A maior parte da costa externa de Washington, Oregon e Califórnia se tornaria habitat protegido para orcas residentes no sul de acordo com uma proposta federal divulgada quarta-feira.

A nova designação, se aprovada, ampliaria bastante a área considerada "crítica" para a sobrevivência das orcas ameaçadas que freqüentam o Puget Sound. Desde 2006, as águas interiores do mar de Salish foi considerado habitat crítico para os moradores do sul.

A designação requer a revisão de ações federais nas áreas que podem afetar as baleias assassinas residentes no sul, fornecendo supervisão adicional pela Administração Nacional Oceânica e Atmosférica.

Os advogados da designação dizem que ela fornece outra camada de revisão e mais proteção legal para as baleias.

"Estamos emocionados", disse Steve Jones, porta-voz do Center for Biological Diversity, um grupo ambientalista que processou pela designação. "Se você está propondo um projeto em qualquer lugar, desde a fronteira canadense até Big Sur, precisa levar em consideração as baleias assassinas residentes no sul".

As baleias caçam salmão em uma vasta gama, desde o mar de Salish até o sul da Califórnia. Mas esses peixes são cada vez mais escassos devido a fatores como mudança climática e perda de habitat, de acordo com a documentação de apoio à designação e outras pesquisas recentes.

Em um golpe duplo, os habitats mais alterados pelas pessoas também abrigam alguns dos efeitos mais intensos das mudanças climáticas. O salmão corre nas faixas mais ao sul das baleias e o salmão que migra longas distâncias luta para sobreviver.

A designação proposta ocorre após a morte de seis orcas desde 2018. Restam 73, o número mais baixo para as orcas que freqüentam o Puget Sound desde que foram caçadas e capturadas em parques temáticos nas décadas de 1960 e 1970.

A falta de comida – além do barulho e perturbação e poluição dos navios – é um desafio crítico para a sobrevivência das baleias.

A designação baseia-se em anos de pesquisa desde a designação de 2006 e marca um reconhecimento significativo pelo governo federal da faixa costeira das baleias.

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No entanto, Lynne Barre, chefe de proteção de baleias assassinas da NOAA, disse que não antecipa grandes mudanças se a designação for aprovada após um período de comentários públicos, porque atividades como operações de represas e pesca já estão sujeitas a revisão pela agência para sua identificação. efeito sobre espécies ameaçadas.

As baleias assassinas residentes no sul estão listadas para proteção federal desde 2005 e muitas das corridas de salmão de que dependem estão na lista de espécies ameaçadas por mais tempo do que isso. Quaisquer ações federais que possam afetar as espécies listadas devem passar por consulta com a NOAA.

"Para ser sincero, não esperamos grandes mudanças em projetos ou ações por causa do trabalho que já estamos realizando", disse Barre em entrevista na terça-feira. "Essas são coisas que já estamos vendo".

Mas Catherine Kilduff, advogada sênior do Centro de Diversidade Biológica, disse que a designação agora exige não apenas proteção para as baleias quando estão na costa externa, mas também para o habitat costeiro que é fundamental para sua sobrevivência.

"É uma reivindicação totalmente separada que podemos levar a tribunal", disse Kilduff. "É realmente importante que você possa mostrar esta área em um mapa e dizer: 'Esta atividade está acontecendo nesta área.' Isso coloca um ônus diferente para a NOAA".

A proposta estenderia o habitat crítico para as baleias ao longo de cerca de 1.000 milhas das águas da costa oeste entre as profundidades de 6,1 metros (20 pés) e 200 metros (cerca de 650 pés) da Baía de Cape Flattery, ao sul de Washington, até Point Sur, Califórnia, ao sul de Santa Cruz e Baía de Monterey. A área adicional cobre cerca de 15.626 milhas quadradas, ou mais de 10 milhões de acres, de acordo com um comunicado à imprensa sobre a proposta.

Ao largo da costa de Washington, a proposta divide uma grande parte da área protegida para atividades militares.

Pesquisa realizada pelo biólogo Brad Hanson do Northwest Fisheries Science Center da NOAA – usado para apoiar a designação – mostra que as baleias atingem chinook de toda a costa oeste e mudam sazonalmente de uma dieta quase all chinook no verão para comer mais coho em setembro e comer no inverno .

Embora a dieta deles seja quase inteiramente salmão, ele encontrou evidências de algumas outras espécies surpreendentes na dieta da baleia: bacalhau, linguado, patim e anchova estavam no cardápio. A análise genética das amostras mostrou que, na costa oeste, as baleias comem salmão do sul até o vale central da Califórnia até o norte do rio Taku no Alasca.

A maior parte do chinook que as baleias foram documentadas para comer veio da bacia do rio Columbia, incluindo chinook de primavera do baixo Columbia, salmão de outono do meio da Columbia e chinook de primavera / verão do alto de Columbia.

O uso das baleias na costa externa tornou-se mais intenso desde a pesquisa de Hanson, incluindo a marcação por satélite das orcas que terminaram em 2015. Esse trabalho mostrou que o maior ponto quente das baleias era a foz do rio Columbia e o porto de Grays. área, onde eles estavam alvejando Columbia chinook.

Hanson em duas temporadas de campo viu muito pouco dos residentes do sul em suas habituais águas residenciais de verão nas Ilhas San Juan. Ele não viu as orcas em junho e até agora apenas duas vezes em setembro. Normalmente, ele os via quase todos os dias deste mês. As baleias estão ajustando seu alcance para a costa externa e "ver essa mudança abrupta é surpreendente", disse Hanson. Os motivos podem incluir a disponibilidade de presas ou oportunidades de acasalamento, disse ele.

De Puget Sound ao Vale Central da Califórnia e ao Rio Snake, o chinook Hanson descobriu que as baleias em que trabalhavam em suas amostras de campo estão entre as mais vulneráveis ​​aos efeitos das mudanças climáticas, de acordo com uma análise de Lisa Crozier, do centro de ciências noroeste da NOAA e outros autores.

Esses impactos incluem água quente nos afluentes para os quais os peixes retornam na primavera e no verão, vasculhar seus ninhos de cascalho pelas inundações no inverno e estuários bloqueados pela formação de bancos de areia devido à elevação do nível do mar.

As barragens aumentam o efeito cumulativo das mudanças climáticas na Columbia e na Snake, onde as temperaturas podem atingir 70 graus nos reservatórios, às vezes por semanas em alguns locais. O salmão é um animal de água fria e é mais suscetível a doenças e morte a temperaturas superiores a 68 graus.

Para mais informações ou para comentar a proposta, visite o site da NOAA.



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