutuam mais em solos mais profundos do que a maioria das metodologias de avaliação costuma ser responsável. Em termos práticos, as descobertas podem significar que o composto foi subvalorizado por programas de incentivo agrícola e que estamos medindo os níveis de carbono no solo de maneira errada.

Nicole Tautges, coautora do estudo, diz que não foi uma surpresa descobrir que o composto é bom para ajudar a armazenar carbono no solo – é exatamente onde isso é revelado.

"A parte surpreendente foi que ele elevou o carbono do solo entre um e dois metros de profundidade. Porque a grande questão é: 'como o carbono desce quando estamos aplicando apenas no pé de cima?'", Acrescenta Tautges, chefe cientista de sistemas de cultivo no Instituto de Sustentabilidade Agrícola da UC Davis.

Sua equipe postulou que isso tem a ver com a forma como a água se move pelo solo e planeja continuar estudando seu movimento. Mas apenas demonstrar a importância da profundidade do solo pode ser significativo, tanto para aumentar o valor que os agricultores e formuladores de políticas dão à aplicação de composto quanto também, eventualmente, à maneira como as medidas de carbono do solo são realizadas.

"Quando você mede apenas o pé alto, há potencial para superestimar e subestimar o armazenamento de carbono em nossos solos agrícolas", diz Tautges.

No estudo, que foi Publicados neste verão na revista Global Change Biology e realizados em um local de pesquisa de longo prazo que a universidade iniciou em 1993, os pesquisadores mediram o carbono orgânico do solo em cinco profundidades diferentes, de até dois metros, durante um período de 19 anos.

Eles compararam os níveis de carbono em vários sistemas de cultivo diferentes – convencional, convencional com plantas de cobertura e um que incluía a aplicação de composto ao lado de plantas de cobertura.

Os pesquisadores descobriram que os sistemas que usam apenas plantas de cobertura não apenas falharam em armazenar mais carbono, como também perderam quantidades significativas de carbono no solo abaixo de um pé de profundidade. O sistema que utilizava culturas de cobertura e composto, no entanto, aumentou significativamente o conteúdo de carbono no solo ao longo do estudo – cerca de 0,7% ao ano.

Pode parecer um número pequeno, mas é enorme no contexto do solo, onde a mudança é lenta e gradual. O "4 por 1.000"A iniciativa pediu um aumento de 0,4% no carbono do solo anualmente em todo o mundo como forma de combater as mudanças climáticas.

Os pesquisadores da UC Davis não estudaram o efeito do composto sozinho, sem plantas de cobertura. Esse pode ser o foco de pesquisas futuras, mas Calla Rose Ostrander, diretora do Projeto Carbono da People, Food & Land Foundation, que trabalha com o Marin Carbon Project nos últimos seis anos, gosta que eles não o separaram. Fora. Ela considera o composto crucial, mas apenas se for usado como parte de uma abordagem para a agricultura sustentável de maneira holística.

"Acho que temos esse desejo de dizer: 'Qual é a solução rápida?'", Diz Ostrander. Ela não quer que as pessoas vejam o composto como uma bala de prata – espalhando-o em sua fazenda sem fazer mais nada para melhorar o solo. "Você ainda precisa gerenciar todo o ecossistema", acrescenta ela.

Como interesse na agricultura regenerativa e a agricultura de carbono aumenta, esse tipo de pesquisa será vital para garantir que seja feito corretamente. "Quando você tem esses sistemas muito degradados, a adição de carbono, nutrientes e biologia que vem com o composto", diz Ostrander, "ajuda a curar o solo e levar o sistema de volta ao ponto em que pode ser regenerativo".

Tautges espera que o estudo faça parte de um crescente corpo de evidências que levará a que o composto seja incluído com mais frequência na lista de práticas que os agricultores estão sendo pagos a adotar. A Califórnia já faz isso, através de sua Programa de Incentivos a Solos Saudáveis, e vários outros estados implementaram esforços semelhantes.

Enquanto vários democratas candidatos presidenciais manifestaram interesse em aumento do financiamento aos esforços de conservação existentes e concentrando-os mais claramente na captura de carbono, atualmente há muito pouco esforço no nível federal.

"Se vamos pegar os dólares dos contribuintes e entregá-los aos produtores para adicionar carbono ao solo, como uma espécie de esforço para compensar as mudanças climáticas, acho realmente importante que identifiquemos onde podemos obter o melhor retorno possível" ", Diz Tautges.

O Serviço de Conservação de Recursos Naturais (NRCS) do Departamento de Agricultura dos EUA é a principal agência encarregada de incentivar práticas que promovem a saúde do solo – e atualmente reconhece a cobertura vegetal, mas não valoriza muito o composto.

Karen Leibowitz, diretora executiva da Perennial Farming Initiative e sua Restaurar o esforço da Califórnia, diz que é uma política desatualizada, pois o composto foi mostrado nos últimos anos – não apenas neste estudo – para ser mais eficaz em ajudar o seqüestro de carbono do que o que foi reconhecido até o momento.

"O NRCS está trabalhando com um conjunto muito estabelecido de práticas que não inclui a aplicação de composto", diz ela. "Não faz as mesmas estimativas de aplicação de composto que a nova ciência faz." O NRCS não respondeu a vários pedidos de comentários.

E, Leibowitz ressalta, a importância de um bom manejo do solo não pode ser exagerada. A Organização das Nações Unidas para Agricultura e Alimentação estima que, se as tendências atuais continuarem, o mundo terá menos de 60 anos esquerda do solo superficial.

"Para os seres humanos sobreviverem, precisamos realmente ter a capacidade de cultivar alimentos no solo", diz Leibowitz. "Essas questões são realmente urgentes."

Este artigo apareceu originalmente em Civil Eats. É republicado aqui como parte da parceria da ScienceAlert com Cobrindo o clima agora, uma colaboração global de mais de 250 agências de notícias para fortalecer a cobertura da história climática.

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