Como se não tivéssemos o suficiente para nos preocupar, as vastas camadas de gelo da Antártica ainda estão liberando cloro radioativo, confirmou um novo estudo – os remanescentes de testes de armas nucleares realizados na década de 1950.

A boa notícia é que agora sabemos que isso está acontecendo, e isso pode nos dar algumas idéias úteis sobre como a atmosfera da Terra funciona, mesmo que os cientistas precisem mudar seu pensamento sobre como a Antártica armazena e libera esse elemento radioativo.

Quando as bombas nucleares são detonadas como foram pelos Estados Unidos no Oceano Pacífico durante as décadas de 1950 e 1960, cloro-36 é um dos isótopos radioativos liberados no ar quando os nêutrons reagem com o cloro na água do mar. Desde então, outros isótopos voltaram aos níveis pré-teste – mas aparentemente não o cloro-36.

O isótopo também ocorre naturalmente e é usado pelos cientistas para datar núcleos de gelo, junto com berílio-10. No entanto, em seu estado padrão, o cloro-36 fica permanentemente preso pela neve na Antártica, por isso não devemos encontrar nenhuma leitura dele na atmosfera.

"Não há mais cloro-36 nuclear na atmosfera worldwide", diz a geocientista Mélanie Baroni, do Centro Europeu de Pesquisa e Ensino em Geociências e Meio Ambiente da França. "É por isso que devemos observar os níveis naturais de cloro-36 em todos os lugares."

Ao analisar duas áreas específicas da Antártica – uma com relativamente pouca queda de neve anual e outra com muita queda de neve anual – os cientistas descobriram que altos níveis de cloro-36 ainda estão presentes perto da superfície do gelo ao redor do native com pouca queda de neve, a estação de pesquisa russa Vostok.

Em 2008, havia 10 vezes os níveis naturais de cloro-36 no gelo ao redor da base, descobriram os cientistas. A radioatividade resultante é muito pequena para causar um sério impacto na atmosfera da Terra, mas parece que esse isótopo é mais resistente do que se pensava.

Também está provando ser mais ágil do que os cientistas imaginavam anteriormente, saindo das profundezas da neve nos anos desde 1998. Essa é outra descoberta que surpreendeu os cientistas.

As descobertas apresentadas aqui podem lançar uma nova visão sobre como o clima da Terra evoluiu ao longo de milhões de anos – podemos adivinhar algumas dicas inteligentes baseadas na idade do gelo sob a Antártica, e o cloro-36 é essential para esse processo de datação.

Se o isótopo estiver se comportando de maneira diferente do que se pensava anteriormente, isso repercutirá em como os núcleos de gelo podem ser analisados ​​e datados. Isso pode mudar algumas das lições de história que o gelo nos ensinou ao longo dos anos.

O que a pesquisa também faz é atuar como um lembrete do impacto duradouro que as armas nucleares podem ter sobre o meio ambiente, décadas após a detonação. De fato, os planos são já em andamento perfurar um núcleo de gelo de 1,5 milhão de anos na região.

A pesquisa foi publicada no Journal of Geophysical evaluation – Atmosferas.

Esta matéria foi traduzida e republicada. Clique aqui para acessar o website original.