Os cães são um bando estranho. Eles variam em tamanho, de gigantes baixistas como Newfoundlands a pipsqueaks como Milly, um Chihuahua que mede menos de quinze centímetros de altura e detém o recorde do Guinness por O cão mais curto do mundo.

Algumas raças são corredores rápidos. Outros são saltadores, nadadores ou escavadores. Os Bloodhounds são especializados em cheirar, enquanto os galgos caçam principalmente pela visão. Os border collies são excelentes em pastoreio, os terrier Jack Russell em expulsar raposas das tocas.

Mais de pelo menos 15.000 anos, e especialmente desde a mania da criação de cães da era vitoriana, a criação seletiva de seres humanos resultou em uma única espécie com mais variação física do que em qualquer outra espécie no reino animal.

E agora, os cientistas forneceram a primeira evidência de que todo esse ajuste seletivo não mudou apenas o tamanho, a forma, a cor e o comportamento dos cães – também mudou a maneira como seus cérebros são construídos.

A pesquisa deles, publicado segunda-feira em O Jornal de Neurociência, começou com exames de ressonância magnética de 62 cães que visitaram o Hospital de Ensino Veterinário da Universidade da Geórgia para avaliações neurológicas. Todos os cães, representando 33 raças, receberam alta com atestados de saúde cerebral. Mas suas varreduras forneceram aos cientistas um tesouro de dados.

"A primeira pergunta que queríamos fazer era: os cérebros de diferentes raças de cães são diferentes?" disse Erin Hecht, um neurocientista que estuda cognição de cães na Universidade de Harvard e principal autor do estudo.

De fato, de Dachshunds a Dobermans, os cientistas descobriram diferenças bem definidas entre os cérebros de cães, mesmo depois de contabilizar coisas como o tamanho e a forma geral dos cães.

Observando as áreas do cérebro dos cães que variavam mais entre as raças, os cientistas conseguiram criar mapas de seis redes neurais ligadas a determinadas funções, como o olfato ou o movimento. A equipe encontrou o formato dessas redes "correlacionado significativamente" com características comuns associadas a cada raça, conforme descrito pelo American Kennel Club.

"A anatomia do cérebro varia entre raças de cães", disse Hecht, "e parece que pelo menos parte dessa variação se deve à criação seletiva de comportamentos específicos, como caça, pastoreio e guarda".

Em outras palavras, não apenas as formas e tamanhos dos cérebros caninos variam de acordo com a raça, mas as estruturas dentro desses cérebros também são diferentes. Essa descoberta ajuda a explicar o que faz um maltês agir como um maltês ou um boxeador como um boxeador.

Jeffrey Stevens, diretor do Laboratório de Cognição Canina e Interação Humana na Universidade de Nebraska, em Lincoln, considerou o uso dos dados de ressonância magnética do estudo "inteligente" e sua premissa "emocionante". No entanto, ele ofereceu algumas palavras de cautela.

"A única coisa que acho que há um pouco de discordância na literatura e na opinião das pessoas é o quão útil é mapear comportamentos para raças", disse Stevens. "Muitas vezes há muita variação dentro de uma raça, entre indivíduos."

Stevens também observou que as ressonâncias magnéticas não eram realizadas, pois os cães realizavam tarefas específicas da raça, dificultando tirar grandes conclusões ligando a raça ao comportamento.

"Isso é muito conhecido no campo da neuroimagem humana, onde você quer ser muito cuidadoso ao tirar quaisquer inferências sobre processos cognitivos baseados na atividade cerebral que você não está testando diretamente", disse Stevens.

Mas isso levanta outra questão intrigante. Atualmente, a maioria dos cães não preenche ativamente os papéis para os quais sua raça foi criada.

De fato, todos os 63 cães de estudo eram animais domésticos, não cães de trabalho. Portanto, mesmo que eles sejam descendentes de grandes pastores ou caçadores, provavelmente não realizam essas tarefas de maneira séria. Isso pode fazer uma grande diferença.

"Não é como se seu cérebro tivesse uma nova ruga sempre que você aprende algo", disse Hecht. "Mas tem havido muitos estudos que mostram mudanças cerebrais à medida que você aprende um novo idioma ou como uma nova habilidade motora".

Portanto, é bem possível que um labrador retriever que faça o trabalho que foi criado – recuperando pássaros mortos por caçadores – tenha um cérebro que pareça diferente de um laboratório que recupera pipoca presa entre almofadas do sofá.

Stevens disse que vê isso como uma dica de que os pesquisadores podem estar interessados ​​em algo. Se eles conseguiram encontrar uma variação tão significativa nos animais de estimação, ele disse, imagine o que pode ser descoberto no cérebro de cães que trabalham.

"As correlações realmente poderiam ser mais fortes se você usasse animais que ainda eram criados para esses fins", disse Stevens.

Daniel Horschler, um estudante de doutorado no Canine Cognition Center da Universidade do Arizona, disse que a variação encontrada nas raças de cães pode ser um modelo importante para entender como o cérebro funciona em geral.

Estudos anteriores investigaram diferenças neurológicas entre espécies, disse Horschler, mas esses animais "obviamente têm muito mais diferenças em termos de ecologia, comportamento e ambiente, portanto, ser capaz de fazer isso em uma única espécie é realmente interessante".

Hecht disse que sua equipe está tentando entender melhor por que e em que extensão ocorrem variações dentro de uma raça – ou, como ela disse, as diferenças entre "artistas de alta e baixa habilidade".

"Por exemplo, border collies que estão ganhando competições de pastoreio no mundo real e irmãos daqueles cães que, por qualquer motivo, preferem apenas sentar no sofá", disse ela.

Hecht disse que também espera poder desenvolver as descobertas do estudo investigando outras facetas do cérebro de um cão. Por exemplo, a forma e o tamanho do crânio também podem ter um impacto na anatomia dos ventrículos, os espaços que retêm o líquido cefalorraquidiano, que é fundamental para a saúde do cérebro. Um dia, essa linha de pesquisa poderia até ajudar a adaptar o tratamento veterinário para diferentes raças.

1 estude já encontrou border collies e huskies siberianos respondem diferentemente quando recebem o hormônio ocitocina, o que significa que há razões para acreditar que as raças de cães também podem ter respostas variadas a medicamentos, anestesia ou outras intervenções.

Hecht não está só nisso para a ciência. Seu fascínio por cães começou em casa, disse ela, com seus próprios pastores australianos em miniatura, Lefty e Izzy.

"Somos apenas organismos individuais neste momento e momento, mas também somos resultado de todos os nossos ancestrais e das pressões de seleção que eles sofreram", disse ela.

"Então, meus cães estão aqui comigo, e são do jeito que são por causa do que meus ancestrais fizeram com seus ancestrais, o que eu acho que é meio profundo, estranho e meio legal".

2019 © The Washington Post

Este artigo foi publicado originalmente por The Washington Post.

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