Supondo que a vida na Terra tenha evoluído de uma saudável sopa primordial temperada com poeira espacial orgânica, é justo perguntar como essas moléculas geradoras de vida surgiram em primeiro lugar. Agora temos uma ideia muito melhor, graças a um novo experimento.

Pesquisadores do Laboratório Nacional Lawrence Berkeley dos EUA mostraram como duas moléculas de carbono relativamente simples podem se combinar em torno das estrelas para formar compostos em anel chamados hidrocarbonetos aromáticos policíclicos, ou PAHs.

São essas pequenas estruturas semelhantes a favos de mel que dão o salto de simples cadeias de hidrocarbonetos para blocos de construção mais complexos que podemos associar a ácidos nucléicos e proteínas.

Já sabemos que o espaço está coberto de poeira. De fato, até 20% de todo o carbono da Via Láctea poderia ser trancado dentro dos PAHs.

Ele também possui todos os componentes necessários para transformar em materiais orgânicos maiores, incluindo estruturas esféricas 3D, como bolas de bucky.

Se a biologia realmente começou com essas moléculas ainda é uma questão de debate. Assim como as perguntas sobre como esses pequenos blocos de construção podem se formar.

Felizmente, os químicos têm muitas idéias. Algumas hipóteses fazem um trabalho adequado na explicação de certas variedades de HAP, mas lutam para explicar outras, além de serem muito lentas para explicar a enorme massa de material que vemos no meio interestelar.

Uma hipótese sugere que algumas espécies de carbono de vida curta com elétrons não emparelhados – moléculas conhecidas como radicais livres – podem colidir nas condições certas para construir os tipos certos de estruturas em anel a uma taxa significativa.

É uma idéia interessante, mas encontrar provas concretas desse caminho teórico não deixou de ter seus desafios.

"Isso é algo que as pessoas tentaram medir experimentalmente em altas temperaturas, mas nunca fizeram antes", disse Musahid Ahmed, químico da Divisão de Ciências Químicas do Berkeley Lab.

Para testar a idéia, os pesquisadores introduziram o radical de carbono de anel único 1-indenil em um radical metil. Isso ocorreu em um ambiente aquecido a cerca de 1.150 graus Celsius (aproximadamente 2.105 graus Fahrenheit).

Um dispositivo conhecido como espectrômetro de massa de tempo de voo do reflétron mediu o jato disparando do reator em alta velocidade, identificando uma forma básica de PAH com apenas 10 átomos de carbono ligados como um par de anéis conhecido como naftaleno.

Para a maioria de nós, é o que dá fedor às bolas de mariposa. Para os químicos, é um ponto de partida em potencial para uma química interestelar legal.

"Por várias décadas, as reações radical-radical foram especuladas para formar estruturas aromáticas em chamas de combustão e no espaço profundo, mas não há muita evidência para apoiar essa hipótese". disse Ralf I. Kaiser, químico da Universidade do Havaí.

Demonstrar uma prova de conceito como essa é um passo significativo no sentido de traçar uma linha desde a física fundamental da formação de carbono até o surgimento da química viva.

É importante ressaltar que não refuta necessariamente outros modelos que poderiam explicar a formação de HAP. A mesma equipe de pesquisa identificou anteriormente várias avenidas que justificam uma investigação mais aprofundada.

"Pode ser tudo o que precede, para que não seja apenas um", disse Ahmed. "Acho que é isso que torna isso interessante."

Embora possamos ser perdoados pelas origens estelares da vida que nos interessam, a formação de pequenos anéis de carbono também tem implicações para a nossa saúde aqui embaixo na Terra.

Desde a queima de combustíveis de hidrocarbonetos e lubrificantes nos motores de carros até o crepitar de bacon no churrasco da família, os PAHs também são gerados em quantidades em nosso entorno imediato.

Infelizmente para os amantes de carnes grelhadas, essas moléculas também são muito ruins para nós, causando uma variedade de condições graves de saúde, incluindo câncer.

Aprender mais sobre como eles são gerados pode nos fornecer informações suficientes para encontrar maneiras de limitar sua produção.

Esta pesquisa foi publicada em Comunicações da natureza.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o site original.

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